SN Brussels Airlines goed gevuld naar Afrika

ZAVENTEM (tijd) - SN Brussels Airlines, de opvolger van DAT en Sabena, verwacht het eerste jaar een bezettingsgraad van 65 procent voor zijn vluchten op Afrika. Daarmee zullen die vluchten, die starten op 26 april, meteen winstgevend zijn, zegt het bedrijf. Vandaag wordt Birdy Airlines opgericht door het duo Georges Gutelman en Victor Hasson, beiden ex-City Bird. Dat bedrijf levert de vliegtuigen en de piloten voor de vluchten naar Afrika.

'Afrika was voor Sabena altijd zeer rendabel', zegt Patrick Dewilde, die bij SN Brussels Airlines het Afrikaanse netwerk weer op poten moet zetten. Hij wijst op de natuurlijke passagiersstroom naar Centraal-Afrika en Senegal, dat vroeger voor Sabena een nichemarkt met een hoog rendement betekende. Bij Sabena stond Afrika in voor 8 procent van het passagiersaantal, en 12 procent van de omzet. Sabena had op Afrika een 'load factor' of bezettingsgraad van 70 à 75 procent. Dewilde verwacht dat het opstarten van het Afrika-netwerk ook de bezettingsgraad in Europa met 4 procentpunt zal doen stijgen.

SN Brussels Airlines kon kiezen uit 12 kandidaat-partners voor de vluchten op Afrika. Van Belgische zijde waren naast het nieuwe Birdy Airlines, dat vandaag met een startkapitaal van 3 miljoen euro wordt opgericht, ook Sobelair en Van Gaever Airlines van de partij. Maar de eerste had niet de vliegtuigen, en de tweede had eerder al laten weten te kiezen voor vluchten op de Verenigde Staten. En simultaan starten op de VS en Afrika is ondoenbaar, vindt Rob Kuijpers, de voorzitter van SN Brussels Airlines.

De keuze ging uiteindelijk tussen British Midland en het duo Hasson-Gutelman. De prijzen van de twee kandidaten waren vergelijkbaar, maar het sociale deel gaf de doorslag, stelt Kuijpers. SN Brussels Airlines wou op Afrika Belgische piloten tewerkstellen, en daar kunnen Gutelman en Hasson, in tegenstelling tot British Midland, voor zorgen. Birdy neemt 48 piloten plus een chef-piloot en hoofdinstructeur in dienst. Het Afrika-netwerk zorgt ook voor 150 banen voor cabinepersoneel, en voor minstens 150 jobs in Afrika. Die banen komen wel op rekening van SN Brussels Airlines. Een dozijn vroegere 'expats' van Sabena, zeg maar Belgen die in het buitenland werken, is al in dienst genomen.

Dewilde verwacht dat de bezettingsgraad op Afrika het tweede jaar zal stijgen van 65 tot 70 procent. En dat zou veel geld in het laatje brengen. Hasson liet zich vroeger ontvallen dat hij ook met een heel wat lagere bezettingsgraad winst kon maken op Afrika. Hasson heeft er al een Afrikaans avontuur opzitten. Hij begon in samenwerking met Lignes Aériennes Congolaises in 1999 met vluchten op Kinshasa. Meteen het begin van een bitter juridisch dispuut tussen City Bird en diens aandeelhouder Sabena, die het niet nam dat Hasson zonder voorgaand overleg Sabena op een van diens meest lucratieve routes beconcurreerde.

Van die animositeit van toen is geen spoor meer te bekennen. Gutelman kreeg gisteren door Kuijpers alle lof toegezwaaid omdat hij ervoor had gezorgd dat SN Brussels Airlines niet opgezadeld raakte met een buitenlandse partner.

Birdy, een samenvoeging van de 'y' uit City en Bird, huurt drie Airbus A330-300-toestellen bij het leasingbedrijf Debis. De eerste twee toestellen worden op 26 april ingezet, en het derde is operationeel vanaf 21 juni. De toestellen zullen 988 vluchten per jaar afwerken, zodat 522.000 zitjes kunnen worden aangeboden op Afrika. Gutelman verwacht dat Birdy via een versnelde procedure zijn AOC of exploitatielicentie bekomt rond 5 april.

Kuijpers meldde ook dat voor eind deze week duidelijk moet zijn of de veelbesproken fusie tussen SN Brussels Airlines en Virgin Express er komt. Op operationeel vlak is de zaak al beklonken, maar de aandeelhouders moeten het nog eens worden over het financiële, sociale en structurele deel, merkt Kuijpers op. Het fusieproject staat of valt ongetwijfeld met het oordeel van de Britse zakenman Richard Branson, topman van de Britse luchtvaartmaatschappij Virgin Atlantic en ook de man achter de schermen bij Virgin Express. Op de vraag of ook een fusie met zowel Virgin Express als Virgin Atlantic werd overwogen, moest Kuijpers toegeven dat daar nog niet over was gedacht.

Kuijpers, die zijn taak als voorzitter onbezoldigd uitoefent, meldde nog dat hij weldra, door andere beroepsbezigheden, nog maar 1 à 2 dagen per week kan wijden aan de Belgische luchtvaartmaatschappij. Maar hij zoekt koortsachtig naar versterking voor het management. Binnen twee tot drie weken wordt een algemeen directeur benoemd. Namen van kandidaten wil hij niet geven, maar de uitverkorene wordt buiten het bedrijf gezocht. Gutelman laat alvast weten dat hij noch Hasson interesse heeft voor een commerciële of uitvoerende taak in SN Brussels Airlines. 'Daar hebben we even genoeg van', stelt hij. BL

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud