Lifestylediva Martha Stewart in nauwe schoentjes

(reuters) - De aanwijzingen dat Martha Stewart zich bezondigde aan handel met voorkennis stapelen zich op. Een voormalige makelaarsassistent van de zakenbank Merrill Lynch die voor Stewart verkooporders uitvoerde, pleitte donderdag schuldig aan handel met voorkennis. Al legde hij geen onmiddellijk verband met Stewart. Martha Stewart bouwde in de VS een formidabele merknaam op via tv-programmas, boeken en tijdschriften. De problemen van Stewart begonnen in december vorig jaar. De leiding van het biotechbedrijf Imclone, waarin Stewart zich via haar vriend en ex-algemeen directeur Sam Waksal had ingekocht, kreeg steeds meer aanwijzingen dat de Amerikaanse Food and Drug Administration (FDA) een verzoek tot goedkeuring van haar kankermedicijn Erbitux niet eens in behandeling wilde nemen, laat staan honoreren. Dit nieuws was even slecht als koersgevoelig: de koers van Imclone was de maanden daarvoor sterk gestegen door optimistische uitlatingen van de bedrijfsleiding over de snelle goedkeuring van het veelbelovende Erbitux. Farmagigant Bristol-Meyers Squib investeerde in de herfst van 2001 maar liefst 2 miljard dollar in Imclone.Even later bevestigde de FDA dat er geen behandeling kwam van de Erbitux-aanvraag. De onderneming maakte dit op 28 december openbaar, waarna de beurskoers kelderde. Een dag eerder had Stewart een pakket van 3.900 Imclone-aandelen verkocht voor meer dan 200.000 dollar. Stewart houdt vol dat ze een afspraak had met haar makelaar dat die zou verkopen als de prijs onder de 60 dollar zou dalen, wat op 27 december gebeurde.