Betaalbare algen pakken grondstof- en energieuitdagingen aan

Mark en Wim Michiels, Proviron.

In de zoektocht naar bruikbare innovatie moet een bedrijf echt wel doorzetten. Dat blijkt uit het verhaal van duurzame chemieproducent Proviron. Algen waren niet haalbaar voor de productie van biodiesel. Dus zocht en vond het bedrijf een kweekmethode voor algen die nu wel bijzonder rendabel is om nieuwe producten te fabriceren voor cosmetica en geneesmiddelen. Later kunnen ze wellicht als biobrandstof fungeren. Maar de vondst is vooral direct nuttig voor toepassingen in de voeding.

Mark Michiels van het familiebedrijf Proviron in Oostende, Hemiksem, VSA en China zocht al sinds 2005 een eigen biodiesel op basis van algen. Maar het hoofd algen - onderzoek botste op een huizenhoog probleem. ‘De technieken om algen te kweken waren duidelijk te duur voor biodiesel. Wij zetten dan maar een biodieselproductie op met koolzaad, zoals iedereen. Ondertussen bleven we algen onderzoeken voor (vee)voeding, cosmetica en geneesmiddelen’, vertelt hij.

Proviron wou de productieschaal voor algen fors opdrijven. ‘In 2007 namen we al een eerste patent en startten we een onderzoekscel hiervoor. Een innovatie begint met een idee, maar dat is maar 1 procent van je traject. De uitwerking van het idee is 99 procent van het traject, zei Albert Einstein. En dat klopt ook voor dit project, het algenteam heeft er dag en nacht aan gewerkt’, weet Wim Michiels, CEO bij Proviron.

Meer algen en meer mogelijkheden

Het nieuwe systeem kweekt algen in een reactor, dat is een zak uit zachte plastic folie die alle functies combineert. ‘De algen groeien in dunne, vlakke panelen en zijn constant in beweging. De panelen worden zacht doorborreld met lucht verrijkt met CO2. Dat levert een hoge productiviteit en zuurstof op. Elke reactor bevat 35 panelen. De installatie is gebundeld per 60 zulke reactoren en is volledig geautomatiseerd. Ze is licht en creëert een groot oppervlak, zodat de lichtinval voor een hogere efficiëntie zorgt dan bij algen in een plas water. Wij verbruiken zeer weinig water’, beschrijft Mark Michiels.

‘Het eindproduct is concurrentieel. Onze kweekmethode kampt niet met vervuiling, die een kweek in open vijvers wel kent. Je kunt de interessantere algensoorten kweken. Vandaag verkopen we de algen in zijn geheel. In de toekomst zullen we de algen uiteen rafelen in componenten, dat noemen we een bioraffinaderij.’ Het eindproduct is een dikke, groene soep met veel toepassingsmogelijkheden.

‘Na vriesdrogen hebben we een poeder dat als visvoeder in aquacultuur dient of als bestanddeel van voedingssupplementen, zoals Omega 3. Het kan ook vismeel en visolie vervangen. Je hebt hiervoor geen vis meer nodig. Er duiken dus interessante nichemarkten voor ons op’, merkt CEO Wim Michiels.

‘Maar er is meer. Algen brengen drie- tot dertigmaal meer op dan landbouwgewassen. Je kunt ook produceren op onbruikbare grond voor landbouw. De algenkweek hoeft dus geen beslag te leggen op vruchtbare grond. Er is geen zoet water voor nodig, want de meeste algen groeien in zout water.’

Pionier

Proviron heeft zich gerept om zijn intellectuele eigendom Belgisch en Europees te beschermen. ‘Het basispatent wordt wereldwijd uitgerold. Het is bijzonder zeldzaam dat je een basisprincipe kunt brevetteren. Dat kan dankzij ons pionierswerk. We gaan nu het ontwerp van het systeem en de technische uitvoering beschermen. Het patent beschermt ons voor 20 jaar. Ook de merknamen zijn geregistreerd. Maar je beste bescherming is je snelheid van ontwikkeling. Wij blijven hard werken om voorop te blijven.’

Voor Proviron wordt deze doorbraak een kantelpunt. ‘Het bedrijf maakt nu helemaal de transitie naar producten met hernieuwbare grondstoffen. We kunnen deze productie perfect in ons land verankeren, want de algen groeien hier prima. Biobrandstof komt op lange termijn in het vizier. Deze algen bevatten een schat aan eiwitten, olie en koolhydraten. Dat is interessante grondstof voor een bioraffinaderij. Eentje die werkt op algen, bestaat nog niet. En je kunt alle biomassa gebruiken, wat voor een hoge productiviteit zorgt.’

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud