Egg bouwt aan nest in Frankrijk

Egg, de grootste on-linebank van Groot-Brittannië, wil de meerderheid verwerven in de Franse internetbank Zebank. ZeBank ging pas vorig jaar in februari van start nadat het project al twee maal werd uitgesteld. De internetbank mikte op 60.000 klanten, maar maakte onlangs bekend dat ze al meer dan 100.000 rekeningen heeft. Het beursgenoteerde Egg, dat voor 80 procent in handen is van de Britse levensverzekeraar Prudential, is veel sterker gegroeid sedert zijn lancering in 1998. De on-linebank heeft bijna twee miljoen klanten, hoofdzakelijk gebruikers van haar kredietkaart.Een geslaagde overname zou een opsteker zijn voor Egg, dat al ruim een jaar wil uitbreiden in Frankrijk, Duitsland en Italië. Zebank kan Egg niet alleen meer dan 100.000 rekeningen in Frankrijk bieden, maar ook een lokale merknaam. Zebank is voor 80 procent in handen van de groep rond de Franse financier Bernard Arnault, die ook de luxewarenhuisketen LVMH bezit. Egg zal waarschijnlijk ook onderhandelen over de verdeling van zijn kredietkaarten via het warenhuis La Samaritaine, dat in het bezit is van LVMH. Dit is cruciaal om de kosten van klantenwerving te minimaliseren.Egg wil de controle over Zebank verwerven, maar Arnault zou aandeelhouder blijven. Het is niet duidelijk of Dexia, dat een belang van 20 procent in Zebank bezit, ook aan Egg wil verkopen. Dexia verklaarde enkele weken geleden nog dat gezocht werd naar een derde partner voor Zebank. Die nieuwe partner zou een groot deel van de nog vereiste investeringen op zich kunnen nemen, waardoor Dexia zijn belang kan afbouwen. Als de overname doorgaat, krijgt Egg groeiperspectieven buiten het Verenigd Koninkrijk, wat het sentiment rond het aandeel ten goede zou moeten komen. De beleggers reageerden niet enthousiast en stuurden het aandeel Egg tot 4 procent lager. Ze zijn bang dat een overname van de Franse Zebank de verliezen bij Egg zal uitdiepen.Merrill Lynch is heel wat positiever over het aandeel. Egg boekte in november voor het eerst sinds zijn oprichting in 1998 winst. Winstgevend zijn heeft een belangrijke psychologische impact op de markt, vindt Merrill Lynch. Bovendien kon de klantengroei zich in het vierde kwartaal herpakken, na een ontgoochelend derde kwartaal. De groep kon tegen half december 129.300 nieuwe klanten aantrekken tegenover 83.000 over het derde kwartaal. De klantengroei in 2001 overtrof zelfs die van 2000 met 569.000 nieuwe klanten in 2001 tegenover 559.000 in 2000. Het management ziet de markt nu groter dan aanvankelijk gedacht bij de beursgang. De groei in het aantal personen die on line handelen, wijst erop dat de potentiële Britse markt van vier miljoen kaartgebruikers naar ongeveer tien miljoen is gestegen. Egg heeft de kosten duidelijk onder controle, ze dalen kwartaal na kwartaal ondanks de toename van klanten.Merrill Lynch gelooft dat Egg een blijvend competitief voordeel heeft in het VK als gevolg van zijn lagekostenmodel, merkdifferentiatie en technologische mogelijkheden. Bovendien lijken de kansen om dit model door te voeren in de Europese groeimarkt heel reëel. Merrill Lynch vindt het aandeel aantrekkelijk geprijsd tegen 2,6 keer de boekwaarde van 2001 tegenover een Brits gemiddelde van 3 keer. De broker geeft het aandeel dan ook een strong buy rating mee. GD