Infineon: slecht gekleed de winter in

De Duitse chipmaker Infineon trachtte woensdag duidelijk te maken dat het geen onmiddellijke cashproblemen heeft en dus niet meteen terug naar de markt moet komen. Toch is Infineon in de huidige onzekere marktomstandigheden de zwakste speler onder de grote Europese halfgeleiderproducenten. Infineon meldde dat het 1 miljard euro wil besparen. Het bedrijf zal onder andere zijn investeringsbudget voor volgend jaar met de helft terugschroeven. Tot nu ging het bedrijf uit van investeringsuitgaven van 1,5 miljard euro. Om de besparingen te realiseren, ontslaat Infineon 5.000 werknemers. Tegen eind dit jaar zullen al 2.400 werknemers vertrokken zijn. Topman Ulrich Schumacher stelde in het persbericht dat Infineon voldoende cash heeft om ten minste twaalf maanden zonder nieuwe kapitaaloperatie voort te werken. In juli haalde het bedrijf nog 1,5 miljard euro op via een kapitaalverhoging.Toch zal de mededeling waarschijnlijk weinig soelaas bieden voor de chipmaker.Ten eerste is de situatie in de chipsector hoogst onzeker. De vooruitzichten voor de industrie worden nog voortdurend neerwaarts bijgesteld en de verwachte ommekeer vooruitgeschoven. ABN AMRO verlaagde dinsdag de verwachtingen voor de wereldwijde verkopen in de chipsector tot 142 miljard dollar in 2001 (-31% tegenover 2000), met een beperkte heropleving met 9 procent tot 154 miljard dollar in 2002. Bovendien is Infineon vooral actief in geheugenchips. De prijzen voor DRAM-geheugenchips zijn tot historische dieptepunten teruggevallen, zonder uitzicht op verbetering op korte termijn. De marktprijs voor een 128 megabit DRAM-chip bedraagt momenteel ongeveer 1,50 dollar terwijl de productie ervan Infineon volgens Deutsche Bank 6,8 dollar kost. Zolang de prijzen echter de zuivere variabele eenheidskosten van 1 dollar blijven overstijgen zullen de meeste producenten blijven produceren.Ten tweede schroeft Infineon zijn investeringen terug, terwijl het op peil houden van de investeringen precies een van de belangrijkste argumenten was voor de kapitaalverhoging eerder dit jaar. Infineon benadrukte toen dat de investeringen noodzakelijk waren om ook in de toekomst tegen de laagst mogelijk kostprijs te kunnen blijven produceren. Nu lijkt het er sterk op dat Infineon het geld gebruikt om zijn operationele activiteiten te financieren en de technologie-investeringen noodgedwongen uitstelt. Vraag is of het bedrijf zodoende nog even goed gepositioneerd staat bij de start van een volgende cyclus. Al gebiedt de eerlijkheid hier te zeggen dat ook andere chipproducenten hun investeringen terugschroeven.Concurrenten Philips en STMicroelectronics staan ook voor een lange en strenge winter, maar hebben toch een lichte voorsprong. Philips door zijn lagere waardering, die volgens Deutsche Bank nu neerkomt op 0,68 keer de huidige omzet tegenover 0,50 keer op het dieptepunt van vorige cyclus. STMicroelectronics staat weliswaar nog fors hoger gewaardeerd (40% in vergelijking met vorige dieptepunten) en moet zeer waarschijnlijk zijn vooruitzichten nog neerwaarts bijstellen, maar heeft het voordeel over een sterke balansstructuur te beschikken. KW