China bedreigt VS met ban op zeldzame metalen

Het bezoek van president Xi Jinping onlangs aan het bedrijf JL MAG Rare-Earth Co. is wellicht geen toeval. ©BELGAIMAGE

De maatregel kan volgens specialisten zware gevolgen hebben voor de Amerikaanse industrie.

China overweegt zijn sterke machtspositie op de markt van zeldzame metalen tegen de Verenigde Staten te gebruiken. Het wil zo druk uitoefenen in het handelsconflict tussen de twee machtsblokken. De Amerikanen zijn voor het grootste deel van hun vraag naar stoffen als terbium, neodymium, lanthaan, yttrium en cerium afhankelijk van China. Het gaat om een collectie van 17 elementen.

China is met een aandeel van 80 tot 95 procent 's werelds grootste producent van zeldzame grondstoffen. Het heeft die marktpositie ook goed afgeschermd, onder meer dankzij een dominante aanwezigheid in de productie van de magneten en motoren die de metalen bevatten.

Bovendien heeft het land een raffinagecapaciteit die dubbel zo groot is als de huidige vraag. Zelfs de meeste zeldzame metalen die buiten China worden gewonnen, komen er terecht om bewerkt te worden. Dat maakt het erg moeilijk voor andere spelers om een voet aan de grond te krijgen in de sector.

'Verwoestend'

Een ban kan verregaande gevolgen hebben in de VS. De Amerikaanse specialist Jack Lifton, de medeoprichter van het bedrijf Technology Metals Research, heeft het over een mogelijk 'verwoestende' impact. 'Het zou een enorme slag zijn voor de sector van de huishoudtoestellen en de auto's. Dat betekent vaatwassers, stofzuigers, auto's. De lijst is eindeloos.'

Ook militaire apparatuur kan worden getroffen. Magneten met de metalen zitten bijvoorbeeld in minimotoren in tal van standaardproducten. In een auto, om maar dat voorbeeld te noemen, worden onder meer de ruitenwissers en de elektrische ramen erdoor aangedreven.  

Waarschuwing

In een commentaar in de krant The People's Daily krijgen de VS de raad de bereidheid van China om stappen te nemen niet te onderschatten. Die krant staat te boek als belangrijke spreekbuis van de Communistische Partij in China. 'Zeg later niet dat we niet gewaarschuwd hebben', schrijft het blad. Ook een hoge regeringsambtenaar stuurde dezelfde boodschap uit.

De Chinese president Xi Jinping bracht onlangs een bezoek aan een Chinees bedrijf in zeldzame metalen. Dat werd toen al gezien als een niet mis te verstaan signaal. De VS zijn sterk afhankelijk van de grondstoffen en willen met eigen producten, die ermee gemaakt zijn, de Chinese ontwikkeling 'onderdrukken'. 'Het Chinese volk zal dat nooit toelaten', aldus nog de krant.

China en de VS slaan elkaar al geruime tijd met steeds meer en hardere handelsbeperkingen om de oren. Aan een handelsakkoord wordt gewerkt, maar hoop op een snelle oplossing is er niet echt.

Advertentie
Advertentie