Advertentie
Advertentie
interview

Belgische missiemanager Tony dos Santos: 'Ariane 6 moest vooral eenvoudiger zijn dan Ariane 5'

De Belg Tony dos Santos maakte enkele van de grootste wetenschappelijke ruimtevaartmissies ooit mee. ©ESA

Na jaren vertraging moet de Ariane 6 vanavond opstijgen vanaf de lanceerbasis in Frans-Guyana. De Belg Tony dos Santos, missiemanager voor de vlucht, telt mee af. 'Daarna kan ik eindelijk naar de kapper.'

De Belg Tony dos Santos leeft al jaren toe naar de lancering van Europa's jongste raket, de Ariane 6. Hij is technisch verantwoordelijke op de ruimtehaven in Kourou, Frans-Guyana, waar de Ariane 6 vanavond opstijgt.

Dos Santos raakte tijdens zijn ingenieursstudies gefascineerd door ruimtevaart. 'Ik werkte aan de universiteit mee aan een onderzoeksproject voor het ruimtevliegtuig Hermes van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.' Na die ervaring wou hij daarin verder. Zo belandde hij in de jaren 90 bij het toenmalige Alcatel ETCA (vandaag Thales Alenia Space Belgium). Na twee jaar werd hij naar Frans-Guyana gestuurd. Alcatel ETCA was verantwoordelijk voor de controlesystemen voor de eerste tests met de Ariane 5.

Advertentie

Sindsdien is hij in Kourou gebleven. Met de Ariane 5 maakte hij enkele van de grootste wetenschappelijke missies ooit mee, denk aan de lanceringen van de ruimtetelescoop James Webb en de ruimtesonde Juice, die de manen van Jupiter moet verkennen. Maar sinds de Ariane 5 een jaar geleden haar laatste vlucht afrondde, gaat alle aandacht naar de Ariane 6. De allereerste vlucht van de Ariane 6 heeft 18 satellieten en wetenschappelijke experimenten aan boord. 

Wat is het grootste verschil tussen de Ariane 6 en de Ariane 5?

Tony dos Santos: 'De Ariane 5 werd in de jaren 90 ontworpen als een technologisch wonder, vaak beschreven als de formule 1 onder de raketten. Het doel met de Ariane 6 was niet zozeer technologische innovatie, maar eerder vereenvoudiging. We wilden een draagraket die gemakkelijker te produceren, eenvoudiger te bedienen en kostenefficiënter is.'

Advertentie

'Natuurlijk moesten we ook moderniseren - de elektronica is vernieuwd - maar wat vooral belangrijk is, is dat de raket flexibeler is. De Ariane 6 is modulair. Er zijn configuraties mogelijk met twee of vier boosters, de bovenste trap kan opnieuw ontstoken worden, we kunnen de tanks veel eenvoudiger vullen, en alle verbindingen van de grond naar de raket koppelen alleen los als de raket opstijgt. Dat maakt het gemakkelijker om de controle te behouden als de lancering onverwacht wordt afgebroken.'

De lancering van de Ariane 6 liep flinke vertraging op. De raket had in 2020 al de ruimte in moeten gaan. Waar liep het fout?

Dos Santos: 'De grootste uitdaging was helemaal niet technisch. Het was de pandemie die ons totaal verrast heeft. De hele ruimtehaven in Kourou kwam tot stilstand. Ook de werf van de Ariane 6 viel van de ene op de andere dag stil. De materialen die per schip moesten komen, raakten er niet, en het personeel dat uit Europa moest komen, ontbrak. De lockdown in Zuid-Amerika duurde ook langer dan in Europa, omdat we de effecten van corona hier pas maanden later zagen. Na de lockdown werd prioriteit gegeven aan de lanceringen, maar we hebben moeten vechten om de bouw van de Ariane 6 te hervatten.'

U bent verantwoordelijk voor de payload van deze eerste vlucht, de satellieten en experimenten die meereizen. Daar zit voor het eerst een project tussen van een middelbare school.

Dos Santos: 'In plaats van de eerste vlucht leeg uit te voeren, besloot de ESA de kans te bieden aan scholen, universiteiten en start-ups om deel te nemen. Als missiemanager heb ik 15 kleine 'passagiers' aan boord geregeld. Aan de dagelijkse vergaderingen namen tussen 55 en 60 mensen deel. Dat is enorm veel. De Peregrinus-missie van het Sint-Pieterscollege in Jette (om de impact van de zonneactiviteit te onderzoeken, red.) vond ik bijzonder hartverwarmend. Twee kleine teams van leerlingen hebben elkaar hier afgewisseld tijdens de campagne. Ze hebben de Europese ruimtehaven verkend en, als kers op de taart, de draagraket gezien waarop hun experiment zal meevliegen. Dat was een onvergetelijk moment.'

Als de lancering straks succesvol is, hoe gaat u dat dan vieren?

Dos Santos: 'Het zal natuurlijk een enorme opluchting zijn, na zo veel spannende jaren. Het feestje met het team staat al gepland. Daarna kan ik eindelijk naar de tandarts, de dokter en de kapper gaan. De afgelopen weken is dat er allemaal bij ingeschoten. En natuurlijk volgt ook een fijne vakantie met het gezin.'

Zo moet de Ariane 6 dinsdagavond de ruimte in schieten.
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Gesponsorde inhoud
Tijd Connect
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Partnercontent
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.