Advertentie
Advertentie

‘Ablynx is op een ander niveau beland'

©Emy Elleboog

Ablynx is al enkele jaren het onbetwistbare nummer een in de Vlaamse biotechnologiesector. CEO Edwin Moses ligt daar niet wakker van. Zijn ambitie is ooit de grootste te zijn in de States. Maar eerst moet hij nog meer Amerikaanse investeerders over de streep krijgen.

Analisten menen dat Ablynx zopas een doorbraak heeft gemaakt. Het Gentse biotech- bedrijf meldde in mei dat het succes had geboekt in een geneesmiddel tegen reuma.

‘Dat is inderdaad een doorbraak’, stelt Edwin Moses, de CEO van Ablynx. ‘De wereld verwachtte dat we ooit zouden aantonen dat onze nanobodies, of de technologie waar we al onze geneesmiddelen op baseren, werkten. Dat we in mei konden bewijzen dat nanobodies effectief de manier waarop een ziekte zich verspreidt, kan beïnvloeden, was dus een belangrijke stap. En sindsdien zijn we vertrokken.’

‘We zijn nu een normaal bedrijf, waar gekeken wordt naar de producten die we afleveren. We hebben 25 geneesmiddelen in ontwikkeling en 7 waar al klinische testen worden op uitgevoerd. Ik had deze morgen nog een potentiële investeerder op bezoek en die stelde niet langer vragen over de technologie, maar over welke potentiële medicijnen we in huis hebben. Zo gaan de zaken er nu aan toe.’

Heeft het nieuws investeerders over de streep getrokken?

Edwin Moses: ‘We zijn nu in het vizier gekomen van andere investeerders, omdat we op een ander niveau zijn beland. Vooral voor de Amerikaanse investeerders was dat belangrijk. Ja, het moment was a tick on the box.’

Waarom is de Amerikaanse markt belangrijk voor Ablynx?

Moses: ‘De Amerikaanse investeerders in biotechnologie zijn toch iets meer gespecialiseerd en ze hebben ook meer financiële middelen. We hebben het zeer goed gedaan in België en in Europa, en hebben voldoende middelen kunnen ophalen om het bedrijf draaiende te houden, maar we zijn nu al een jaar of drie aan het proberen meer Amerikaanse investeerders aan te trekken omdat we meer geld nodig hebben voor ons onderzoek. We schommelen al een tijdje rond een marktwaarde van een half miljard euro of een half miljard dollar, afhankelijk van de dag, waardoor we voor de Amerikaanse investeerders over een bepaalde drempel heen zijn en ze bereid zijn in ons te beleggen.’

Ablynx heeft een reeks geneesmiddelen in ontwikkeling, in diverse therapeutische domeinen. Zowel tegen kanker, ademhalingsziekten als trombose. Waarom ziet u het zo breed?

Moses: ‘We hebben veel producten in huis, evengoed zeer innovatieve producten tegen zeldzame ziekten - waar we dus maar weinig patiënten mee gaan kunnen helpen. Maar waar we het verschil kunnen maken omdat hier nog geen geneesmiddel aanwezig is -, als ook ‘me too’-producten. Dat zijn producten waar ook andere farmabedrijven mee bezig zijn, maar we hopen te kunnen uitpakken met een forse verbetering.’

‘Een voorbeeld: een injectie tegen reuma om de acht weken in de plaats van om de twee weken nu.’

Is dat groot aantal producten ook een manier om uw risico’s te spreiden?

Moses: ‘Ja, want als het ene niet werkt, dan hopelijk het andere wel. Om maar te zeggen: we zitten in hart- en vaatziekten, met een middel tegen bloedstolling. Als een farmareus zoals Pfizer morgen op de proppen komt met een ongelooflijk product daarvoor, dan kunnen we daar niet tegenop. Daarom moeten we het breed zien.’

Welk product kan een blockbuster worden?

Moses: ‘Die waar we samen met Pfizer aan werken tegen trombose. Daar zijn er al vijf gelijkaardige producten voor op de markt en die bereiken samen een omzet van 20 miljard dollar per jaar. Waar ik ook een enorm potentieel in zie, is het middel dat we ontwikkelen tegen het longvirus RSV. Maar we gaan nog maar starten met fase I in onderzoek en hebben nog een lange weg te gaan, zes of zeven jaar. Dan hebben we nog het product dat we ontwikkelen tegen reuma. Ook dat is een mogelijke blockbuster met minstens 1 miljard dollar aan inkomsten per jaar. We voeren hier wel een hevige strijd met Roche, dat in dezelfde vijver vist, maar ons middel heeft een beetje voorsprong. We starten binnenkort met fase III, de laatste onderzoeksfase.’

Wat zal het eerste product op de markt zijn?

Moses: ‘Een middel tegen een zeldzame bloedziekte, TTP. Het ziet er naar uit dat een fase III-studie overbodig zal zijn omdat het een heel uitzonderlijke ziekte is. We zijn daarover aan het praten met de geneesmiddelenautoriteiten, maar in Europa zijn ze alvast geneigd ons toe te laten om de markt te betreden, meteen na fase II. Zo zullen we twee à drie jaar uitsparen en kan het middel al in 2015 op de markt komen.’

Reuma of Alzheimer zijn ziektes waar heel veel farmabedrijven een geneesmiddel voor zoeken. Hoe denkt u daar het verschil te kunnen maken?

Moses: ‘Door de kostprijs. Nanobodies zijn goedkoop om te produceren omdat het eenvoudige structuren zijn. Vaak een derde goedkoper en soms zelfs een tiende. De kosten voor een reumapatiënt voor zijn geneesmiddelen bedraagt vandaag 25.000 à 30.000 dollar per jaar . Wij kunnen dat voor veel minder doen, waardoor we ook toegang krijgen op markten zoals China en India.’

U laat soms opmerken dat Ablynx kan worden opgekocht. Zijn daar gesprekken over gaande?

Moses: ‘Dat duikt inderdaad van tijd tot tijd op, maar tot op vandaag hebben onze farmapartners beslist Ablynx zijn gang te laten gaan en wij zijn blij met die onafhankelijkheid en dat vertrouwen. Het belangrijkste is dat we ons onderzoek kunnen voortzetten. Waar de middelen vandaan komen, doet er niet zo toe.’

Een eind verder, hier in het Technologiepark, zit Argen-X, een afsplitsing van Ablynx. Hebt u er al aan gedacht dat biotechbedrijf te kopen?

Moses: ‘Toch wel. Het zijn daar zo goed als allemaal ex-werknemers van Ablynx, maar we hebben hier nog genoeg te doen. We hebben hun onderzoek nu niet nodig, maar we zien het wel als een compliment dat ze op een gelijkaardig wetenschappelijk platform werken en ons als voorbeeld zien.’

Ablynx telt nu 280 werknemers.

Moses: ‘Het waren er 30 toen ik startte als voorzitter van de raad van bestuur in 2004 en een vijftigtal in 2006 toen ik CEO werd. Vandaag zijn er 280 werknemers en idealiter zelfs 300. We werven dus nog aan. Dat is niet altijd eenvoudig, maar gelukkig is Gent een goede plek voor expats. Vorige week nog hadden we hier een Amerikaan die we graag zouden aanwerven. Zijn vrouw was aan het wandelen in het centrum en ze belde hem om de vijf stappen om te zeggen hoe geweldig ze het hier vond.’

U bent in Oostenrijk geboren, groeide op in Wales, leefde in Duitsland en Italië en bent nu al enkele jaren in Gent. Hoe bevalt het u hier?

Moses: ‘Ik voel me hier thuis. Ik woon met mijn vrouw aan de rand van het Gentse centrum, aan de Coupure, en ’s zaterdags staan we op en vragen we ons af naar welk land we zullen afreizen. Rijsel is mooi, Parijs is maar op twee uurtjes rijden en ook Duitsland is dichtbij. Prima toch? De voorbije week heb ik genoten van de Gentse Feesten. Ik word hier niet bekeken als een buitenlander en dat is fijn. Het is alleen wat minder als ik bij de bakker op een Ablynx-aandeelhouder bots die me begint uit te horen. Maar ook dat neem ik er graag bij. Ablynx heeft uiteindelijk geluk dat het een kleine 10 procent retailaandeelhouders heeft, die enorm bij het bedrijf zijn betrokken.’

Hoe ziet de rest van het jaar eruit?

Moses: ‘We gaan dit jaar drie fase I-studies aanvangen voor nieuwe geneesmiddelen. Voor gelijk welk biotech- bedrijf, zelfs een dubbel zo groot als Ablynx, is dat een hoog niveau van productiviteit. We hebben voldoende cash om die inspanningen te leveren, maar we willen het hier niet bij laten. We zijn nu niet meteen van plan naar de markt te stappen, maar we zouden het wel kunnen ondanks de minder goede beursomstandigheden, want ons verhaal zit goed in elkaar.’

Onlangs kreeg Galapagos, een ander Vlaams biotechbedrijf, een tegenslag omdat zijn onderzoek niet de verwachte resultaten afleverde. Straalt dat af op de rest van de sector?

Moses: ‘Jammer genoeg wel. We krijgen daar vragen over van investeerders, want ze willen natuurlijk geen risico lopen. Het kan ons ook overkomen, maar net daarom hebben we zeven producten in onderzoek. En als je het mij vraagt: Galapagos zal die tegenslag overleven.’

Ablynx heeft de sterkste cash- positie in de Belgische biotech. Uw onderneming is bijgevolg het nummer een.

Moses: ‘Mijn doel is niet de grootste te zijn in Vlaanderen of in België, en zelfs ook niet in Europa, maar wel wereldwijd. Kijk naar Amgen en Genentech, daar wil ik staan. Ja, ik weet dat het ambitieus is, maar zij zijn ooit net als wij klein begonnen. Het kan dus wel.’

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud