Zoek een zaak waar alles fout kan gaan

Ook een groot man begint klein, zegt men. Voor Maurice Lippens (58) gaat dat maar half op. Toen hij in 1967 afstudeerde als doctor in de rechten, kreeg hij een jobaanbod van de Maatschappij voor Hoogzeevisserij in Zeebrugge. Hij zou als assistent van jurist Luc van Beirs naar Walvisbaai (Namibië) trekken om er de problemen met een schip van een plaatselijke rederij op te klaren. Twee dagen voor ons vertrek werd Van Beirs ziek, herinnert Lippens zich. Dus vertrok ik alleen. Ik was vierentwintig, pas afgestudeerd en kende nog het verschil niet tussen debet en credit. Ik herinner mij dat de kapitein van dat schip, bij mijn aankomst, spotte: Kijk, nu zenden ze ons kinderen. Niet echt een leuke kennismaking. Ik had daar geen gezag en bezat weinig praktische kennis. De zaak was bijna failliet, er was muiterij aan boord,... Zes maanden lang begon ik elke dag met slecht nieuws. Alles liep verkeerd.Maar als je jong bent, ben je ook hoopvol. Ik speelde open kaart met die kapitein. Ik zei hem waar het op stond: dat ik zijn enige hoop was. Tegelijk gaf ik toe dat ik weinig kende van zijn zaken, maar dat ik er met mijn gezond verstand en met de nodige uitleg wel zou doorkomen. Ik omringde me met mensen die wel kennis van zaken hadden. We slaagden erin dat schip te verkopen.Lippens zag niets van het schoons dat Afrika te bieden heeft. In 1997 keerde hij met zijn vrouw en vier kinderen nog eens terug naar de plek waar hij zijn eerste werkervaring opdeed. Mijn werkomgeving van toen was veel mooier geworden. In 1967 waren er niet eens verharde wegen. Het was de Far West. Ik kwam doodmoe terug van die eerste opdracht, maar ze heeft wel impact gehad op mijn verdere leven.Ik stelde vast dat je er met een doctorstitel nog niet bent. Dat een jurist in feite een toeschouwer is, die niet weet wat het zakenleven inhoudt. En dat je geen interessante carrière kan uitbouwen, als je die kennis niet opdoet. Mijn Afrikaans avontuur heeft er mee voor gezorgd dat ik toegelaten werd op een business school.Ik zeg vaak aan jonge mensen dat ze niet de gemakkelijkste postjes moeten uitzoeken. Kies een zaak waar er van alles mis kan gaan en als je kan, ga naar het buitenland. Je leert ermee onderhandelen, opletten, geloofwaardigheid opbouwen, vertrouwen stellen in en je omringen met deskundigen en vooral: bescheidenheid. Als je jong bent moet je je impulsiviteit leren beheersen, niet de wonderboy uithangen. Ik heb het op een harde manier geleerd. Maar je kan het net zo goed leren in een internetbedrijfje. KVV