Google is geen risicovrije investering

(tijd) - De Amerikaanse producent van 's werelds bekendste internetzoeksysteem Google gaat naar de beurs. De operatie komt op een moment dat grote spelers als Yahoo! en Microsoft massaal investeren in concurrerende zoektechnologie. Intekenen op de beursgang is dan ook niet risicovrij.

De beursgang van Google heeft een grote symbolische waarde. Het gaat om de eerste Initial Public Offering (IPO) van een internetbedrijf sinds de technologiezeepbel vier jaar geleden uit elkaar spatte. Bovendien is het meteen ook de grootste beursgang van een internetbedrijf en de op 14 na grootste van een Amerikaans bedrijf.

Google wil 2,7 miljard dollar (2,27 miljard euro) ophalen. Analisten rekenden gisteren uit dat de operatie wil zeggen dat de oprichters van het bedrijf, de dertigers Larry Page en Sergey Brin, elk goed zijn voor 4 miljard dollar. Dat betekent dat ze rijker zijn dan de flamboyante vastgoed- en casinokoning Donald Trump.

Dat geld is volgens waarnemers meteen een van de twee problemen die de beursgang voor hen tot gevolg heeft. Het gaat dan wel om een luxeprobleem, maar bronnen nabij Google vragen zich af wat Page en Brin met dat geld gaan doen. Beide oprichters schuwen chique feestjes, rijden met een simpele Toyota en lopen meestal rond in jeans. Hun vriendinnen zijn respectievelijk een werkneemster en de zuster van een werknemer van Google.

Googol

Page en Brin studeerden computerwetenschappen aan de prestigieuze Stanford-universiteit. In 1996 ontwikkelden zij de zoekmachine BackRub. Voortbouwend op die technologie stichtten zij op 7 september 1998 het bedrijf Google. De bedrijfsnaam verwijst naar 'googol', een onnoemelijk groot getal (een 1 gevolgd door honderd nullen). Met die verwijzing wilden Page en Brin aangeven hoe groot hun databank wel is.

In 1999 ontving Google 25 miljoen dollar aan durfkapitaal en stapten Michael Moritz en John Doerr, twee bekende financiers in Silicon Valley, in de raad van bestuur. In datzelfde jaar investeerde ook medeoprichter Andy Bechtolsheim fors in het bedrijf.

De grote doorbraak kwam er in 2000, toen de portaalsite Yahoo! de zoektechnologie van Inktomi verving door die van Google. Yahoo! is zowat de meest bezochte website ter wereld. In maart passeerden er meer dan 95 miljoen bezoekers over de virtuele vloer.

In februari van dit jaar besliste Yahoo! de samenwerking met Google stop te zetten. Yahoo! besefte dat Google goed op weg was een sterkere merknaam te worden dan Yahoo! en besliste eigen zoektechnologie te gebruiken. Die technologie verwierf de groep via de overnames van Overture en Inktomi.

Dat is meteen de tweede belangrijke uitdaging voor Google: standhouden in een almaar competitievere markt. Yahoo! is daarbij een zaak, Microsoft een andere. Deze softwarereus uit Seattle wil tegen het eind van het jaar met een eigen zoeksysteem uitpakken. Microsoft heeft in andere niches ook al bewezen dat het om het even wie uit de markt kan concurreren. Dat ondervond Netscape, ooit de fabrikant van de meeste gebruikte webbrowser en vandaag enkel nog een marginale speler.

'Google heeft jarenlang genoten van een schier onoverbrugbare technologische voorsprong', zegt een analist. 'Maar als zij het huidige momentum niet kunnen vasthouden, worden zij platgedrukt door de enorme marketingmachine van Microsoft.'

Page en Brin zijn zich terdege bewust van de uitdaging. In de niet minder dan 768 pagina's tellende filing die het bedrijf donderdag bezorgde aan de Securities and Exchange Commission (SEC) somt Google de uitdagingen op. Het bedrijf geeft aan dat wie intekent op de beursgang, er niet van moet uitgaan een risicoloze belegging te hebben gedaan.

En dan is er nog de vraag waarom Google zo populair is. De verklaring ligt deels bij het sympathieke imago van zijn oprichters, die intern al jaren de mantra 'Don't be Evil' hanteren en in een open brief aan de toekomstige aandeelhouders plechtig beloven niet van die filosofie te zullen afwijken.

Maar sympathiek zijn, volstaat niet om een beurssucces te garanderen. Is de technologie van Google wel zo superieur? Sommige analisten zeggen van niet. Zij merken op dat Yahoo! of Ask Jeeves evenwaardige of zelfs betere zoekresultaten opleveren. 'Google blijft teren op de perceptie dat het superieur is. Zodra die perceptie terecht verdwijnt, moet Google zich meten met zijn concurrenten', stelt een sceptische analist.

De adverteerders van Google zien dat anders. Zij juichen Googles alternatieve advertentiesysteem toe waarbij advertenties gegenereerd worden op basis van zoektermen. De adverteerders kunnen bieden op bepaalde zoektermen zodat hun reclame verschijnt wanneer de zoekterm in kwestie ingegeven wordt. Dat systeem van gericht adverteren is niet enkel goedkoper en doeltreffender voor de adverteerder, het leidt bovendien tot minder irritatie bij de gebruikers.

Google begrijpt maar al te goed dat de concurrentie moordend is en nam initiatieven om te diversifiëren. Een voorbeeld is de gratis e-maildienst GMail. Daarnaast wordt nagedacht over e-shoppingdiensten. Google probeert zo in het vaarwater van Yahoo! en MSN te komen.

Luc VAN AELST

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud