Kantoren voor de Britse lagerhuisleden

Britse lagerhuisleden zijn dronken van geluk nu ze met de voltooiing van het nieuwe kantoorgebouw voor het eerst allemaal een eigen kamer hebben gekregen. Maar het klassieke politieke complotten smeden, kan lijden onder het nieuwe riante isolement van de volksvertegenwoordigers en de heldere lijnen van de nieuwe architectuur.De ansichtkaart vanuit Londen zal voor altijd anders zijn, want naast de Big Ben en het Lagerhuis is aan de Theems nu een modern imposant gebouw verrezen: Portcullis House, het nieuwe onderkomen voor bijna de helft van de Britse lagerhuisleden.De moderne machinekamers van de Britse politieke macht zijn twintig vierkante meter groot, hebben daglicht en driedubbele ramen, een blanke eikenhouten kastwand, een bijpassend bureau en een rond tafeltje met stoelen om klagende kiezers te kunnen ontvangen. Elke werkkamer heeft twee deuren. Als de vakbonden de voordeur binnenkomen, dan kunnen de jongens uit Downing Street via de achterdeur naar buiten glippen, zegt een politicus tevreden.Barry Sheerman, het Labour-lagerhuislid uit Huddersfield, heeft zelfs een kantoortje dat - zo op het oog - acht vierkante meter groot is. Sheerman is voorzitter van de parlementaire onderwijscommissie en heeft daarom zelfs recht op een bank voor zijn commissieleden. Hij zegt dat hij dronken van geluk is met zijn nieuwe onderkomen. Hier heb ik 21 jaar op gewacht. Hij wijst uit het raam naar het oude lagerhuis. Daar zat ik, in dat torentje, met twee collegas en onze secretaresses samen op een kamertje, zonder verwarming en het lawaai van het verkeer was oorverdovend. Mist hij de anderen? Helemaal niet, zegt hij opgelucht.Portcullis House is een voornaam, degelijk gebouw dat aan de Theems verankerd ligt. Meer Conservatief dan Nieuw Labour, oordelen de Britse kranten. De bouwmaterialen zijn natuursteen, Engels eikenhout en aluminium brons. Het gebouw heeft niets van het frivole dat het Lagerhuis kenmerkt, hoewel het er met een discrete ondergrondse gang mee verbonden is.De architect, Sir Michael Hopkins, zegt dat hij de opdracht kreeg ervoor te zorgen dat Portcullis House geen uitdaging zou vormen voor het Lagerhuis en Big Ben. Het enige echt opvallende aan het nieuwe kantoorgebouw is het zware zwarte dak met de hoge ventilatieschachten.Er is veel kritiek geweest op de hoge kosten van het gebouw. Omgerekend kost elke werkkamer van de gemiddelde volksvertegenwoordiger bijna 80 miljoen frank. Het is een heel duur gebouw, maar het is een onderdeel van ons nationale erfgoed en moet meer dan een eeuw kunnen blijven staan, meent de architect.Het gemiddelde kantoorgebouw heeft een levensduur van dertig jaar. Portcullis House is echter zo milieuvriendelijk gebouwd dat het heel goedkoop is in het onderhoud: een derde van de normale kosten. Dat komt omdat er niets geschilderd hoeft te worden (alle oppervlaktes zijn van natuursteen, brons, eikenhout of gepolijst beton) en er is geen dure commerciële airconditioning. Het gebouw wordt koel gehouden door middel van grondwater dat van een diepte van zeventig meter naar boven gepompt wordt.Architect Hopkins vindt het gebouw typisch Engels, maar ik kan niet uitlegen waarom. Lagerhuisleden zeggen blij dat het café Frans aandoet: Het is net alsof je bij de Middellandse Zee bent.De sfeer is rustig. De gangen zijn dan ook per partij ingedeeld. Sir Michael heeft in zijn nieuwe wandelgangen van de macht toch ook even aan de oude fluistercampagnes gedacht: Er staan stoelen in de gangen en er zijn afgelegen hoekjes voor hen die daar echt naar zoeken.De lagerhuisleden in de nieuwbouw hebben zelf om hun verhuizing gevraagd. Maar wie daar de voorkeur aan gaf, kon aan de overkant blijven.Maar de overbevolking in het oude gebouw leidde ook tot hechte politieke vriendschappen. Premier Tony Blair en minister van Financiën Gordon Brown werden een onafscheidelijk team nadat ze als jonge lagerhuisleden tot het delen van een kamer veroordeeld werden. Als ze in aparte kamers begonnen waren, was er misschien nooit een Nieuw Labour geweest. De regering van het land had er dan misschien anders uitgezien, beaamt lagerhuislid Sheeman. En de complotten? Daar blijven we de oude tearoom aan de overkant voor gebruiken. TVH