Sauter pour mieux reculerHugo Dixon

Sinds het begin van september regent het fusies en overnames in Frankrijk. France Telecom, Suez, Vivendi en Pechiney kondigden deze week operaties aan. Opvallend aan de huidige nazomerse vloedgolf aan fusie- en overnameactiviteiten is de sterke Gallische smaak. Bij vier van de grote multimiljardendeals of bijna-deals die deze week bekend werden, zijn Franse ondernemingen betrokken. Maar in tegenstelling tot de eerdere Gallische invasie van fusies en overnames, gaat het er bij de recente transacties niet om de 'gloire de la France' ten toon te spreiden. Eigenlijk is het tegendeel het geval. De meeste deals houden grote schoonmaakoperaties in die het gevolg zijn van vroegere megalomane expansie. Verschillende Franse bedrijven verslikten zich toen ze zich wilden omvormen tot wereldspelers. Ze ontbeerde de nodige financiele middelen. Vivendi en Suez zijn daar goede voorbeelden van. Beide nutsholdings kwamen in financiele moeilijkheden nadat ze op bijna manische manier door overnames wilden groeien. Vivendi fuseert nu voor 14 miljard dollar zijn Amerikaanse media-activiteiten met NBC en hoopt daarmee stilaan weer financieel gezond te worden. Ook de verkoop voor 4,4 miljard dollar door Suez van zijn Amerikaanse wateractiva aan durfkapitalisten moet in dat kader gezien worden. France Telecom koopt dan weer voor 7 miljard euro de minderheidsaandeelhouders van de mobieletelefoniedochter Orange uit. Dat is geen aan- of verkoop, maar de transactie in aandelen heeft wel veel weg van een schoonmaakoperatie. Het moet de schuldenberg van France Telecom na de oorspronkelijke aankoop van Orange mee helpen saneren. Pechiney blijft ondertussen praten met het Canadese Alcan over een fusie. Het gaat hier eigenlijk om een niet-afgewerkte zaak. Pechiney en Alcan fuseerden al bijna in 1999. Dat al deze operaties juist nu de kop opsteken, heeft waarschijnlijk veel met toeval - en het einde van de zomervakantie - te maken. Maar het is onwaarschijnlijk dat dit het einde van het poetswerk is. Vivendi en Suez hebben nog heel wat meer werk voor de boeg. De les op langere termijn is dat pogingen om wereldwijde expansie in een zo korte mogelijke tijd te realiseren, zonder de nodige fondsen meestal eindigen in een afgang.