‘Omring je als jonge ondernemer met veel slimmere mensen’

Jeroen Poels. ©SISKA VANDECASTEELE

Op zijn 18de begon Jeroen Poels met Deltaworx, een uitzendkantoor voor studenten. Op zijn 27ste noemt Forbes hem een van de beloftevolste Europese ondernemers jonger dan 30. Welke raad heeft hij voor jonge honden? ‘Je moet ballen aan je lijf hebben.’

Zijn middelbaar diploma kwam er via de middenjury en op zijn achttiende gaf hij de brui aan zijn hogeschoolopleiding. Maar negen jaar later prijkt de 27-jarige ondernemer Jeroen Poels in de prestigieuze lijst ‘30 onder 30’ van het Amerikaanse zakenblad Forbes, met de dertig beloftevolste ondernemers in Europa jonger dan 30.

Poels richtte op zijn 18de Deltaworx op, een uitzendkantoor gespecialiseerd in studentenarbeid. Dat heeft kantoren in Antwerpen, Brussel en Gent en telt 32.000 studenten en pas afgestudeerden in zijn databestand.

Deltaworx tekende de voorbije negen jaar voor 115.000 studentenjobs bij 880 klanten in meer dan 10 sectoren, onder andere in de horeca en de evenementensector, maar ook bij advocatenkantoren of supermarkten en het voorbije jaar eveneens in vaccinatie- en testcentra.

Welke tips heeft Poels voor jongeren die willen slagen als ondernemer?

Baan je eigen pad

‘Toen ik in het vierde middelbaar economie-moderne talen studeerde, kreeg ik een B-attest en het advies van de klassenraad om beroepsonderwijs te volgen. Ik was het daar niet mee eens en heb dan, met de steun van mijn ouders, besloten om via de middenjury mijn diploma te halen. Ik ben erin geslaagd in een jaar tijd mijn diploma economie-moderne talen te behalen.'

'Het meest voor de hand liggende pad was mijn vader op te volgen als de achtste generatie aan het hoofd van het familiebedrijf in vleesimport en -export. Maar ik ben nogal eigenzinnig en was ervan overtuigd dat ik met een uitzendkantoor gespecialiseerd in uitzendarbeid in die niche het verschil kon maken. Mijn ouders hebben hun bedenkingen geuit, maar ze hebben me altijd gesteund en me nooit gedwongen in het familiebedrijf te stappen.’

Durf te springen als jonge snaak

‘Toen ik als tiener in een feestzaal werkte, waren ze zo tevreden dat ze me vroegen of ik geen zaalverantwoordelijke wou worden. Ik heb dat aanvaard op voorwaarde dat ik ook de andere jobstudenten mocht aanwerven en zo ook mijn vrienden aan het werk kon zetten.'

'Op mijn 18de kreeg ik zoveel aanvragen dat ik niet meer genoeg werk had om hen ook in de feestzaal te laten werken. Daarom ging ik op zoek naar cateraars en evenementenbureaus die studenten wilden inzetten. Al snel bleek dat niet te combineren met mijn hogeschoolopleiding in kmo-management. Ik heb dan beslist te stoppen met die studie.'

Je moet ballen aan je lijf hebben. Mensen vinden het plezierig als een jonge gast bij hen aanklopt, omdat je vraag om hulp hun expertise in de verf zet.
Jeroen Poels
CEO Deltaworx

'Als jonge gast met goesting om te ondernemen moet je op een gegeven moment durven te springen. Voor een veertiger, die al 20 jaar als consultant heeft gewerkt, kinderen ten laste heeft en een huis moet afbetalen, is het risico allicht groter. Maar ik had geen huis, geen leningen en verantwoordelijkheden. Ik moest wel persoonlijk borg staan voor 150.000 euro bij de bank, maar dat boezemde me geen angst in.’

Focus op een niche

‘Toen ik met Deltaworx begon, wist ik dat ik terechtkwam in een concurrentiële markt met grote spelers. Maar er was geen uitzendkantoor dat zich specialiseerde in jobstudenten. Vanaf het begin was dat onze focus om het verschil te maken.'

‘Het moeilijkste als jonge ondernemer is je geloofwaardigheid opbouwen bij klanten en je eerste contracten tekenen. Omdat je geen trackrecord hebt. Onze eerste klant was de cateraar waarmee we in de feestzaal samenwerkten. Zo zijn we via mond-tot-mondreclame in de catering- en evenementensector gerold. En op evenementen kom je weer andere mensen tegen die je inschakelen. Zo begin je naam te maken.'

'Via een bevriende hr-manager, waar ik regelmatig advies aan vroeg, kregen we een kans bij het Antwerpse havenbedrijf Euroports en mochten we voor hem jobstudenten rekruteren. Oorspronkelijk waren catering en evenementen onze kernactiviteit, maar doorheen de jaren raakten we actief in meer dan tien sectoren.'

Ik pols voortdurend mijn informele adviesraad, van hr-managers over collega-ondernemers tot mensen met veel ervaring in het bankwezen.
Jeroen Poels
CEO Deltaworx

'In 2019 was ‘hospitality’ (catering en events) goed voor 49 procent van onze omzet, vorig jaar nog voor 5 procent, onder meer door de coronacrisis. We zijn nu ook actief in productie, distributie, retail en Covid-19-testdorpen. In 2020 draaiden we 4,5 miljoen euro omzet.'

'Het is een moeilijke weg geweest om uit die cocon van horeca en evenementen te breken. Maar we hamerden er van meet af aan op dat studenten veel meer in hun mars hebben dan plateaus ronddragen in cafés of aan de afwas staan in restaurants. We willen studenten relevante werkervaring aanbieden en ze helpen in hun zoektocht naar wat ze kunnen betekenen op de arbeidsmarkt.'

'Ons onderwijs schiet daarin tekort. Met onze focus willen we dat compenseren. Daarom was ik blij dat Forbes ons de erkenning gaf in de categorie social impact, omdat dat net onze fundamentele betrachting is.’

Luister naar veel slimmere mensen

‘Dat is misschien de allerbelangrijkste tip. Toen ik met Deltaworx begon, wist ik niets van alle erkenningen die je nodig hebt en alle technische aspecten van onze complexe arbeidsmarkt. Als jonge ondernemer is het belangrijk goed te weten wat je kan, maar nog veel belangrijker wat je allemaal niet kan.'

'Ik heb me daarom altijd laten omringen door mensen die veel slimmer zijn dan ik. Enerzijds in onze formele raad van bestuur, waarin onder andere investeerders zitten. Maar ook door voortdurend te pingpongen met mijn informele adviesraad, professionals die ik zelf heb aangesproken en in de loop der jaren heb ontmoet.'

'Die adviesraad omvat zeer uiteenlopende profielen, van hr-managers over collega-ondernemers tot mensen met veel ervaring in het bankwezen. Daarin zit ook een professor biomoleculaire genetica van de UGent, die tevens ondernemer in de gezondheidszorg is. Hem heb ik vorig jaar gevraagd hoe we het moeten aanpakken om ook in de zorgsector actief te kunnen worden.'

'Ik ben gelukkig niet op mijn mond gevallen en durf experts aan te spreken. Je moet ballen aan je lijf hebben. Ik heb al vaak gemerkt dat mensen het plezierig vinden als een jonge gast bij hen aanklopt, net omdat je vraag om hulp hun expertise in de verf zet.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud