Advertentie

Vliegende inspecteurs waken over infrastructuur

Een drone-inspecteur van SkyeBase in de Antwerpse haven.

Drones worden almaar vaker ingezet om kritische infrastructuur in de gaten te houden. Om de dronedata te analyseren ontwikkelen twee Vlaamse bedrijven slimme software.

Onze economie digitaliseert dan wel, ze kan nog altijd niet zonder de fysieke infrastructuur om mensen, goederen of energie van punt A naar punt B te brengen. Bruggen, kranen, gsm-masten of elektriciteitspylonen zijn niet erg sexy maar wel onmisbaar. Net zoals het legertje inspecteurs en ingenieurs dat dagelijks aan de slag is om die bouwwerken te inspecteren op roest, scheurtjes, ontbrekende bouten of andere problemen.

Dat werk is niet voor iedereen weggelegd. De inspecteurs werken in weer en wind en vaak op grote hoogte, aan klimtouwen of op hoogtewerkers. Maar dat deel van de job is aan verandering toe. Drones kunnen een groot deel van het fysieke inspectiewerk - het nemen van foto’s en het vaststellen van schade - efficiënter uitvoeren dan mensen.

Als je een klimploeg op een elektriciteitsmast stuurt, moet de hele hoogspanningslijn buiten dienst worden gesteld.
Stefaan Degryse
Medeoprichter en directeur Drone Division

Niet alleen is een drone sneller klaar met zijn inspectieronde, ook zijn de economische verliezen veel kleiner omdat alles in werking kan blijven. ‘Een containerkraan die stilligt voor een inspectie kost elke dag 28.000 euro, om niet te spreken van het risico op enorme boetes als schepen niet op tijd gelost raken’, zegt Tom Daniëls van SkyeBase, een Antwerps bedrijf dat veel klanten telt in en rond de haven.

Pylonen

Ook Stefaan Degryse van Drone Division, een West-Vlaams bedrijf dat onder meer bruggen en pylonen inspecteert, wijst op de economische kosten van klassieke interventies. ‘Als je een klimploeg op een elektriciteitsmast stuurt, moet de hele hoogspanningslijn buiten dienst worden gesteld. Dat kan, afhankelijk van de lijn, honderdduizenden euro’s per dag kosten.’ Werken met drones is ook veiliger, waardoor ongevallen met bijbehorende verzekerings- en economische schade vermeden worden.

Onbemande vliegtuigen gaan Antwerpse haven in de gaten houden

Het Antwerpse havenbestuur experimenteert met drones om te waken over de veiligheid in het havengebied. Door de grote omvang - zowat 120 km² - is een drone nodig die hoog kan vliegen.

De haven testte een ‘fixed wing’ drone - een soort onbemand vliegtuigje - uit dat vanaf 280 meter hoogte scherpe beelden kan maken van het hele gebied. De havenoperator Port of Antwerp werkt daarvoor samen met het luchtvaartbedrijf Sabca en diverse veiligheidspartners.

Er werden vier noodsituaties gesimuleerd: een containerbrand, de redding van een persoon in nood boven op een windmolen, het redden van een drenkeling en het redden van een man overboord. De drones zouden ook ingezet worden om infrastructuur te bewaken of olievlekken op te sporen.

De haven wil tegen 2022 een operationeel netwerk van drones klaar hebben die een live feed van de havenactiviteiten aanbieden. ‘Zo houden we beter voeling met wat zich in de haven afspeelt en werken we aan een veilige, efficiënte en slimme haven’, zegt Bob Spanoghe van Port of Antwerp.

Beide start-ups zien de markt voor drone-inspecties sterk groeien, maar wijzen op de hoge kwaliteitseisen. Een drone die lukraak foto’s maakt, volstaat niet. Onze klanten willen volledige en relevante data, maar vooral ook tools om die data snel te analyseren en er inzichten uit te halen, klinkt het.

‘Klanten willen software die hen helpt hun activa beter en proactiever te onderhouden en na te gaan hoe bepaalde defecten evolueren. Vandaag gebeurt onderhoud vaak reactief, nadat er een probleem is vastgesteld’, zegt Daniëls. SkyeBase werkt samen met het inspectiebedrijf SGS aan een project om grote containerkranen in de Antwerpse haven op te volgen met een combinatie van drones en een kunst­ma­ti­ge-in­tel­li­gen­tieplatform. Het Vlaamse Agentschap Innoveren & Ondernemen (Vlaio) ondersteunt het project met 380.000 euro aan subsidies.

Havenkranen

‘De overheid legt op dat havenkranen elke drie maanden nagekeken worden op veiligheid en één keer per jaar grondig geïnspecteerd worden op mechanische of andere defecten. Slechts een tiental bedrijven mag die controles uitvoeren. Wij zijn in de haven de marktleider’, zegt Kristof Van Hoecke, sales- en marketingmanager bij SGS Benelux. Het is potentieel een grote en interessante markt. In de Antwerpse haven staan zowat 130 containerkranen (‘ship-to-shore’ of STS in het jargon), wereldwijd zijn dat er ongeveer 8.000.

SkyeBase en SGS inspecteren containerkranen in de Antwerpse haven.

SkyeBase en SGS willen samen een slim cloudplatform ontwikkelen dat op basis van de dronebeelden snel en nauwkeurig de defecten en de potentiële risico’s van de kranen in kaart brengt en opvolgt. ‘De klassieke manier van werken levert bij elke inspectie één rapport op, maar dat zegt weinig over de snelheid waartegen een constructie veroudert. De kunst bestaat erin consistent dezelfde metingen te doen op exact dezelfde plek, en alle data op één plaats te centraliseren’, zegt Van Hoecke. Voor het project is in een ontwikkeltijd van 18 maanden voorzien. SkyeBase heeft al een basisversie van het platform klaar, die de komende maanden geleidelijk moet verbeteren.

Drone Division ontwikkelde een kunst­ma­ti­ge-in­tel­li­gen­tieplatform, dat onder meer door de stroomnetbeheerder Elia wordt gebruikt om de toestand van hoogspanningsmasten te monitoren. Degryse haalt een dronebeeld tevoorschijn van een mast en zoomt in op enkele metalen bevestigingsringen, die door de zware trekkrachten onderhevig zijn aan slijtage. Met een online meettool tekent hij een lijntje over het contour van de ring en krijgt hij meteen de dikte van de ring op die plaats te zien, tot op een millimeter nauwkeurig. ‘Vroeger moest een klimmer daarvoor aan de slag met een schuifmaat, nu kan je dat gewoon op het beeld uitmeten.’

Koeltoren

Het bedrijf uit Wingene inspecteert ook telecommasten, bruggen en andere grote bouwwerken van beton of staal. De klant krijgt een inspectietool ter beschikking en kan zelf de software trainen om problemen als roest, scheuren of betonrot automatisch te herkennen. Op het terrein van de chemiereus BASF werd de hele schil van een koeltoren minutieus geïnspecteerd, terwijl de toren in dienst kon blijven.

Drones en kunstmatige intelligentie kunnen dan wel een deel routinewerk van inspecties overnemen, dat betekent niet dat menselijke ingenieurs en inspecteurs overbodig worden. ‘Kunstmatige intelligentie helpt om snel en efficiënt schadepatronen op te sporen, maar het maken van conclusies en de planning van herstellingen blijven de taken van een inspecteur’, zegt Degryse.

Ook voor het onderhoud en de herstellingen kunnen we nog niet op robots vertrouwen. ‘Ik denk wel dat dat de volgende stap wordt - denk aan drones die corrosie behandelen. Maar dat is complex, onder meer door de zware ladingen die zo’n drone dan moet vervoeren. De markt is daar niet klaar voor’, zegt Daniëls.

Petrochemie

Wat er wellicht sneller komt, zijn autonome systemen waarbij drones uitvliegen om inspecties te doen, om daarna weer op te laden in een vast station. ‘Technisch kan dat, en het gebeurt al voor de inspectie van landbouwvelden. Voor 3D-structuren zoals een havenkraan zijn de complexiteit en de risico’s groter.’

De Vlaamse drone-inspecteurs maken zich op om ook andere landen en markten te betreden. De dronevluchten willen ze in het buitenland laten uitvoeren door partnerbedrijven die door hen zijn opgeleid. SkyeBase ziet een markt in de olie- en gasmarkt en de petrochemische sector. Het bedrijf voerde onlangs testen uit met methaangasdetectoren, voor het opsporen van lekken in gasleidingen. Het haalde in de zomer 320.000 euro op met een crowdlending en plant volgend jaar een kapitaalronde van 600.000 euro.

600.000 €
kapitaalronde
SkyeBase haalde in de zomer 320.000 euro op met een crowdlending en plant volgend jaar een kapitaalronde van 600.000 euro.

Een belangrijke uitdaging is het vinden van werknemers die thuis zijn in kunstmatige intelligentie en visualisatietechnologie. Tegen 2024 willen we een twintigtal mensen aanwerven’, zegt Daniëls. ‘Dat is moeilijk, maar het lukt’, zegt Degryse. ‘We hebben goede banden met universiteiten en trekken ook internationale profielen aan. Een pluspunt is dat we weinig verkopers nodig hebben, want de klanten komen vanzelf naar ons.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud