Wereldspelers
Vic Swerts, owner president Soudal © Frank Toussaint
3 Leestijd

De onverschrokken haas die nooit stopt met rennen

Onder de verantwoordelijkheid van
Soudal

Opgeven staat niet in het woordenboek van Soudal-voorzitter Vic Swerts. Doorzetten staat daar dan weer onderstreept, omcirkeld en driedubbel gemarkeerd. Portret van een selfmade man.

Advertentie

Advertentie

Advertentie

‘Zelfs mijn eigen tuinstoelen verhuisde ik naar de fabriek, zodat onze klanten konden zitten tijdens de gesprekken. Ik had alles geïnvesteerd wat ik had.’

Het is een mooie anekdote uit ‘Dromen, denken, durven, doen en doorzetten’, een kroniek van Soudal en zijn oprichter, Vic Swerts. We schrijven 1981, vijftien jaar na de geboorte van het eenmansbedrijfje in de kelder van een rijhuis op de Antwerpse Ossenmarkt.

In 1966 neemt Swerts daar een bedrijfje over dat gietijzeren motorblokken repareerde.  De verkoopster is de weduwe van een lasser. De Kempenaar heeft dan ondanks zijn jeugdige leeftijd van 26 jaar toch al wat ervaring. Zo leidde hij eerder al een schoenatelier, verkocht typmachines en richtte mee een pantoffelfabriek op. Maar Soudal was van een andere orde. ‘Hij heeft bij wijze van spreken zijn vader en moeder in pand moeten geven om te kunnen beginnen’, zegt Soudal-CEO Dirk Coorevits.

De naam Soudal is een samentrekking van ‘Soudeert Alles’. Naast wat laswerk aan potten en pannen produceert Swerts polyesterplamuur, dat hij verkoopt aan autoherstellers. De omzet in zijn eerste ondernemersjaar: 32.000 euro.

Nieuwerwets

Al snel schakelt de Kempenaar met dank aan een samenwerking met de Duitse chemiereus Bayer over op niet-metalen vervangproducten, de nieuwerwetse siliconen. Het vijftal Belgische fabrikanten van stopverf haalt daar de neus voor op. Siliconen kosten op dat ogenblik in de aankoop per kilogram honderd keer meer dan stopverf. Maar ze hebben wel het voordeel dat ze niet verbrokkelen en dertig jaar meegaan. Bij stopverf is dat maar enkele jaren.

Het blijkt het grote gat in de markt, ook al omdat doe-het-zelvers gemakkelijk met siliconenspuiten aan de slag kunnen. In 1976 verhuist Soudal naar een nieuwe site in Turnhout, waar vandaag naast de hoofdzetel nog altijd de grootste productievestiging staat.

In 1982 ziet Swerts een nieuw opportuniteit. Hij begint met de productie van PU-schuim, dat nu vooral bekend is als middel om ramen en deuren mee te monteren en isoleren. Zeven jaar later komen daar ook de lijmen bij.

Dat is ook de periode waarin de zoon van een hovenier en een kruidenieruitbaatster heel wat geld moest lenen om de groei te financieren. Het ene putje was gevuld of er waren er twintig nieuwe.

‘Toen hij mij over die zwartesneeuwperiode vertelde, zei ik dat ik mij kon inbeelden hoe moeilijk het moet geweest zijn’, zegt schoonzoon Jurgen Vandervelden. ‘Maar daar ging Vic niet mee akkoord. “Je moet er alleen voor gestaan hebben om te weten wat het fysiek met je doet. De stress, de slapeloze nachten.” Hij heeft natuurlijk gelijk.’

Doorzetten

Op zijn 74ste mag Swerts zich ondertussen met baron laten aanspreken. Voor zijn lijfspreuk koos hij voor ‘Per laborem ad salutem’, wat zoveel betekent als ‘door hard werk naar welvaart.’ Al had hij misschien beter voor ‘Per perseverantiam ad salutem’ gekozen. Doorzetten, dat is waar het voor hem om gaat. Dat betekent ook durven. Niet elk idee leidt tot succes, maar ‘een bange haas krijgt ook slaag’, zoals hij ooit nuchter opmerkte.

De haas blijft ook rennen. 'De enige sport die ik fanatiek beoefen, is de Soudal-sport, met de fun die erbij hoort’, zei Swerts eerder dit jaar in De Tijd. Werken dus, al hoort hij dat woord liever niet. ‘Ik doe al meer dan dertig jaar graag wat ik doe. Toevallig wordt dat werken genoemd.’

‘Hij blijft al eens een dagje weg, maar hij zal altijd bezig blijven met het bedrijf’, zegt Vandervelden. ‘Zelfs als het op bemoeien dreigt te gaan lijken. Dat beseft hij zelf trouwens ook. “Maar daar zullen jullie mee moeten leren leven”, grapt hij dan. “Ik ga voor geen geld ter wereld thuis zitten.”’

Advertentie

Advertentie