Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

‘We hebben onszelf in recordtijd moeten heruitvinden'

Thomas Vanderhoydonck, zaakvoerder van de Antwerpse fietsenwinkels De Geus

Ze zijn eerder dun gezaaid, handelaars die de voorbije maanden hun omzet op peil konden houden. ‘Deels was het een kwestie van geluk’, zegt Thomas Vanderhoydonck van fietsenwinkels De Geus. ‘Maar we zijn wel blijven investeren. En ook de hechte vertrouwensrelatie met onze klanten heeft ons overeind gehouden.’

Thomas Vanderhoydonck, zaakvoerder van de Antwerpse fietsenwinkels De Geus, herinnert het zich alsof het gisteren was. ‘De timing kon niet slechter: uitgerekend op de vooravond van de commercieel belangrijkste periode van het jaar kregen we te horen dat onze winkels dicht moesten. Dit is een seizoensgebonden business, en dus investeer je als ondernemer om er net bij het begin van de lente opnieuw te staan met een nieuw en uitgebalanceerd aanbod.’

Heel lang bleef ondernemer Vanderhoydonck niet bij de pakken zitten. Nog geen halve dag nadat de lockdown was afgekondigd, dook hij al van het ene videogesprek in het andere. ‘We moesten ons businessmodel volledig omgooien want we hadden nog geen webshop. Gelukkig hadden we wél al behoorlijk ingezet op sociale media. Zo konden we meteen heel doelgericht communiceren met onze klanten. Na overleg met de collega’s heb ik toen beslist dat we verkoopgesprekken via video zouden aanbieden – vanuit de winkel - en parallel daarmee zouden overschakelen op thuisleveringen.’

De website werd in enkele dagen tijd volledig omgegooid tot een soort multimediaal platform voor afspraken, herstellingen en verkoop. ‘En we investeerden in een bestelwagen om efficiënt en veilig te kunnen leveren. Al die inspanningen hebben vruchten afgeworpen: aan het einde van de lockdown klokten we af op een omzet die gelijke tred hield met dezelfde periode een jaar eerder.’

Extra creatief

Fietshandel De Geus – vandaag twee en binnenkort drie vestigingen – bestaat al ruim 35 jaar, en groeide in die periode uit tot een bekende naam in Antwerpen. Vanderhoydonck, toen pas 23, nam het bedrijf in 2012 over van de oprichters. Vanuit een persoonlijke passie voor de fiets, en vanuit de missie om zo veel mogelijk mensen op de fiets te krijgen. ‘Die aanpak heeft De Geus mee groot gemaakt. En het heeft ons ook geholpen om de voorbije maanden het hoofd boven water te houden. Wij willen mensen niet zomaar een fiets aansmeren, we willen vooral mee nadenken met onze klanten en hen duurzaam advies geven. Op basis van onze expertise, en op maat van het persoonlijke mobiliteitsgedrag van elke klant. Als ondernemer bepaal je zelf welke producten je aanbiedt en met welke service je je klanten benadert. En in lastige tijden maak je daarmee het verschil met de onlinegiganten.’

‘Elke ondernemer heeft de voorbije maanden weleens een pure angstaanval gekregen. Dat is perfect normaal, zolang die angst je niet verlamt, maar je net nog harder doet gaan’
Thomas Vanderhoydonck
zaakvoerder van de Antwerpse fietsenwinkels De Geus

 Een kwaliteitsfiets kopen is een heel proces: modellen vergelijken, een proefritje maken… Dat was van de ene dag op de andere plots niet meer mogelijk. Maar net in extreem lastige tijden kunnen de creativiteit en de veerkracht van de echte ondernemer de doorslag geven. ‘Kwalitatieve videogesprek-ken, gekoppeld aan de goede band die we al met onze klanten hebben: dat haalde heel wat twijfelaars over de streep’, blikt Vanderhoydonck terug. ‘En soms moet je dan extra creatief uit de hoek komen. Een proefrit lukte niet, maar misschien kenden we wel een andere klant in de buurt die een vergelijkbaar model had gekocht? Op zo’n moment kun je je als ondernemer onderscheiden, en mag je vooral niet bij de pakken blijven zitten.’ 

‘Wij bouwen al jarenlang aan een community-gevoel, en ook dat bleek de voorbije maanden van goudwaarde. De voorbije maanden ben ik nog meer overtuigd geraakt van de complementariteit van een webshop en een fysieke winkel. 

Mensen die online een fiets hadden besteld en al een voorschot gestort hadden, belden wij toch nog even op. Vaak bleken zij na dat gesprek een ander model nodig te hebben. We hebben niet alleen zwaar geïnvesteerd in het digitale, we hebben ook heel veel geleerd. Potentiële klanten kunnen zich voortaan veel beter vooraf informeren en oriënteren op onze site. En daarna kunnen we hen in de fysieke winkels nog veel gerichter helpen. We hebben onszelf in recordtijd moeten heruitvinden. Maar op lange termijn plukken we daar ongetwijfeld ook de vruchten van.’

Team achter de kopman

Of hij dan nooit getwijfeld heeft? ‘Natuurlijk wel. Ik denk dat elke ondernemer de voorbije maanden weleens een pure angstaanval heeft gekregen. Dat is ook perfect normaal, zolang die angst je niet verlamt, maar je net nog harder doet gaan. En minstens zo belangrijk: ik was dan wel de kopman, maar als je op een hecht team kunt terugvallen dan zetten zij je op zulke momenten ook uit de wind. En omgekeerd.’

Ironisch genoeg steeg de vraag naar nieuwe fietsen uitgerekend in de eerste lockdown tot ongekende hoogten, waardoor de aanvoer richting fietshandelaars begon te stokken. ‘We hadden dat min of meer zien aankomen – ook met dank aan onze goede voelsprieten bij de klanten. En dan steekt het ondernemersinstinct snel de kop op. Net op het moment dat de verkoop als een pudding in elkaar leek te zakken, namen we een risico en zijn we onze bestellingen stevig gaan opschalen. Dat bleek achteraf te lonen, al moet je soms ook wat geluk hebben natuurlijk: net voor de lockdown hadden we nog geïnvesteerd in een gloednieuw magazijn voor vijfhonderd fietsen. Mede daardoor zijn wij nooit in de problemen geraakt omdat we de vraag niet konden volgen.’

Onlangs besloot Thomas Vanderhoydonck het bedrijf uit te breiden met een derde winkel in Edegem. Gedurfd? ‘Misschien wel, maar als ondernemer heb je nu meer dan ooit een stevige dosis optimisme en positivisme nodig. Daar hoort af en toe ook een berekend risico bij.’

Bakfietsen voor collega-ondernemers

Een winkel tot de nok gevuld met fietsen, waaronder ook een twintigtal cargo-testfietsen. Maar door de lockdown mag niemand zo’n testfiets nog ontlenen. Het bracht Thomas Vanderhoydonck op een idee: hij stelde die bakfietsen gratis ter beschikking van onder meer een boekhandel en een wijnhandel uit de buurt. ‘Een aantal van hen was aan het experimenteren met thuisleveringen, maar ze kregen dat logistiek niet altijd rond. Nauwelijks hadden we dat aanbod gedaan, of onze bakfietsen vlogen de deur uit. Daar zaten toen helemaal geen commerciële bedoelingen achter, maar je bouwt op die manier wel aan een langetermijnrelatie. Op dat moment was het voor heel veel collega-ondernemers pompen of verzuipen, en dan is die oprechte solidariteit gewoon heel vanzelfsprekend.’ 

 

Lees verder

Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.