Den Bell evolueerde van KMO tot hightech-bedrijf

(belga) - Alcatel Bell, in de Antwerpse volksmond bekend als den Bell, kent een lange geschiedenis. De wieg van het huidige telecombedrijf met vestigingen in Antwerpen, Hoboken, Gent en Geel ligt bij de NV Bell Telephone Manufacturing Company. De telefoononderneming startte op 26 april 1882 en had 35 mensen in dienst.België telde aan het eind van de 19de eeuw nauwelijks 2.000 telefoonabonnees. Onder impuls van medeoprichter Francis Welles, naar wie het plein voor de Alcatel Bell-toren in Antwerpen werd genoemd, stelde Bell over de hele wereld verkoopagenten aan. Het bedrijf verwierf de octrooien van het toen nog revolutionaire centraalbatterijsysteem, wat de telefoonexploitatie en -productie grondig zou wijzigen. In 1907 had Bell in Antwerpen al 1.800 werknemers.In de jaren na de Eerste Wereldoorlog maakte automatische telefonie razendsnel opgang in Europa. De handbediende centrales hadden afgedaan. Bell groeide almaar sterker: in 1927 had het bedrijf 11.000 mensen in dienst. Maar de daaropvolgende recessie sloeg hard toe. Op het dieptepunt in 1934 bleven nog 2.700 personeelsleden over.GloeilampenDaarop besloot de bedrijfsleiding om te gaan diversifiëren met duurzame consumptiegoederen als radio's, koelinstallaties, gloeilampen en voedingsapparaten. Na de Tweede Wereldoorlog groeide de productie sterk. Zowat 90 procent van de Belgische huisautomaten werd bij Bell besteld.In de jaren 60 deinde den Bell mee op de golf van de technologische evolutie. Het waren de gouden jaren: van 1963 tot 1972 groeide het personeelsbestand tot 14.946 mensen. In de jaren zestig deed Bell ook zijn eerste stappen in de ruimtevaarttechniek, wat het zou blijven doen (later als Alcatel Bell Space).Uiteindelijk kwam Bell, op 30 december 1986, in handen van de Franse telecomgigant Alcatel. De naam verandert in Alcatel Bell. In de jaren negentig deden internet en breedband hun intrede. Het accent lag meer en meer op de nieuwe technologie. Het bedrijf bleef al die tijd niet gespaard van besparingen. Van de bijna 15.000 werknemers in de jaren zeventig bleven er begin dit jaar nog 3.500 over. Na de gisteren aangekondigde hakbijloperatie zullen dat er nog 2.500 zijn. Wereldwijd halveerde Alcatel zijn personeelbestand in vijf jaar tijd tot 60.000.