NV De Wereld Astrofysicus in de VS

'Voor mij als kind had de NASA iets mythisch. Het was de organisatie die de helden van de ruimtevaart in huis had en de mooiste foto's van de aarde, planeten en sterren produceerde. Ik droomde ervan daar te werken. Het liefst als astronaut, maar als sterrenkundige was ook niet slecht.' 'Dat die jongensdroom realiteit werd, was toeval. Na mijn studies natuurkunde aan de KU Leuven volgde ik een Europees mastersprogramma in de sterrenkunde. Voor het eindproject was er een keuze aan onderzoeksdomeinen op verschillende plaatsen in Europa. Mijn voorkeur ging uit naar een project in Leiden. Ik mocht gaan. Het onderzoek in Leiden was de voorloper van mijn huidige werk bij de NASA. Na het mastersjaar promoveerde ik aan de universiteit van Amsterdam. Terwijl ik nog volop aan mijn proefschrift schreef, werkte ik aan een beursaanvraag bij de National Research Council, de standaardprocedure om bij de NASA aan de slag te kunnen. Het projectvoorstel werd goedgekeurd. Zodra ik de doctorstitel haalde, verhuisde ik naar Californie. Sinds juli 2002 werk ik als NRC Research Associate in het NASA Ames Research Center, in het hart van Silicon Valley.' 'Mijn werkdomein is het UV-Vis Astrophysics Lab, een uniek laboratorium omdat de fysische omstandigheden van het interstellaire medium er kunnen worden nagebootst. Men meet er de spectra op van bepaalde moleculen die vermoedelijk aanwezig zijn in het interstellaire medium. Een vergelijkende studie tussen die labspectra en reele spectra (gebaseerd op waarnemingen met de telescoop) moet uitwijzen of de vermoedens gegrond zijn.' 'Wat me in dit vak blijft boeien, is het speurwerk. Met sterren kun je niet experimenteren, je kunt er alleen naar kijken. Elke waarneming levert een nieuw stukje informatie op en door goed te puzzelen krijg je een beeld van hoe het geheel er zou kunnen uit zien.' 'Dikwijls gaat het erom met te weinig of tegenstrijdige gegevens een probleem op te lossen. Voor mij is sterrenkunde een uitlaatklep voor creativiteit. Het gebeurt vaak dat je iets opmerkt dat je nooit eerder gezien hebt. Als je er in de vakliteratuur niets over terugvindt en tot de conclusie kan komen dat er nog niets over geweten is, geeft dat een echte kick. Ook al stellen deze ontdekkingen meestal niet veel voor.' 'Doordat er bij de NASA zoveel sterrenkundigen werken, is het makkelijk in andere onderzoeksprojecten te stappen of nieuwe projecten te helpen opstarten. Die ervaringen zijn mogelijk van belang als ik een andere job zoek. Dat sterrenkundigen samen met geologen, biologen, chemici en fysici onder een dak werken, maakt de NASA een stimulerende omgeving. Die interdisciplinariteit staat bij veel Europese instellingen in de kinderschoenen.' 'Maar in een omgeving waar technologie en onderzoek op de spits zijn gedreven, is paradoxaal genoeg ook de bureaucratie extreem. Om gewoon een brief te versturen, moet je al een formulier invullen en het laten ondertekenen door hogere instanties. De NASA erkent het probleem en probeert er iets aan te doen, maar het is een werk van lange adem.' 'In het buitenland werken geeft je de kans de wereld te zien, te ruiken en te proeven. Als reiziger krijg je een eerste indruk van een andere cultuur, als bewoner moet je deel uitmaken van die cultuur. Dat is niet altijd zo simpel. Met de sociale steriliteit van Silicon Valley heb ik het nog altijd moeilijk.'s Avonds in de week zijn er haast geen ontspanningsmogelijkheden. Vele sportclubs gaan al vroeg dicht, restaurants sluiten de keuken om halfnegen en de weinige cafes die er zijn, zijn zo goed als leeg of sluiten vroeg. De grote boosdoener is de televisie.' 'Ook het schoolsysteem is heel anders. Afhankelijk van je woonplaats behoor je tot een bepaalde schoolregio en ben je verplicht je kind naar die school te sturen. Bovendien is onderwijs heel duur. Als ik ooit kinderen heb, laat ik ze liefst in Belgie schoollopen. Waar ik dan ga werken, weet ik nog niet. Het zou mooi zijn als ik kon terugkeren naar mijn roots, de KU Leuven.' Annick VANDORPE In NV De Wereld gaan we op zoek naar Vlamingen die werken in het buitenland