Advertentie
Advertentie

Bankier op Queens Road Central

Bruno Houdmont is general manager van de branch van BBL in Hongkong. Hij heeft zijn bureau op de 16de verdieping van het majestueuze Entertainment Building op Queens Road Central. Dat is midden in het financiële hart van Hongkong, tussen de machtige holdings, de topbanken, de exclusieve handelspanden. Hongkong is s werelds derde grootste financiecentrum.Bruno Houdmont woont sinds anderhalf jaar hier. Voordien zat hij zes jaar met vrouw en drie kinderen in Singapore. Tussen 92 tot 97 was het hier de complete euforie, vertelt hij. De Volksrepubliek China investeerde en speculeerde steeds radicaler en massaler in vastgoed, handelshuizen, aandelen, banken, hotelbouw en transport. In 93 werd hier bijvoorbeeld in Kings Road een perceel voor een commerciële mastodont verkocht voor 3,8 miljoen frank. Per vierkante meter, bedoel ik.Na de Aziatische crisis kwam evenwel de ontnuchtering. Een Chinees kan heel euforisch doen, maar als de zaken slecht gaan, is hij ook snel terneergeslagen. De crisis is hier niet, zoals in Indonesië, in het straatsbeeld te zien. Maar ze is wel duidelijk voelbaar: de werkloosheid stijgt, de prijzen van de vastgoed daalden spectaculair, er zijn veel faillissementen, het toerisme vooral van de andere oosterse landen daalde fors. Niet de machtsoverdracht van Engeland naar China bracht veranderingen mee, wel de Aziatische crisis.Maakt het veel verschil hier bankier te zijn, en in België? Bruno Houdmont: In België verlenen banken vooral diensten aan particulieren en de meeste commerciële klanten zijn kleine en middelgrote ondernemingen. In Hongkong spitsen de banken zich toe op grote ondernemingen en financiële instellingen. De professionele mogelijkheden zijn hier groter dan bij ons. Toch ken ik veel Belgische vrienden die niet met mij zouden willen ruilen. De meesten redeneren vanuit een honkvastheid en een verknochtheid aan familie en vrienden. Ik had er geen enkel probleem mee, omdat ik als kind permanent in het buitenland verbleef. Enkel de periode van mijn studententijd bracht ik in België door.En toch voelen onze kinderen zich sterk verbonden met België. Ze hebben vriendjes uit Denemarken, Korea, de VS, maar ze blijven fier dat ze uit België komen. Eigenlijk hebben ze een grotere band met het land dan de kinderen van vrienden die in België wonen. Niet alleen voor mezelf, maar ook voor mijn kinderen vind ik het boeiend in een andere wereld terecht te komen.En het dagelijkse leven? Houdmont: Zoals de meeste Europeanen woon ik met mijn gezin in Stanley Market. Niet in een riante villa, daar is geen plaats voor in Hongkong, maar in een appartement. De prijs die daarvoor betaald wordt, is naar Belgische normen evengoed gigantisch: 400.000 frank per maand. En dan behoor ik nog niet tot de superklasse, die betaalt tot 1 miljoen huurgeld per maand. Voor mijn parkeerplaats betaal ik 25.000 frank per maand. Logisch dat weinig Hongkongers een eigen wagen hebben.In het algemeen kun je zeggen dat het leven hier veel duurder is dan bij ons. Met uitzondering van allerlei namaakspullen die je op de verschillende markten vindt. Ik heb er zelf geen zicht op waar die vandaan komen en wat de kwaliteit ervan is.Vroeger was Hongkong een stad vol kleine bedrijfjes van textiel en elektronisch materiaal. Alles wat met productie te maken heeft, is nu verhuisd naar het Chinese binnenland. Hongkong is enkel nog een stad van diensten, transport en financiën. De medische verzorging is hier goed. Er zijn hier nog steeds veel buitenlandse, vooral Britse, geneesheren en verpleegkundigen.En heeft hij veel Chinese vrienden? Bruno Houdmont: Het is moeilijk je echt in te leven in de Chinese geest. Vaak heb ik de indruk dat de drang om elkaar te leren kennen meer van onze kant komt dan van hun. Zakendiners hebben praktisch altijd plaats in Chinese restaurants, zelden in Europese.Er zijn natuurlijk altijd uitzonderingen. De upper class hier heeft dan ook een levenswijze die totaal verschilt van de onze. Wie rijk is, laat zijn rijkdom heel demonstratief zien. Ze rijden rond in Ferraris en hebben een levenswijze die totaal van de onze verschilt.Onze intiemste vrienden zijn Belgen omdat we een gemeenschappelijke cultuur en verleden hebben. Er leven hier zon vierhonderd Belgen. De meesten zijn gestuurd door hun firma of werken op het consulaat. Met een stuk of tien van hen hebben we een heel goede band en we zien elkaar regelmatig op allerlei bijeenkomsten.Het is goed leven in Hongkong, maar een groot nadeel is wel de ontzettende lucht- en waterverontreiniging waar men pas de laatste jaren bewust van is geworden. MW