Minder rijpe appelsRob Cox

Investeringsfondsen die met geleend geld bedrijven overnemen zijn de voorbije weken erg actief geworden, vooral in Groot-Brittannie. Leveraged buy-outs (LBO's) concentreren zich nu op middelgrote doelwitten omdat de desinvesteringsoperaties bij de grote groepen achter de rug zijn. LBO's van grote beursgenoteerde bedrijven of van onderdelen van die bedrijven draaiden de voorbije jaren op volle toeren. Maar het vet is van de soep. Dat is een conclusie die men kan trekken uit de hernieuwde interesse in overnames van middelgrote bedrijven op de beurs, vooral in het VK. De voorbije weken werden LBO's gelanceerd op de beveiligingsfirma Chubb, de kleinhandel Selfridges en de supermarktketen Sommerfield. Overnames van beursgenoteerde ondernemingen zijn doorgaans een stuk moeilijker dan de overname van een prive-bedrijf of van een onderdeel van een beursgenoteerd bedrijf. De koper moet immers met meerdere partijen onderhandelen, vooral de publieke aandeelhouders van het overnamedoelwit. Acquisities van beursgenoteerde activiteiten dwingen de prive-koper in een keurslijf dat hem aangemeten wordt door de toezichthouder. Daar hoort een strikte timing bij, waardoor de marge om te onderhandelen en onderzoek te doen naar de activa erg klein wordt. Daardoor wordt het voor een financier ook bijna onmogelijk de biedprijs terug te schroeven na een onderzoek van de boeken. Ten slotte is het ook moeilijk aandeelhouders van een beursgenoteerd bedrijf de waarborgen te vragen die anders wel afgedwongen kunnen worden. De investeringsfondsen waren de voorbije twee jaar vooral actief in de overname van niet-strategische activa van beursgenoteerde bedrijven. Die groepen moesten zich immers concentreren op hun kernactiviteiten. Andere ondernemingen in moeilijkheden, zoals Vivendi, ABB, France Telecom en Suez, werden door hun banken verplicht te desinvesteren om hun schuldenlast te verlagen. De grootste LBO in Europa komt eraan in juli wanneer Telecom Italia zijn gele gids verkoopt. Maar het gros van de herstructureringsgolf, op gang gebracht door de crisis, ligt achter de rug. Activiteiten inzake overnames en fusies draaien ook op een laag pitje. Steeds minder activa van enige omvang staan te koop. Daardoor blijft enkel de beurs over om zaakjes te doen. Nu de aandelenkoersen hun bodem bereikt hebben, schudt een handvol financiele ondernemers aan de boom om te zien welke rijpe vruchten eruit vallen.