Familiekiekjes deluxe

De Brown Sisters in hun jonge jaren. ©Nicholas Nixon, courtesy Fraenkel Gallery, San Francisco

Wat als een banale foto begon, groeide in veertig jaar uit tot een van de beroemdste series ter wereld. In veertig portretten van vier zussen verheft de Amerikaanse fotograaf Nicholas Nixon (67) het familiesnapshot tot kunst. De serie is voor het eerst in haar geheel te zien op de fotokunstbeurs Paris Photo.

Vandaag is Nixon zowat synoniem voor ‘The Brown Sisters’, die hij sinds 1975 jaarlijks fotografeert. Nochtans stonden in zijn eerste solo-expo in het MoMA in New York stadszichten en landschappen centraal. Toen had Nixon nog maar twee portretten gemaakt van zijn vrouw en haar drie zussen. ‘De eerste foto maakte ik op een weekendje met mijn schoonfamilie. Ik was toen vier jaar getrouwd met Bebe’, vertelt hij. ‘Links zie je Heather, toen 23. Mimi was 15, Bebe 25 en Laurie 21.’

De Brown Sisters als jongvolwassenen. ©Nicholas Nixon, courtesy Fraenkel Gallery, San Francisco

Pas een jaar later, bij het afstudeerfeestje van Laurie, werd het een project. ‘Ik nam een tweede foto en besliste in een bevlieging dat in dezelfde volgorde te doen. Daarop vroeg ik hun of we dit voor eeuwig konden blijven doen. Ze lachten eens en stemden toe.’ Sindsdien maakt Nixon elk jaar trouw een foto van de zussen Brown. Altijd in dezelfde volgorde, altijd in zwart-wit, altijd met een technische camera op statief. Het licht, de poses en de kapsels veranderen wel. Net als de kleding: van korte shorts in 1981 tot ultradikke jassen het jaar nadien.

Gaandeweg stapelen de rimpels zich op en worden de blikken doorleefder en zachter. Naar wat erachter schuilt, hebben we het raden. De reeks roept meer vragen op dan ze beantwoordt. Van de vier vrouwen kennen we niet veel meer dan hun namen. Het onderschrift is altijd beknopt: een plaats en een jaartal. Hoewel je dat laatste niet nodig hebt om te begrijpen dat Nixon behalve vier zussen ook het verglijden van de tijd documenteert. ‘Ik voel me samen met hen oud worden.’

De Brown Sisters als volwassen vrouwen. ©Nicholas Nixon, courtesy Fraenkel Gallery, San Francisco

Hoe langer Nixon ermee doorgaat, hoe meer hij beseft dat niet iedereen er voor eeuwig zal zijn. En toch zegt hij eeuwig te willen doorgaan, zelfs als iemand sterft. ‘Dan neem ik de foto van drie, of twee en uiteindelijk één. Maar als ik sterf voor twee van hen, wordt het natuurlijk moeilijk. Daar grappen we soms over. Ach, we zien het wel als die tijd komt.’

De Brown Sisters op een oudere leeftijd. ©Nicholas Nixon, courtesy Fraenkel Gallery, San Francisco

‘The Brown Sisters’ is tot zondagavond te zien op Paris Photo in het Grand Palais (stand B30). Vanaf 22 november hangt de serie in het MoMa in New York.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect