Franse nutsreuzen imponeren niet

De grootste waterproducenten ter wereld, Suez en Veolia Environnement, pakten uit met omzetcijfers voor het eerste halfjaar. Suez boekte een hoger dan verwachte omzetgroei, maar waarschuwde die niet door te trekken naar de winstcijfers. Veolia Environnement miste de omzetverwachting van analisten nipt. De omzet van Suez dikte in het eerste halfjaar aan met 4,3 procent tot 20,3 miljard euro. De organische omzetgroei, uitgezonderd wisselkoersverschillen, lag op een respectabele 8,4 procent. Suez profiteerde vooral van nieuwe gascontracten en een groot watercontract in Puerto Rico. De nieuwe projecten betekenen een impuls voor de omzet, maar zorgen niet meteen voor een hogere rendabiliteit. Suez meent dat de bedrijfskasstroom bij constante wisselkoersen in het eerste halfjaar lichtjes lager zal uitkomen dan het vorige jaar. Voor de tweede jaarhelft voorziet Suez een herstel. De meeste analisten reageerden met een verlaging van de winstprognose voor 2003. Een andere ontgoocheling was dat Suez de geplande kostenbesparingen niet opvoerde. Veel van het scepticisme kan weggenomen worden indien Suez erin slaagt voor het einde van het jaar weinig populaire activa te verkopen zoals de communicatiebedrijven (bv. M6) of bedrijven uit de groeilanden. In het eerste halfjaar verkocht Suez reeds voor 6 miljard euro aan financiele belangen. De Amerikaanse beleggerswebsite 'The Daily Deal' meldde intussen dat er vijf biedingen zijn op Nalco, de Amerikaanse waterdivisie van Suez. Dit is een gemakkelijk verkoopbare afdeling. Nalco is rendabel - zij het met een beperkte winstmarge - en genereert jaarlijkse kasstromen van 150 miljoen euro. De verkoopprijs zou fluctueren rond het bedrag dat Suez in 1999 ervoor heeft neergeteld: ongeveer 4,5 miljard euro. Indien deze verkoopprijs wordt bedongen, dan heeft dit onvermijdelijk een opwaartse koersstoot tot gevolg, aangezien analisten er conservatief een lagere waardering op plakken. Langs de andere kant zal er dan onzekerheid heersen over de strategie van Suez. Eerder verkocht de Franse groep de Britse waterpoot Northumbrian Water. Gelooft Suez niet meer in de synergiekracht van water met de overige nutsvoorzieningen? Op 4 september houdt Suez een analistenvergadering en komt er mogelijk meer duidelijkheid over de strategie en de desinvesteringspolitiek van Suez. Bij concurrent Veolia Environment blijven ze geloven in het groeipotentieel van water. Het 'blauwe goud' maakt het gros van de omzet uit. Die viel over de eerste jaarhelft wel terug met 6,2 procent tot 14 miljard euro, wat meer was dan verwacht. De voornaamste verklaring voor de omzetdaling is de daling van de dollar en de verkoop van niet-kernactiva. De kernactiva realiseerden een organische omzetstijging van 5,2 procent. Dit is niet slecht, maar een eind verwijderd van de prestatie van concurrent Suez (+8,4 procent). Vooral de groeicijfers in de water -en afvaldivisie blijven laag. Analisten zijn terughoudend t.o.v. van de Franse nutsreuzen. In de sector krijgt Suez wel de voorkeur op zijn concurrent. Op korte termijn kunnen verkopen van activa de koers hoger stuwen. Op lange termijn legt het dividendrendement van 5,5 procent (2 procent meer dan Veolia) een bodem onder de koers. CDR