De bron, het water en het hotel

Gebouwd in 1905, groeide het Balmoral hotel, gelegen op een groene heuvelbult tussen Spa en Tiège, snel uit tot een van de onvervalste tophotels van de belle époque. Het was een uniek gebouw in neo-Normandische stijl. Elke kamer beschikte over een badkamer en centrale verwarming, wat in die tijd een ongekende weelde was. Het succes was enorm. De gasten van Balmoral genoten met volle teugen van deze luxe op een boogscheut van de waterkuuroorden. Die klanten waren dan ook niet van de minsten. Er kwam veel blauw bloed naar Spa en ook Koning Leopold III verbleef er dikwijls. Geregeld organiseerde hij er roemrijke banketten. Balmoral was een begrip en de aristocratie was bereid voor een verblijf diep in de portemonnee te tasten. Toen in Spa het eerste casino van Europa werd gebouwd, werd het hotel helemaal the place to be. Balmoral volgde die excentrieke trend en er werden al snel symfonische concerten en chique recepties gegeven. De five oclock tea was er inmiddels legendarisch. Maar aan dit mooie liedje voor de gefortuneerden van destijds kwam een einde in de Tweede Wereldoorlog. Uiteindelijk werd het hotel in 1953 gekocht door de stad Luik. Het geraakte verwaarloosd tot het in 1994 in handen kwam van een Brusselse onderneming. Die was bereid 500 miljoen frank te investeren en het complex integraal te renoveren. Of het bijbouwen van een extra kamervleugel - en vergaderzalen in de tuin - echt een goed idee was, laten we in het midden. In juli 1998 heropende het Balmoral hotel. De voorgevel is schitterend in ere hersteld, maar binnenin oogt het hotel wat te modern en te clean. Ook in de kamers is weinig van de oorspronkelijke grandeur terug te vinden. Balmoral telt nu 34 kamers en 46 appartementen annex studios die ook in een principe van timesharing worden aangeboden. Oorspronkelijk werd het hotel gepresenteerd als vlaggenschip in de Alfa-hotelketen. De Alfa-keten heeft ons schitterend geholpen om dit hotel professioneel op te starten, zegt hoteldirecteur Michel Pauquet, maar nu we goed op dreef zijn, hebben we beslist deze samenwerking stop te zetten.Het Balmoral hotel profileert zich sterk in de zakenwereld (vergaderingen, seminaries & incentives) en is vriend aan huis in het VIP-wereldje van de autosport. In januari tekende het management een contract met Brian Scott van de Britse voetbalbond. Het Engelse team kiest het Balmoral hotel als thuishaven tijdens Euro 2000. GODBPrijs: een standaardkamer kost 6.600 frank, een studio 7.100 frank en een suite 8.000 frank. Het ontbijtbuffet is in de prijs inbegrepen. Er zijn tal van speciale aanbiedingen (midweek vier nachten voor 16.000 frank bijvoorbeeld) maar voor de weekends zijn de koopjes beperkt.Transport: wanneer u met vrienden of familie reist, is een monovolume geen slecht idee. Europcar, een van de Europese leiders in autoverhuur, wil dit folietje ook in België aantrekkelijk maken en biedt zeer aantrekkelijke weekendtarieven. U kan de wagen ophalen op vrijdagnamiddag om 15 uur, maandag om 9 uur levert u hem af. Een monovolumewagen betaalt u 7.109 frank. (Taksen, onbeperkt kilometers en verzekering inbegrepen).Inlichtingen: www.europcar.comSpijs en drank: correct geprijsde gerechten. De keuken is zeer lekker, maar niet uitzonderlijk. Voor een minigastronomisch menu met drie gangen betaalt u 1.000 frank per persoon. Een aperitief betaalt u 200 frank, een glas champagne 250. Wijnen vanaf 650 frank.Plus: een hotel met een verleden in een rustige, groene omgeving. Hier spreekt men Nederlands staat hoog in het vaandel geschreven. Min: de bijzonder kale gangen zijn een afknapper. Er is ook een logistiek probleem. De zondagochtend kan u tot 11 uur ontbijten. Maar om 10u.30 vonden wij een leeggegeten buffet dat niet meer werd aangevuld. De reden? Om 12u.30 start de zondagbrunch en daarvoor moet het restaurant compleet herschikt en herdekt worden. Het personeel wil iedereen dus zo snel mogelijk buiten. Begrijpelijk, maar zoiets kan men zich echt niet permitteren in een hotel dat vier sterren op de voordeur schildert. Tip: de kamers in het oorspronkelijke gebouw, het belle-époquehoofdgebouw, zijn gezelliger (maar duurder) dan die in de nieuwe vleugel. Leuk detail: groot binnenzwembad. Het receptiepersoneel is behulpzaam met het uitstippelen van wandelroutes.Reserveren: telefoon: 087/79.21.41, fax: 087/79.21.5,e-mail:mail@balmoral-hotel-spa.com