Wereldspelers
 © Emy Elleboog
4 Leestijd

‘Wij verbinden ons lot aan dat van de klant'

Onder de verantwoordelijkheid van
Greenyard

Univeg is in dertig jaar tijd uitgegroeid tot een wereldwijde leverancier van verse producten. ‘Wij zijn opgeklommen door ons unieke concept, niet omdat de markt groter is geworden.’

Advertentie

Advertentie

Advertentie

Op de vierde verdieping van het hoofdkwartier van Univeg in Sint-Katelijne-Waver kijkt CEO Francis Kint uit over een reeks magazijnen. ‘U ziet door het raam een overzicht van de vele verschillende activiteiten die we voor onze klanten elke dag uitvoeren: de groentensnijderij (productie van verse, gesneden en verpakte salades en groenten), een magazijn voor de verdeling van lokale en overzeese importproducten en een verpakkingsafdeling. Links zie je een logistiek centrum voor een Belgische klant, waar vanuit een keuze van 4.500 verschillende referenties 7 dagen per week bestellingen worden klaargemaakt en aan de winkel worden geleverd.

‘Elk van deze activiteiten is er op vraag van de klant gekomen. Ik trap een open deur in als ik zeg dat er wel eens strubbelingen zijn tussen producenten en retailers’, aldus Kint. ‘Overproductie zorgt voor lage prijzen, maar dit is niet de fout van de retail.’ Univeg koos een andere strategie. ‘Wij verbinden ons lot aan dat van onze klant’, legt Kint uit. ‘Iedere retailer weet wat zijn klanten willen. Univeg zorgt ervoor dat die dat vervolgens ook krijgen. Wij hebben in Nederland bijvoorbeeld telerorganisaties die voor één enkele Nederlandse winkelketen produceren.’ Door die partnerschappen is het gemakkelijker om in te spelen op trends, zegt Kint.

‘Het Category Management van de andere Fast Moving Consumer Goods (FMCG), wordt ook meer en meer toegepast voor verse groenten en fruit. Maar de reactietijd is er langer. We zien bijvoorbeeld dat consumenten steeds meer overstappen van monokleur-appelen naar appel - variëteiten met kleurschakeringen. Aangezien het vijf tot zes jaar duurt vooraleer een boomgaard met die nieuwe variëteit rendabel is, moet je dat zo snel mogelijk met je klant plannen.’ Univeg heeft dat model nog niet overal uitgerold, maar streeft het wel na. ‘Het voorkomt verspilling, omdat de productie is afgestemd op de markt’, merkt Kint op.

Volledig pakket

‘Hoewel de markt van verse groenten en fruit en diepvriesgroenten in de voorbije tien jaar in West-Europa niet gegroeid is, zijn wij er sterk op vooruit gegaan, met dank aan ons concept’, zegt oprichter en voorzitter Hein Deprez. ‘Op een moment dat iedereen het product wou controleren, hebben wij ons gefocust op de relatie met de grootdistributie.’

Deprez plantte in 1983 de kiem voor Univeg door in Belsele met een champignonkwekerij te beginnen. Hij bouwde die geleidelijk uit tot een absolute wereldspeler in de handel van groenten en fruit. Nu stelt het bedrijf wereldwijd 8.000 mensen tewerk. Zo goed als alle Europese supermarktketens zijn klant. ‘Wij zijn een wereldspeler, omdat onze producten van over de hele wereld komen’, legt Kint uit. ‘Dat is nodig omdat je anders niet het hele jaar door het volledige pakket van groenten en fruit kunt aanbieden. ‘De lychees bijvoorbeeld, die zo in trek zijn in de eindejaarsperiode, worden in Madagaskar wild geplukt door tienduizenden families uit kleine dorpen.’

Gedoemd om te consolideren

‘Wij zijn de meest versnipperde industrie in de voedingssector’, zegt Kint. ‘Als nummer drie in de wereld heeft Univeg “maar” een omzet van 3,1 miljard euro op een totale groothandelsmarkt in groenten en fruit van 90 miljard euro in de EU-28. Daar zijn twee redenen voor. Enerzijds is er een zeer versnipperde productie en anderzijds is er geen transformatie van het product, waardoor er niet zozeer nood is aan schaalvergroting.’

‘Het zwaartepunt van de verkoopactiviteiten van Univeg ligt in Europa, vooral dan in de Benelux, Duitsland, het Verenigd Koninkrijk en Frankrijk’, legt Kint uit. ‘Fruit importeren in Spanje is zoals wijn invoeren in Frankrijk. Ze hebben er daar zelf meer dan genoeg van. In Zuid-Europese landen doen we daarom vooral sourcing en export.’ De markt mag als geheel misschien niet sterk meer groeien, maar Deprez ziet voor zijn bedrijf wel nog altijd een enorm groeipotentieel weggelegd. 'In Frankrijk halen we een omzet van 150 miljoen euro. Als we daar hetzelfde marktaandeel zouden halen als in België, kan dat vertienvoudigen. Hetzelfde geldt voor het Verenigd Koninkrijk.’

Italiaanse kiwi’s

Univeg houdt ook de ogen open voor groeimogelijkheden buiten Europa. Zo startte het eerder dit jaar in de veelbelovende Indiase markt een joint venture op met het lokale conglomeraat Mahindra. Die laatste heeft 60 procent in handen en levert het netwerk. Univeg, dat de knowhow inbrengt, importeert voornamelijk druiven uit India. Maar verrassend genoeg is het vooral de export naar het land dat grote mogelijkheden biedt. ‘Een Indiase consument wil ook eens ander fruit dan wat hij lokaal kan krijgen, zoals mango en bananen’, legt Kint uit. ‘Wij leveren daar nu een breed pakket aan producten waaronder bijvoorbeeld Italiaanse kiwi’s.’

Univeg bezorgt in India appelen en peren, producten die nochtans ook in het land zelf geteeld worden. Is het niet gemakkelijker om die vanuit het noorden van het land naar het zuiden te vervoeren? ‘Toch niet, het gaat sneller en het is stukken goedkoper om vanuit Argentinië of Europa fruit aan het zuiden van India te leveren dan vanuit het noorden van dat land’, zegt Deprez. ‘Belgen denken te veel in functie van een klein land, omdat dat is wat we kennen. Maar de afstand van het noorden naar het zuiden van Brazilië is groter dan die van de Noorse fjorden tot de Spaanse costa. In een grotere wereld heb je een andere logica nodig.’  

Advertentie

Advertentie