Advertentie
Advertentie

Spelproducenten spelen het bikkelhard

De markt voor spelconsoles wordt reeds lang gedomineerd door de drie Japanse giganten Sony, Sega en Nintendo, die bikkelhard concurreren. Toch lijkt het erop dat de ultieme strijd nog moet losbarsten.Vorig jaar in maart lanceerde Sony, s werelds tweede grootste producent van consumentenelektronica, zijn nieuwe spelconsole, de opvolger van de Playstation. Concurrent Sega kwam al in 1999 met een console van de derde generatie op de markt, de Dreamcast, terwijl Nintendo tegen juni dit jaar de release van zijn Gamecube-console plant. Alsof dit nog niet volstaat, krijgt de sector er nog een te duchten concurrent bij. Ook Microsoft werkt immers aan een spelconsole, de Xbox, die in het najaar gelanceerd wordt. Dat het Microsoft menens is, mag blijken uit het marketingbudget voor de XBox van 500 miljoen dollar.De huidige spelconsoles maken gebruik van een 128-bitsprocessor, zodat meer geavanceerde grafische toepassingen mogelijk worden. Ook technisch zijn de toestellen sterk geëvolueerd. De Playstation 2 (PS2) is bijvoorbeeld uitgerust met mogelijkheden om cds en dvd-films af te spelen. Op termijn moet je het apparaat ook kunnen uitbreiden met een harde schijf en een netwerkkaart. Zodoende biedt de console toegang tot het internet zonder dat daarbij een pc nodig is. Toch loopt Sony hier achterop ten opzichte van Sega, dat momenteel al experimenteert met internettoegang via zijn Dreamcast-console.PopulariteitDFC Intelligence, een Amerikaans onderzoeksbureau, gaat uit van een verdere groei van de markt voor spelconsoles. De hele electronic entertainment-industrie zal volgens DFC tegen 2002 de 11 miljard dollar overstijgen, tegenover 8 miljard in 2000. Forrester research voorspelt een verdere stijging tot 29 miljard dollar in 2005. De groei moet ondersteund worden door een aantal factoren. Ten eerste door de groei van het internet en de daaruit voortvloeiende mogelijkheden voor de spelletjesmakers. De consolefabrikanten hopen mee te profiteren van het stijgend succes van on-linespelletjes via internet door miljoenen gebruikers via hun spelconsole naar het internet te brengen. Ook een snelle toegang via breedbandtechnologie kan hier in belangrijke mate toe bijdragen. Verder hoopt de industrie eindelijk ook het gamen te laten doorbreken bij volwassenen. Hoewel kinderen en jongeren ook in de toekomst de belangrijkste doelgroep zullen blijven, hopen de fabrikanten steeds meer volwassenen te kunnen binden aan hun producten. De groep van 18 tot 35 jaar is nu al zeer belangrijk voor de spelindustrie. Volgens de Amerikaanse federatie van entertainment software, Interactive Digital Software Organisation (IDSA), is 37 procent van de frequente consolespelers in Amerika tussen 18 en 35 jaar, tegenover 42 procent onder 18 jaar. De gameproducenten zien nog belangrijke opportuniteiten bij de 35-plussers. ResultatenDe drie grote consoleproducenten slagen er door de grote concurrentie en de zware investeringen vooralsnog niet in deze marktgroei om te zetten in klinkende resultaten. Elke consoleproducent kampt met specifieke problemen.Voor het boekjaar dat eindigt in maart verwacht Sony een operationeel verlies in zijn gamesdivisie. Voor het hele bedrijf wordt uitgegaan van een nettowinst van 10 miljard yen. In het laatst gepubliceerde kwartaal kwam Sony naar buiten met tegenvallende resultaten mede door de ontwikkelingskosten voor de PS2. In zijn speldivisie boekte Sony toen een operationeel verlies van 2,8 miljard yen bij een daling van de omzet met 17 procent. Het bedrijf had tevens problemen met de levering van de PS2 als gevolg van een tekort aan chips. Sony ontwerpt voor zijn spelconsoles zelf spelletjes, maar ontvangt tevens 8 à 10 dollar per verkocht PS-spel ontworpen door derde partijen. Momenteel zijn voor de nieuwe Playstation ongeveer 50 titels beschikbaar. De grote doorbraak van PS2 wordt pas dit en volgend jaar verwacht. Sony zelf vraagt nog even geduld te oefenen en de PS2 op lange termijn te beoordelen vermits de console een centrale plaats zal innemen in de internetstrategie van het bedrijf wanneer hij later dit jaar met het internet zal kunnen worden verbonden.Nintendo moest in november vorig jaar zijn winstvooruitzichten voor het huidige boekjaar (tot maart 2001) terugschroeven als gevolg van tegenvallende verkopen voor zijn Nintendo 64 consoles en de softwareverkopen. Het bedrijf, dat een gigantisch succes had met de Pokemon-spelletjes, verwacht nu voor dit boekjaar een nettowinst van 78 miljard yen tegenover de eerder vooropgestelde 82 miljard. Voor de omzet wordt uitgegaan van 500 miljard yen tegenover 540 miljard voordien. De verkopen voor de Nintendo 64, die al meer dan 4,5 jaar meegaat, vielen fors terug omdat klanten de nieuwere en krachtiger producten van de concurrenten kopen of aankopen uitstellen tot de nieuwe Gamecube er is in de tweede helft van dit jaar. Nintendo domineert nog wel de markt voor de draagbare consoles met de Game Boy, die wereldwijd goed zou zijn voor 97 procent van de markt van draagbare consoles. In maart lanceert Nintendo de Game boy Advance, een nieuwe versie van zijn succestoestel, terwijl later op het jaar de nieuwe console, de Gamecube, op de spelers wordt losgelaten.Van de drie grote Japanse spelproducenten zit Sega in de slechtste papieren. Sega zal eind maart het vierde opeenvolgende boekjaar met verlies afsluiten. Sega gaat uit van een verlies van 123,6 miljard yen voor het volledige boekjaar. De Dreamcast-console die al in 1999 gelanceerd is, slaagt er duidelijk niet in de concurrentiestrijd met de Playstation in zijn voordeel te beslechten. En vermits de PS2 nog niet op volle toeren draait en de concurrentie met de Xbox van Microsoft enkel maar zal toenemen, ziet de consoletoekomst voor Sega er zeer bedenkelijk uit. Fusiegeruchten tussen Sega en Nintendo werden eind december door beide bedrijven ontkend. Analisten speculeren er al geruime tijd op dat Sega zich zal terugtrekken uit de consolemarkt en zich zal toeleggen op de softwaremarkt voor computerspelletjes, waar het bedrijf wel succesvol is. SoftwareproducentenIn tegenstelling tot de sterke concentratie bij de consoleproducenten is de markt voor software onoverzichtelijk met een zeer groot aantal spelers waarvan Electronic Arts in de Verenigde Staten en Eidos en Infogrames in Europa de bekendste en de grootste zijn. Hun successen hangen in belangrijke mate samen met de successen van de consoles.Electronic Arts (EA) is de grootste onafhankelijke producent van spelsoftware ter wereld en maakt zowel software voor spelconsoles als voor de pc. Het bedrijf uit Californië is de grootste leverancier van software voor de Playstation met games zoals FIFA 2001 en The Sims. EA heeft zich er ook toe verbonden software te ontwikkelen voor Microsofts Xbox en Nintendos Gamecube en Gameboy Advance. EA laat enkel de Sega Dreamcast links liggen. Het bedrijf heeft de laatste kwartalen verliescijfers moeten voorleggen, vooral omdat de klanten softwareaankopen uitstelden tot de lancering van de nieuwe PS2. In het kwartaal tot 30 september boekte het bedrijf een verlies van 38,9 miljoen dollar of 30 dollarcent per aandeel tegenover een winst van 18,1 miljoen dollar een jaar eerder. EA is er echter van overtuigd dat eens de leveringsproblemen met de PS2 van de baan zijn, de verkopen opnieuw zullen toenemen. Vanwege de verdere ontwikkeling van PS2-spellen, evenals nieuwe ontwikkelingen voor de Xbox en de Nintendo Gamecube en Gameboy Advance zal ook de winst in boekjaar 2001 de winst van succesjaar 1999 slechts in beperkte mate overstijgen.Het Franse Infogrames is Europas grootste producent van computerspelletjes. Door een agressieve overnamestrategie hoopt het bedrijf op een omzet van 1 miljard euro voor het boekjaar dat eindigt eind juni (tegenover 522 miljoen euro vorig jaar) en blijft het ook vol vertrouwen dat het dit jaar met winst zal afsluiten. Vorig boekjaar werd nog 27,1 miljoen euro verlies geboekt. In december nam het bedrijf nog Hasbro Interactive over, de verlieslatende gamesafdeling van speelgoedfabrikant Hasbro. Infogrames heeft in totaal al 280 miljoen dollar uitgegeven aan overnames in de VS, maar de overname van verlieslatende onderneming wordt in het huidige beurssentiment niet echt gesmaakt. Het Franse aandeel noteert momenteel tweederde onder zijn topkoers van 54 euro die het bereikte in volle TMT-hype maart vorig jaar.Het Britse Eidos is de tweede belangrijke Europese producent van videospelletjes met Tomb Raider en heldin Lara Croft als uithangbord. De cijfers bij Eidos vielen in het laatst gepubliceerde kwartaal nog steviger terug met een daling van de omzet met 25 procent tot 20,6 miljoen en een nettoverlies van maar liefst 60,2 miljoen pond. Dit was wel inclusief een fikse buitengewone afschrijving van 54 miljoen pond op onverkochte games en internetinvesteringen.Online GamingWat alle softwareproducenten gemeen hebben met de consolebouwers zijn hun grote verwachtingen omtrent on-linegames via het internet. Online gaming is aan een sterke opmars begonnen, maar net zoals met het internet in het algemeen waren de verwachtingen te hoog gespannen. Toch gaat Forrester Research ervan uit dat eind vorig jaar ongeveer 13,5 miljoen gezinnen on line speelden, terwijl dit aantal kan groeien tot 18 miljoen in de loop van dit jaar en tot 50 miljoen in 2005. Optimisten gaan er zelfs van uit dat tegen volgend jaar reeds een vierde van de spelletjes on line gespeeld zal worden.Dat het kan werken, bewijst Electronic Arts dat op zijn EA.com site al meer dan 200.000 betalende spelers heeft voor zijn on-linerollenspel Ultima Online. Dit jaar wordt duidelijk een overgangsjaar voor de spelindustrie. Wanneer in 2002 alle consoleproducenten hun aanbod op punt hebben gebracht en softwareproducten hun spelletjes hierop hebben afgestemd, zal pas duidelijk worden wie de masters of the game zullen zijn. Koen WUYTS