Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

‘Dit was business met maatschappelijke toegevoegde waarde'

Wilfried Vancraen, CEO van Materialise

Van 3D-geprinte zuurstofmaskers tot opzetstukken voor deurklinken: het Leuvense Materialise schakelde in de eerste weken van de lockdown sneller dan zijn eigen schaduw. Een fraai staaltje ondernemerschap met positieve gevolgen, niet alleen voor het bedrijf, maar ook voor de gezondheidssector en honderden bedrijven wereldwijd.

Tienduizenden exemplaren gingen dit voorjaar Europa rond en wereldwijd werden er nog eens zo veel lokaal ‘geprint’: 3D-geprinte opzetstukken waardoor je een deurklink met de elleboog kunt openen. Made by Materialise, wereldwijde pionier in 3D-printing en additive manufacturing. Eerder had het Leuvense bedrijf al een 3D-geprint zuurstofmasker op de markt gebracht dat de inzet van beademingstoestellen kon beperken, en bedacht het een accessoire waarmee afgekeurde Chinese FFP2-maskers alsnog bruikbaar werden.

‘Op een woensdag in april zijn we gestart met het design van die opzetstukken’, blikt Wilfried Vancraen terug, CEO van Materialise. ‘De volgende zondag rolden de eerste exemplaren al uit de printer. Die snelheid, daar zijn we heel trots op. Diezelfde dag nog zijn er ruim honderdduizend mails vertrokken vanuit ons hoofdkantoor. Niet alleen om het product voor te stellen, maar ook om mensen met een 3D-printer de kans te bieden om opzetstukken voor eigen gebruik of voor goede doelen te printen. Een maand later zaten we al aan meer dan honderdduizend downloads van die file.’

‘Achteraf bekeken was het een mooie showcase van onze expertise en knowhow, daar moeten we niet flauw over doen’
Wilfried Vancraen
CEO van Materialise

Maar ondergraaf je daarmee op termijn niet je eigen business? ‘Wij kunnen niet voor de hele wereld printen. En dit soort samenwerking zit eigenlijk al sinds het ontstaan van het bedrijf in ons DNA.’ Echt verrast waren ze bij Materialise overigens niet toen het land half maart op slot ging. Vancraen: ‘We hebben enkele vestigingen in Azië en wisten dus wat de pandemie daar aanrichtte. Nog voor de lockdown hier officieel aangekondigd werd, waren wij ons al aan het voorbereiden. We lieten onze mensen zo veel mogelijk thuis werken, wat nog niet echt in de bedrijfscultuur zat.’

‘Onze activiteiten zijn gelukkig niet van de ene dag op de andere stilgevallen. In de beginjaren van dit bedrijf zat het merendeel van onze business nog in prototyping en projecten op heel korte termijn, maar de voorbije jaren is de focus steeds meer verschoven naar langetermijnopdrachten. En dus konden we onze mensen nog wel even aan het werk houden. Tegelijk zijn we ons gaan toeleggen op de productie van onder meer die opzetstukken en mondmaskers.’

Ondernemersinstinct

3D-geprinte mondmaskers of opzetstukken voor deurklinken maakten tot voor kort geen deel uit van de Materialise-portfolio. Die keuze was volgens Vancraen een combinatie van puur ondernemersinstinct en nuchter pragmatisme. ‘Er was op dat moment echt een grote behoefte aan betrouwbare mondmaskers. Alleen al voor eigen intern gebruik was dat dus een logische keuze. Idem dito voor die opzetstukken voor deurklinken: ook die konden in ons eigen bedrijf de veiligheid van het personeel verhogen. Die aanpak is heel typerend voor ons bedrijf: onze softwareafdeling is grotendeels gegroeid vanuit de eigen noden, en grote wendbaarheid blijft een van onze troeven. We weten welke software je nodig hebt voor hoogkwalitatieve 3D-printing, en waar er nieuwe opportuniteiten liggen. En we hebben de mensen die heel snel nieuwe producten in de markt kunnen zetten. Die snelheid is overigens een grote troef van 3D-printing. Achteraf bekeken was het een mooie showcase van onze expertise en knowhow, daar moeten we niet flauw over doen. Dit was business met maatschappelijk toegevoegde waarde.’ 

‘Vroeger was het not done om een nieuw product via een videogesprek aan een chirurg voor te stellen. Maar kijk, dat, is nu het nieuwe normaal geworden’
Wilfried Vancraen
CEO van Materialise

Voor het Leuvense bedrijf bevestigt het afgelopen jaar nog eens dat 3D-printing en lokale productie een geslaagd huwelijk zijn. ‘Van Mexico over China en Japan tot de VS: over de hele wereld zijn mensen onze opzetstukken lokaal gaan printen en produceren. Dankzij die wereldwijde aandacht is ongetwijfeld het inzicht gegroeid over de mogelijkheden van deze technologie. Daar zullen we op termijn mee de vruchten van plukken, dat merken we nu al aan de toegenomen vraag vanuit de medische sector. Natuurlijk kunnen wij puur prijs-matig nooit de concurrentie aan met producten die in zeer grote series worden gefabriceerd. Maar als het gaat over de productie van kleinere reeksen, prototypes en maatwerk, zal deze pandemie vermoedelijk wel voor een versnelling zorgen.’

Digitale groei

‘De samenwerking met onze partners is dit jaar een stuk nauwer geworden, met dank aan de zeer frequente digitale contacten’
Wilfried Vancraen
CEO van Materialise

Materialise was al een sterk gedigitaliseerd bedrijf, en de voorbije maanden hebben nog voor een stevige stroomversnelling gezorgd. ‘We hebben heel veel geleerd. De internationale samenwerking met onze buitenlandse teams loopt nu een stuk sneller. Maar ook extern is er wel wat veranderd: vroeger was het gewoonweg not done om een nieuw product via een videogesprek aan een chirurg voor te stellen. Een chirurg moest je persoonlijk opzoeken, punt. Maar kijk, wat vroeger ondenkbaar was, is nu het nieuwe normaal geworden. Hier en daar zagen we nieuwe opportuniteiten en hebben we enkele overnames gedaan, wat op langere termijn tot extra groei kan leiden. Ook de samenwerking met bedrijven die al langer partners waren, is het afgelopen jaar een stuk nauwer en intenser geworden. Alweer met dank aan de zeer frequente digitale contacten. In moeilijke tijden leer je sneller je vrienden kennen.’

Vancraen verwacht dat in 2021 heel wat bedrijven het vooral lastig zullen krijgen om het juiste evenwicht te vinden. ‘Enerzijds moet je stevig blijven inzetten op digitale groei, anderzijds zullen de fysieke contacten en de persoonlijke interactie opnieuw toenemen. Want die hebben, voor alle duidelijkheid, ook voordelen. Het wordt een stevige uitdaging om beide met elkaar te verzoenen.’ 

‘Die hartverwarmende solidariteit vergeet ik nooit’

De belangrijkste les van 2020? Wilfried Vancraen hoeft niet lang na te denken. ‘Deze crisis heeft getoond hoe mensen boven zichzelf kunnen uitstijgen in crisismomenten. De solidariteit in ons bedrijf én de samenwerking met klanten en ziekenhuizen, die zijn me bijgebleven dit jaar. Al die mensen die hele nachten hebben doorgewerkt om iets te realiseren. De vaak lange werkdagen thuis: het was bij momenten echt hartverwarmend.’

 

Lees verder

Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.