Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

‘Een bestaand bedrijf overnemen was de meest voor de hand liggende optie'

©Filip Van Roe

Hoewel Bart Van Nuffel en Jérôme Leclef relatief nieuw zijn in de ballonnensector, voelen ze zich duidelijk als vissen in het water tussen de latex en kleureninkt. Maar ze zien het groter dan ballonnen alleen. Van kinderfeestjes over huwelijken tot grote evenementen: het feest- en decoratiegebeuren is een sterk groeiende markt in Europa.

Ze liggen klaar in alle mogelijke kleuren, netjes in kartonnen dozen: ballons in pastel royal blue, metallic green, zelfs metallic black. Iets verderop staan twee volledig geautomatiseerde productielijnen: telkens tien ballonnen worden er in een strak ritme half opgeblazen, krijgen een bedrukking mee en verdwijnen vervolgens opnieuw in andere dozen. 'Dat is het grootste verschil met de concurrentie', zegt mededirecteur Jérôme Leclef die samen met Bart van Nuffel vorig jaar via een management buy-in het familiebedrijf Belbal overnam, niet zonder trots. 'Als je die bedrukt, ontploft zowat één ballon op de vijf. Hier hoor je amper een knal. Dat heeft alles te maken met ons productieproces dat veel beter is.'

Eén van de grootste ballonnenfabrieken ter wereld

'We waren allebei, om diverse redenen, op zoek naar iets anders. Al snel kwamen we tot de conclusie dat een bestaand bedrijf overnemen de meest voor de hand liggende optie was’, zegt Van Nuffel. Voor hun oog finaal op Belbal te laten vallen, bekeken de twee minstens 120 bedrijven. Belbal beantwoordde het beste aan hun criteria: een bedrijf dat ze konden begrijpen, niet té hightech was maar wel internationaal actief.

‘Onze ingenieurs ontwikkelen al onze productie-en bedrukkingsmachines zelf. We zijn meer dan doorverkoper, we beheersen de volledige productiecyclus.’
Jérôme Leclef
mededirecteur Belbal

Het hoofdkwartier van Belbal is gevestigd in België vanwaar de distributie gebeurt en nog een beetje bedrukking voor de lokale markt, maar daarnaast is het vooral actief op de bredere Europese markt en ook in de VS, Japan en Canada. In Polen heeft het zelfs één van de grootste ballonnenfabrieken ter wereld. Het is net die complexiteit die beide ondernemers aantrok. En hoewel het hier om een nichemarkt gaat, is het er wel eentje waarin het voormalige familiebedrijf Belbal het tot wereldspeler schopte.

Duidelijke visie op de toekomst

Toen Van Nuffel en Leclef Belbal overnamen, was het nog een echt familiebedrijf. De oprichter was niet actief op zoek naar een overnemer, zodat er ruim een jaar nodig was om hem over de streep te trekken. 'Hij wilde vooral dat zijn geesteskind in goede handen kwam', klinkt het. Om de overname te financieren, klopten ze aan bij Dovesco. Die ontwikkelingskapitaal verschaffer (onderdeel van de familiale holding Domo Investment Group) nam finaal ook een participatie van 50 procent in het ballonnenbedrijf. 'Het businessplan dat het ondernemersduo samen met Dovesco opstelde, klopte volledig in onze ogen', licht Claudio Brabants van BNP Paribas Fortis toe. 'Ze zijn een nichespeler, ze zijn wereldwijd actief en wereldtop in hun markt. Bovendien waren we er snel van overtuigd dat we hier met twee gedreven managers te maken hadden, die een duidelijke visie hadden op de toekomst van dit bedrijf.'


Van ballonproductie tot de ontwikkeling van machines

'70 procent van de ballonnen die wij produceren, wordt bedrukt met bedrijfslogo’s', legt Leclef uit. 'Belbal staat heel sterk in die publiciteitsmarkt maar wij zien nog een interessant gat in de markt van het feest- en decoratiegebeuren. Van kinderfeestjes over huwelijken tot grote evenementen: dat is een sterk groeiende niche in Europa. Een extra troef om de bank te overtuigen van de kracht van ons verhaal was de technische expertise van Belbal. Onze ingenieurs ontwikkelen hier al onze productie- en bedrukkingsmachines zelf. We zijn dus veel meer dan zomaar een doorverkoper, we beheersen de volledige productiecyclus.'

Van kinderfeestjes over huwelijken tot grote evenementen, het feest- en decoratiegebeuren is een sterk groeiende markt in Europa.

Gecharmeerd door groeiverhaal

Van zodra beide ondernemers een akkoord hadden met Dovesco om samen de overname te doen, gingen ze op zoek naar een geschikte financiële partner. 'BNP Paribas Fortis had al jaren een relatie met Dovesco. Dat hielp natuurlijk', geeft Claudio Brabants aan. 'Tegelijk raakten we al snel gecharmeerd door het groeiverhaal dat de twee ambitieuze ondernemers met Belbal voor ogen hebben. Ze hadden hun huiswerk grondig gemaakt, en dat is bij een buy-in bijzonder belangrijk. Daarnaast is vooral het lange termijnverhaal voor ons van cruciaal belang: krediet verschaffen heeft te maken met vertrouwen hebben in de mensen met wie je in zee gaat.'

'Als je bij een bank aanklopt op zoek naar extra kapitaal, zijn er verschillende factoren van belang', klinkt het bij Van Nuffel. 'Naast het bedrag van de lening spelen de prijs en de nevencondities een grote rol, maar er moet zeker ook een klik zijn met de persoon waarmee je zaken doet. Ik denk dat wij elkaar daarin echt gevonden hebben. De bank begreep dat wij voluit voor onze eigen investering wilden gaan. Wat bij hen genoeg vertrouwen wekte om net iets verder te gaan dan de concurrentie.’ 'Als financiële partner kan je bovendien ook een klankbord zijn voor het bedrijf', vult Claudio Brabants aan.

Bart Van Nuffel en Jérôme Leclef, Belbal ©Filip Van Roe

Kwaliteit en efficiëntie voorop

De toekomstige groei ligt verrassend genoeg toch vooral in Europa. Leclef: 'De technische productienormen voor ballons liggen hier heel hoog. Laat dat nu net iets zijn waar wij goed op scoren.'

‘De bank begreep dat wij voluit voor onze eigen investering wilden gaan. Wat bij hen genoeg vertrouwen wekte om net iets verder te gaan dan de concurrentie.’
Bart Van Nuffel
mededirecteur Belbal

De Chinese markt is uiteraard gigantisch, maar vandaag kunnen ze daar onvoldoende het verschil maken met hun kwalitatieve producten. Op langere termijn zien de twee ondernemers daar wel mogelijkheden. De Chinese middenklasse wordt kapitaalkrachtiger en zal dus op zoek gaan naar meer kwalitatieve ballonnen. 'Toch zijn wij een Europees bedrijf en willen we dat ook blijven. We zien dus vooral in de Europese retailmarkt nog veel potentieel. Daarom willen we onder meer investeren in de verbetering van onze productieprocessen.'

'Ook dat argument was voor ons doorslaggevend’, besluit Claudio Brabants. Belbal heeft de volledige waardeketen in eigen handen en kan dus zelf op zoek naar efficiëntieverbeteringen zonder zwaar te moeten investeren. Ze zijn bovendien gekend om hun pioniersgeest en innovatie. Zoiets wekt vertrouwen en doet ons vermoeden dat we nog veel van hen zullen horen.'

Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.