Wereldspelers
 © Frank Toussaint
5 Leestijd

Dromen, denken, durven, doen en vooral: doorzetten

Onder de verantwoordelijkheid van
Soudal

De hoofdzetel en het hart van Soudal liggen in de Kempen, de activiteiten voor 90 procent in het buitenland. Het geheim van de wereldwijde producent van lijm, isolatieschuim en siliconen? ‘Vallen’ altijd laten volgen door ‘opstaan en voort doen’.

Advertentie

Advertentie

Advertentie

Soudal heeft een duidelijke doelstelling: het wereldwijde marktleiderschap in lijmen, voegkitten en PU-schuim. Wat in 1966 begon als een eenmansbedrijfje is ondertussen uitgegroeid tot een wereldspeler die actief is in meer dan 130 landen. De groep telt 45 buitenlandse filialen – waaronder 16 fabrieken – en heeft ongeveer 2.100 werknemers in dienst, van wie 900 in België.

Het Turnhoutse bedrijf is de voorbije 25 jaar met gemiddeld 12 procent per jaar gegroeid. Slechts 10 procent van zijn activiteiten zit nog in België. ‘Wij groeien omdat onze klanten groeien, onze producten beter zijn en we oorden opzoeken waar we klein kunnen beginnen en daarna doorgroeien’, zei voorzitter en eigenaar Vic Swerts ooit.

Met dank aan die wereldwijde expansie schat Soudal eind december af te klokken op een omzet van 570 miljoen euro. Tegen 2020 wil het management 1 miljard euro halen. ‘Het is de ambitie die telt’, nuanceert CEO Dirk Coorevits. ‘Of het dan uiteindelijk 50 miljoen euro meer of minder is, maakt niet zoveel uit.’

Gezien de aard van zijn activiteit dobbert Soudal mee op de cyclische golven van de bouwsector. Toch weet het die ook wat te breken, net door overal ter wereld aanwezig te zijn. In de ene markt begint misschien een crisis, in een andere is die al volop bezig, maar in de derde is die alweer gedaan. Zo is er altijd ergens een regio die floreert en een schokdemper vormt.

Er zijn nog andere stootkussentjes. Soudal verkoopt in tijden van recessie bijvoorbeeld minder aan de professionele bouwsector, maar meer in het doe-het-zelfgamma. Want als het economisch minder gaat, doen mensen meer klusjes zelf. Die twee effecten heffen elkaar niet helemaal op, maar alle beetjes helpen.

‘Die spreiding is een belangrijk deel van onze strategie’, zegt Coorevits. ‘We zijn niet afhankelijk van één leverancier, van één klant of van één economie. Onze grootste klant is bijvoorbeeld maar goed voor 4 procent van onze omzet.’

Super achiever

‘Consultancybureau Deloitte onderzocht de performantie van bedrijven, en daar zijn wij uitgekomen als een ‘super achiever’’, klinkt het trots bij Coorevits. ‘Slechts 4 procent van de ondernemingen mag zich zo noemen.’

Hoe is Soudal in dat selecte kransje beland? ‘Wij stellen waardecreatie boven prijsverlagingen’, legt de CEO uit. ‘We concurreren dus op kennis, innovatie en service in plaats van per se de goedkoopste te willen zijn. Daarnaast is marktaandeel veroveren belangrijker dan op alle mogelijke manieren in de kosten te snijden, want dan snij je ook in de investeringen en dus de langetermijngroei. Tot slot werken we met snelle oplossingen die we vlug in de markt zetten en niet met logge businessplannen.’

Dat laatste geldt niet alleen voor nieuwe producten, maar ook voor nieuwe markten. ‘Als we ergens naar toe willen en er een goed gevoel bij hebben, dan kunnen we snel schakelen’, aldus Coorevits. ‘Het heeft geen zin om daar gedetailleerde businessplannen voor op te stellen. De persoon die ze schrijft, weet meestal niet wat er precies aan de hand is in die markten, en er zijn toch altijd mogelijkheden en moeilijkheden die je niet kunt voorzien.’

Soudal nam dit jaar nog het Amerikaanse Accumetric over voor 34 miljoen dollar. Het investeert daarbovenop nog eens 21 miljoen dollar. Accumetric, dat zijn hoofdkwartier heeft in Elisabethtown, Kentucky, omvat onder meer een fabriek voor siliconen, voegkitten en smeermiddelen.

Chinese boom

Ook de tocht naar China liep aanvankelijk niet van een leien dakje. Soudal is al sinds 1985 aanwezig in het bevolkingrijkste land ter wereld, maar dat bleef lang beperkt tot een verkoopkantoor en opslagruimte in Shanghai. In 2002 trok Soudal daar de stekker uit, een beslissing die Vic Swerts gezien de Chinese boom achteraf betreurt. ‘We waren er toen beter gebleven, ondanks de verliezen. Niet met de focus op verkoop, maar op productie. Dan hadden we een mooie voorsprong uitgebouwd op de concurrentie.’

Toch gaf Soudal ook hier niet op. Zelfs niet toen in 2008 een joint venture al na enkele maanden opgeblazen werd vanwege 'te grote culturele verschillen'. In 2011 nam de Turnhoutse wereldspeler met Taicang Shijia Industrials een Chinees bedrijf over en de derde keer bleek de goede keer.

Hoewel, helemaal perfect ging dat niet. ‘De man die ons zijn bedrijf verkocht, was al tijdens de onderhandelingen bezig een paar kilometer verder een concurrent uit de grond te stampen en hij nam onze chemici mee’, zegt Coorevits. ‘Daarna betichtte hij ons van bouwovertredingen en ontbrekende vergunningen, dingen die hij zelf in orde had moeten brengen. Maar goed, uiteindelijk hebben we dat proces wel gewonnen.’

De voorbije jaren ging de media-aandacht vooral naar de overnamepolitiek van het bedrijf. Zo belandde vorig jaar ook Soudals Sloveense sectorgenoot TKK in de portefeuille. Niettemin blijft de organische groei nog altijd de belangrijkste motor, benadrukt Coorevits. ‘Wij krijgen eerder aanbiedingen om bedrijven over te nemen, dan dat we er zelf naar op zoek gaan. We staan niet alleen bekend als snelle groeiers, maar ook als snelle beslissers. Dat is het grote voordeel als je voor 100 procent eigendom bent van één persoon.’

Eigen leverancier

Ook in eigen land blijft Soudal fors investeren. Eerder dit jaar kondigde het een mega-investering van 32 miljoen euro aan in een eigen chemiefabriek in het Turnhoutse hoofdkwartier. Daarmee wil het zelf pre-polymeren maken, dat zijn de grondstoffen die nodig zijn voor lijmen en mastieken. Soudal slaat daarmee een pak vliegen in één klap, legt Vic Swerts uit: ‘We nemen een stuk marge over van onze leverancier, we kunnen sneller, betrouwbaarder en op maat ontwikkelen en produceren, en we hoeven onze technologie niet meer te delen met externen.’

Advertentie

Advertentie