Continental nog niet aan eindstreep

Continental, de Duitse fabrikant van banden en auto-onderdelen, tekende in het eerste kwartaal bijna een kwart meer bedrijfswinst op dan in dezelfde periode in 2002. De resultaten zijn bemoedigend maar een verdere herstructurering in de Verenigde Staten dringt zich op. Continental behaalde een omzet van 2,82 miljard euro, een stijging met 3,2 procent. Op basis van constante wisselkoersen bedroeg de stijging zelfs 9,7 procent. De operationele marge steeg tot 6,5 procent, tegenover 5,4 procent vorig jaar. De afdeling autosystemen noteerde 64 procent meer bedrijfswinst en ruim 7 procent meer omzet. Die activiteit vertegenwoordigt meer dan 40 procent van het bedrijfsresultaat. Continental verhoogde ook de vooruitzichten voor het hele boekjaar. Het rekent erop dit jaar af te sluiten met een hogere bedrijfswinst dan in 2002. Tot nu luidde het dat het bedrijfsresultaat op zijn minst zou stabiliseren. De groep boekte vorig jaar een bedrijfswinst van 694 miljoen euro. Het concern werkt ook aan de inkrimping van zijn schuldenlast. De gearing (nettoschuld/eigen vermogen) bedroeg eind maart 113 procent, een minieme stijging t.o.v. het einde van vorig jaar (111 procent), maar een forse daling t.o.v. de 163 procent op het einde van het eerste kwartaal van vorig jaar. Ondanks de mooie cijfers voor het eerste kwartaal lijkt voorzichtigheid voor het tweede kwartaal gerechtvaardigd. De autoproductie in de belangrijkste markten zal waarschijnlijk met bijna 10 procent terugvallen, wat een negatieve invloed heeft op de afdeling autosystemen. Bovendien is de groei in volume van meer dan 14 procent voor de autobanden, die in het eerste kwartaal werd gerealiseerd, niet houdbaar. Het eerste kwartaal werd positief beinvloed doordat bandenverkopers hun voorraden opdreven, vooruitlopend op prijsverhogingen. Meer structureel blijven de Noord-Amerikaanse bandenactiviteiten van Continental een probleem. Het bedrijf boekt hier forse verliezen. Bovendien is de Amerikaanse afdeling relatief te sterk gericht op de autoconstructeurs en minder op de vervangingsmarkt. Continental realiseert in de VS de helft van zijn omzet bij autoconstructeurs, terwijl de vervangingsmarkt goed is voor 70 procent van de markt. Precies in de vervangingsmarkt liggen de winstmarges veel hoger dan bij de constructeurs. Een nieuwe herstructurering lijkt onvermijdelijk. Analisten van Deutsche Bank verwachten dat Continental in 2004 een herstructurering opstart gelijkaardig aan de herstructurering die in 2001 in Europa werd gelanceerd. In Europa werden fabrieken gesloten en de productie overgeplaatst naar lagelonenlanden, vooral in Oost-Europa. Een sluiting van fabrieken in de VS gecombineerd met een verhuizing van de productie naar Mexico lijkt voor de hand te liggen. Op basis van een koers-winstverhouding van 6,7 voor dit jaar noteert Continental goedkoop in vergelijking met bandenconcurrenten zoals Michelin en onderdelenproducenten zoals Valeo en Autoliv. Ook op basis van de ondernemingswaarde/bedrijfskasstroom noteert Continental goedkoper. Maar gezien het moeilijkere tweede kwartaal, de onafwendbare herstructurering in de VS en de zwakke balansstructuur zijn de risico's ook groter dan bij de concurrenten. KW