Pater Damiaan leeft en is al lang heilig

KALAUPAPA/LEUVEN (tijd) - 'De Belgen lijken niet zo entoesiast over de komst van de paus', merkt Richard Marks op. Hij leidt Damien Molokai Tours en heeft net 24 uren vliegen achter de rug. Vanzelfsprekend wou hij bij de zaligverklaring van Pater Damiaan zijn. 'Laat de paus zondag zijn job doen. Laat hem Pater Damiaan eindelijk zalig verklaren en laat in juli een hand van Damiaan als relikwie terugkeren naar Molokai'. Want op Molokai en eigenlijk heel Hawaii is Pater Damiaan al lang een heilige. Honderdenzes jaar na zijn dood, leeft hij er nog steeds. Richard Marks is een van de 67 melaatsen die nog op het geïsoleerde schiereiland Kalaupapa-Kalawao wonen, aan de noordkust van het eiland Molokai. Als hij thuis is, tjokt hij rond met een afgedankte schoolbus vol toeristen om hen te laten kennismaken met het gebied waar Jozef 'Damiaan' Deveuster de laatste zestien jaar van zijn leven doorbracht, onder de melaatsen. Marks: 'O, wat is het hier een paradijs, hoor ik ze vaak zeggen. Maar de mensen kwamen vroeger niet naar Kalaupapa omdat het daar zo mooi is, nee, ze werden er opgesloten omdat ze melaats waren. In de tijd van Pater Damiaan waren er veel mooie plaatsen op Hawaii, maar ja, met het snel om zich heengrijpend massa-toerisme...' Ooit reden we met zijn schoolbus mee; deze week zagen we Marks in Leuven terug.