Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

"Liever een echte ondernemer dan een investeringsmaatschappij"

Luc Steppe, financieel directeur Prodata Mobility Systems ©Frank Toussaint

Prodata Mobility Systems slaagde er in om een goede overnemer te vinden die de toekomst van de onderneming kan verzekeren. Ook al vroeg het veel geduld, het ICT-bedrijf krijgt nu wel de ruggensteun van een wereldwijde groep.

Dat je vlot een ticket kunt kopen telkens als je in Vlaanderen de bus of tram neemt, is te danken aan Prodata Mobility Systems. Het bedrijf uit Zaventem is al decennialang gespecialiseerd in technologie voor openbaarvervoermaatschappijen. Met 185 werknemers realiseert het een omzet van jaarlijks 45 miljoen euro. Intussen is het bedrijf heel hard bezig om de bussen en trams van De Lijn uit te rusten met een nieuwe versie van het informaticaplatform dat het in 1992 installeerde. ‘Toen ging het vooral om een systeem om tickets te valideren en de prijs van een rit te verrekenen op een rittenkaart. Nu wordt het mogelijk om met een chipkaart voorbij een toestel te wandelen waarna de rit automatisch wordt verrekend’, zegt financieel directeur Luc Steppe.

Het is niet de enige technologische innovatie van Prodata Mobility Systems. ‘We leveren ook technologie waarmee elke bus of tram via gps kan worden gelokaliseerd en ook nog eens in verbinding staat met een centraal depot. Zo kun je de vloot veel efficiënter beheren: er is op elk moment informatie over welke lijnen overbevolkt zijn, waardoor snel kan worden beslist om extra trams of bussen in te leggen’, zegt Steppe.

Die informatie wordt ook nog eens doorgestuurd naar informatieborden, zodat wachtende reizigers in realtime kunnen zien of er vertragingen zijn. De technologie staat zelfs al zo ver dat reclameschermen boodschappen laten zien van winkels waar de tram of bus op dat moment voorbij rijdt.

Opvolging

De technologie van Prodata Mobility Systems is intussen over de hele wereld terug te vinden. De metro in Moskou en Manilla of de bussen in Johannesburg: ze zijn allemaal uitgerust met het systeem van het bedrijf uit Zaventem. Maar ondanks die internationale successen, ging het bedrijf in 2012 samen met BNP Paribas Fortis op zoek naar een overnemer.

"Omdat wij actief zijn in een nichemarkt, begrepen de investeringsmaatschappijen niet echt waarmee wij bezig zijn. Toen beseften we dat we op zoek moesten naar een partner die ook voor het operationele luik kon meedenken."
Luc Steppe
financieel directeur Prodata Mobility Systems
©Frank Toussaint

‘De eigenaar, die het bedrijf in 1971 had opgericht, had niet meteen een opvolger. Vandaar dat er moest uitgekeken worden naar een potentiële overnemer die de toekomst van het bedrijf kon verzekeren’, zegt Steppe. Ook financiële overwegingen maakten dat een overname prominent in beeld kwam. ‘We investeren elk jaar 10 à 11 miljoen euro in onderzoek en ontwikkeling. Die investering werd toch wel wat te zwaar om zelf te blijven dragen. De banken sprongen natuurlijk bij, maar het moment was aangebroken om te kijken of een nieuwe kapitaalverschaffer de verdere ontwikkeling kon ondersteunen.’

Die nieuwe kapitaalverschaffer werd uiteindelijk in Oostenrijk gevonden en in juli van vorig jaar werd Prodata Mobility Systems ingelijfd bij het Oostenrijkse IT-concern  Kapsch Group. ‘De overname past in onze strategie om onze traditionele activiteiten voort uit te breiden’, zegt Bernd Eder, CFO van Kapsch CarrierCom. Want tot dusver is de onderneming vooral gespecialiseerd in de implementatie van mobiele netwerken en de ontwikkeling van communicatiesystemen voor de treinsector. ‘We zijn dus al vertrouwd met het openbaar vervoer. In de treinsector bouwen we vooral communicatienetwerken over een lange afstand, terwijl Prodata Mobiliy Systems net gespecialiseerd is in het openbaar vervoer in een stad of regio. Dat is een uitstekende aanvulling’, zegt Eder.

Snelle winst

De zoektocht naar een overnemer met dezelfde visie van Prodata Mobility Systems was niet gemakkelijk en zou uiteindelijk bijna twee jaar in beslag nemen. ‘We kregen al heel snel enkele geïnteresseerde partijen over de vloer, maar dat waren investeringsmaatschappijen die ons alleen als een financiële investering beschouwden. Dat was een verkeerde zet. Omdat wij actief zijn in een nichemarkt, begrepen die partijen niet echt waarmee wij bezig zijn. Toen beseften we dat we op zoek moesten naar een partner die ook voor het operationele luik kon meedenken’, zegt Steppe.

©Frank Toussaint

Nu die is gevonden, lijkt de toekomst van de onderneming weer verzekerd. ‘Een financiële investeerder komt het bedrijf binnen en wil na vijf jaar een maximaal rendement halen. Dat was niet wat Prodata Mobility Systems nodig had’, zegt Ilse Velleman, relatiebeheerder bij BNP Paribas Fortis. Dat bevestigt ook Eder. ‘We zijn geen financiële investeerder die op zoek is naar een snelle winst. Wij worden gedreven door een echte ondernemersspirit. De groep bestaat al sinds 1892 en een lid van de familie Kapsch is nog altijd CEO: een langetermijnvisie staat dus voorop.’

Frankrijk en Duitsland

Dat Prodata Mobility Systems nu deel uitmaakt van een grote groep biedt tal van voordelen. Niet alleen heeft het IT-bedrijf een stevige financiële partner aan boord, het kan ook terugvallen op de knowhow van de bijna dertig andere vestigingen die deel uitmaken van de groep. ‘Bovendien zijn die vestigingen verspreid over de hele wereld. En dat is een belangrijke hefboom voor onze internationale ontplooiing. Want hoe je het ook draait of keert, je moet toch ook een lokale aanwezigheid hebben als je in verre landen zaken wil opzetten’, zegt Steppe.

Toch hoeven het voor het IT-bedrijf niet altijd de meest exotische bestemmingen te zijn. ‘We zijn momenteel wel vrij actief in de Filipijnen, Rusland en Zuid-Afrika, maar veel minder in Frankrijk en Duitsland. Hoewel dat markten zijn die heel chauvinistisch zijn en zich niet zo makkelijk openstellen, vormen zij een van de belangrijkste uitdagingen voor de komende jaren.’

Lees verder

Logo
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Advertentie
Advertentie