Vaste planeet ontdekt buiten ons zonnestelsel

(ft) - Franse astronomen hebben buiten ons zonnestelsel een planeet ontdekt, die door haar vaste materie sterke gelijkenissen kan hebben met de aarde. De ster waarrond de planeet cirkelt, is zowat 50 lichtjaren van de aarde verwijderd. Wetenschappers zijn enthousiast over de ontdekking. 'Dit is werkelijk een fantastische vondst op weg naar de ultieme doel een tweede aarde te vinden', zei Richard West. Hij is astronoom bij het Europese Zuidelijke Sterrenwacht ESO in Chili, waar de planeet ontdekt is. Toch bevindt de planeet zich veel te dicht bij haar zon om leven te herbergen: de oppervlaktetemperatuur zou er oplopen tot 650 graden Celsius. Sinds de eerste vondst van een exoplaneet - een planeet die cirkelt rond een andere zon dan de zon - in 1995 hebben astronomen nog 120 andere planeten buiten ons zonnestelsel gevonden. Die waren tot nu toe allemaal giganten die enkel bestaan uit gas, zoals 'onze' Jupiter. 'We gaan ervan uit dat de nieuwe planeet een rotsachtige structuur heeft', voegde Didier Queloz van het Zwitserse Geneva Observatory eraan toe.