Clashende culturen in romcom van het jaar

De comedian Kumail Nanjiani speelt zichzelf in de film die gebaseerd is op zijn levensverhaal. ©BELGAIMAGE

De stand-upper Kumail Nanjiani vond het al erg genoeg dat hij zijn westerse lief moest verzwijgen voor zijn conservatieve Pakistaanse ouders. En toen gleed het meisje nog eens in een diepe coma. ‘The Big Sick’ lijkt niet om te lachen, maar het waargebeurde verhaal is de romantische komedie van het jaar.

Tien jaar geleden wist Kumail Nanjiani niet goed wat hij wou aanvangen met zijn leven. De jonge Pakistaan was in 1997 op zijn 18de van Karachi naar de Verenigde Staten verhuisd om computerwetenschappen te studeren en werkte een tijdje als IT’er voor de universiteit van Chicago. Hij blonk niet uit in zijn discipline, maar dat kon hem weinig schelen omdat hij een nieuwe liefde ontdekt had: stand-upcomedy. Zijn ouders, die hem in 2001 naar Amerika gevolgd waren, lieten het oogluikend toe, zolang hij een rechtgeaarde moslim bleef.

Er kwam pas een kink in de kabel toen Kumail na een optreden kennismaakte met de charmante Emily. Het klikte meteen, maar Kumail moest hun relatie voor zijn ouders verborgen houden omdat hij hen beloofd had dat hij zou vasthouden aan de Pakistaanse traditie van gearrangeerde huwelijken. Alsof dat niet moeilijk genoeg was, werd Emily plots zo ziek dat de artsen zich gedwongen zagen om haar in een kunstmatige coma te brengen.

Amerika is plots niet meer die veilige democratie. Hopelijk toont onze film dat het ook anders kan.

Botsende culturen, gênante misverstanden, personages die dingen verborgen moeten houden voor anderen, ‘The Big Sick’ speelt met bekende komische elementen. Maar Nanjiani’s film - die gebaseerd is op zijn echte leven - voegt er ook een gevoeligheid aan toe die je in lang niet elke komedie terugvindt. Dat hij een waar verhaal vertelt, heeft daar zeker meer te maken. ‘Grosso modo kun je stellen dat de film voor twee derde klopt met de realiteit’, stelt Nanjiani, die het script samen met Emily Gordon schreef en de hoofdrol speelt. ‘Hij is waarheidsgetrouw maar niet accuraat, zoals ze zeggen.’

Als ‘The Big Sick’ in het oog springt, is het omdat hij zowel geestig als pakkend is. ‘Emily en ik hebben echt geprobeerd om een film te maken die even grappig is als een reguliere komedie en even ontroerend als een drama’, legt Nanjiani uit. ‘We wilden vermijden dat hij tussen twee stoelen valt.’ Ze konden daarvoor rekenen op de hulp van Judd Apatow, als regisseur van onder meer ‘Knocked Up’ en producent van ‘Superbad’ en ‘Bridesmaids’ een van de grote namen uit de Amerikaanse comedyscene. ‘Judd drukte ons op het hart dat we geen schrik moesten hebben voor brede humor’, vertelt Emily Gordon. ‘Het moest een diep persoonlijke film worden die toch heel toegankelijk blijft.’

Trailer van 'The Big Sick'

‘The Big Sick’ slaagt in zijn opzet en het is vaak genieten van de complexloze en herkenbare interactie tussen de personages. Dat hij onvermijdelijk lijdt aan de eeuwige Apatow-ziekte en minstens twintig minuten te lang duurt, neem je er maar bij. De film vormt een mooi visitekaartje voor Gordon en Nanjiani, al genoot die laatste al bekendheid door zijn rol in de populaire serie ‘Silicon Valley’.

Maar voor de makers is ‘The Big Sick’ meer dan dat. Hij heeft ervoor gezorgd dat ze de situatie van tien jaar geleden met heel andere ogen bekijken. Nanjiani heeft nu meer begrip voor zijn ouders en hun visie op het leven, die zo vastgeroest en ouderwets leek toen hij jonger was. ‘Ik besef nu dat mijn ouders ook veranderen’, meent hij. ‘Ze vinden het heerlijk om in Amerika te wonen, maar het kost hen veel moeite om hun culturele identiteit te bewaren. En die maakt een essentieel deel uit van wie ze zijn. Daar had ik vroeger nooit bij stilgestaan. Hoe kun je jezelf blijven in een cultuur die niet alleen heel anders is dan de jouwe, maar waar veel van je eigenheid ondergewaardeerd en gedemoniseerd wordt?’

De comedian Kumail Nanjiani speelt zichzelf in de film die gebaseerd is op zijn levensverhaal. ©BELGAIMAGE

‘The Big Sick’ is dan ook een verhaal zonder slechteriken, bevolkt met mensen die er verschillende opvattingen op nahouden. De Pakistaanse vrouwen die Kumails moeder zogezegd toevallig doet aanbellen als potentiële partners voor zoonlief, worden respectvol afgebeeld. In de huidige politieke context is zo’n begripvol portret belangrijker dan ooit, stipt Nanjiani aan. ‘Pakistan is niet het hellegat waarvoor het afgeschilderd wordt, maar het leven is er onveiliger dan in de VS en er heerst veel corruptie. Toen mijn ouders naar Amerika verhuisden, genoten ze ervan dat de elektriciteit nooit uitvalt, het water schoon is en ze niemand hoeven om te kopen om een rijbewijs te krijgen. Maar de sfeer tijdens de voorbije verkiezingscampagne heeft hen weer bang gemaakt. Vooral mijn moeder vraagt zich af waar ze nu naartoe moeten vluchten. Amerika is plots niet meer die veilige en open democratie. Hopelijk toont onze film dat het ook anders kan, strubbelingen inbegrepen.’

‘The Big Sick’ speelt vanaf deze week in de bioscoopzalen.

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content