'Verander het leven van een miljard mensen'

Ray Kurzweil, auteur van The Singularity is Near en mede-oprichter van de Singularity University. ©Lieven Van Assche

De Singularity University in Silicon Valley wil dat haar studenten een impact hebben op een miljard mensen. De initiatiefnemers van de universiteit zijn ervan overtuigd dat we voor een ongekende technologische omwenteling staan, en dat de leiders van bedrijven en overheden daar niet op voorbereid zijn.

De komende decennia worden cruciaal voor de mensheid. Ze zullen bepalen hoe de komende paar eeuwen er zullen uitzien. Aan het woord is Salim Ismail van de Singularity University (SU). Hij spreekt voor een volle zaal in de prestigieuze Franz Liszt muziekacademie in Budapest, waar de Singularity technologen, academici en ondernemers hun eerste Europese conferentie hielden.

Gedurende twee dagen kregen de deelnemers een stortvloed van informatie over zich heen over de laatste stand van zaken op het vlak van artificiële intellegentie, robotica, biotechnologie, medische wetenschap en gezondheidszorg.

Exponentieel

Die verhalen hebben een rode draad: de ontwikkeling van de technologie verloopt exponentieel. Aanvankelijk denkt een onschuldige waarnemer dat het allemaal zo geen vaart loopt.

Wat is de Singularity University (SU)? 

- Opgericht in 2009 door Dr. Peter H. Diamandis en Ray Kurzweil. 

- SU is een 'benefit corporation' die een positieve impact wil hebben op de mensheid door leiders ertoe aan te zetten exponentiële technologie te gebruiken om het leven van miljarden mensen te verbeteren. 

- SU is gevestigd op de campus van het NASA Research Park in Silicon Valley. 

- Een opleiding van tien weken kost 30.000 dollar (huisvesting, eten en lesgeld).

- Een Executive Progam van 7 dagen kost 12.000 dollar per persoon (huisvesting, eten, lesgeld)

- Er zijn ook op maat gemaakte opleidingen voor specifieke sectoren 

 

Denk aan het verhaal van de Chinese keizer die de uitvinder van het schaken wou belonen en vroeg wat hij begeerde. 'Een korrel rijst op het eerste vakje van het schaakbord, en dan telkens verdubbelen voor de andere vakjes', klinkt het. De keizer vindt dat hij er vrij goedkoop vanaf komt, en tot ongeveer de eerste helft van het bord lijkt hij gelijk te hebben. Dan nemen de vereisten rijstbergen ontstellende proporties aan: 63 verdubbelingen leiden tot een hoeveelheid die rijstvelden nodig heeft die twee keer de oppervlakte van de aarde zouden bedekken, oceanen inbegrepen.

De 'singulariteit' (een breukpunt) verwijst hier naar de bijna verticale fase van de exponentiële groei. Op dit moment zitten we ergens in de helft van het schaakbord, we beginnen de technoligische sprongen te merken, maar de echte explosie staat nog voor de deur. De veelvuldig gelauwerde Amerikaanse innovator Ray Kurzweil, mede-oprichter van de Singularity University, schreef hier het boek The Singularity is Near over, een inspiratiebron voor het SU onderwijsproject.

'Evolutionair zijn onze hersenen toegespitst op lineair denken', legt Salim Ismail uit. 'Daardoor onderschatten we constant de kracht van een exponentiele evolutie.' Denk maar hoe experten systematisch de verspreiding van mobiele telefonie en vervolgens van smartphones onderschatten. We vinden een smartphone ondertussen een alledaags voorwerp, maar eigenlijk is de iPhone nog maar vijf jaar oud - en de computerperformantie van smartphones is vele malen hoger dan die van de indrukwekkend ogende mainframes van de jaren zestig en zeventig.

Wat tijdens de Singularity-tweedaagse duidelijk werd, is hoe het verhaal volstrekt niet stopt bij een systematisch verdubbelende computerkracht. De revolutie komt er door de combinatie van de computerontwikkeling met doorbraken in de genetica, sociale media, 3D-printing, robotica, sociale fenomenen zoals het ontstaan van wereldwijde gemeenschappen van vrijwilligers die experimenteren met al deze technieken.

Ook conferentiedeelnemers die zich terdege bewust zijn van de vooruitgang in één of ander specifiek domein, waren tamelijk verbijsterd over hoe de doorbraken op al die verschillende terreinen elkaar versterken. 

Biohackers gaan zelf aan de slag met de analyse van DNA en zoeken naar geneesmiddelen op maat waarbij ze de gaten vullen die worden opgengelaten door grote farmabedrijven. Multidisciplinaire teams combineren 3D-printing, fysiologische inzichten, materiaalkunde, algoritmes en scantechnieken om een vrouw die veroordeeld leek tot de rolstoel te laten lopen dankzij een exoskeleton. Enthousiastelingen experimenteren met een virtuele munt zoals Bitcoin, of de overheden dat nu graag hebben of niet. Vernieuwers in de gezondheidszorg gebruiken smartphones en tablets als virtuele dokters. IBM werkt samen met kankerdeskundigen om de supercomputer Watson, die het quizprogramma Jeopardy won, om te vormen tot een expert in oncologie die voortdurend op de hoogte is van de laatste research en op die basis aanbevelingen doet.

Dat is grotendeel het goede nieuws. Tijdens een videogesprek vroeg Ray Kurzweil met aandrang terug te denken aan hoe de wereld was in 1800. Mensen werden gemiddeld niet veel ouder dan 30, van internationaal mededogen en empathie was geen sprake. Nu weten we in realtime en in alle details welke miserie mensen overkomt over de hele planeet waardoor we het gevoel hebben dat alles slechter gaat, maar dat is volstrekt onterecht. Voor hem gaat de technologie ons geweldig vooruithelpen in de strijd tegen ziekte en armoede. Binnen 15 tot 20 jaar maken de medische wetenschap en de gezondheidszorg een enorme sprong vooruit. Binnen vijf jaar gaat de relevantie van 3D-printen revolutionaire vormen aannemen. 

Tegelijk geeft Kurzweil toe dat die snel toenemende technologische macht ook negatief kan worden gebruikt, al dan niet bewust. Nanotechnologie, genetic engineering en biotech zijn zaken die oordeelkundig moeten gebeuren en er moet een snelle respons mogelijk zijn wanneer het toch verkeerd loopt. 

Ondertussen maakte Kurzweil volop gebruik van de faciliteiten van Google, waar hij Director of Engineering is. Eigenlijk is hij bezig een synthetische neo-cortex te bouwen - dat is het deel van de hersenen dat instaat voor hogere functies zoals zintuiglijke waarneming, ruimtelijk redeneren, motorische commando's, bewuste gedachten en taal. Het is best mogelijk dat we nu nauwelijks in staat zijn exponentiële veranderingen te vatten, maar Kurzweil en zijn medestanders wijzen op de manier waarop de mens zijn vermogens opdrijft - door het schrift, door smartphones, door 'wearable devices' zoals Google Glass, en straks door computers in ons lichaam (nanobots) en door genetische herprogrammering. 

Uitdagingen

De tweedaagse ging de sombere kanten niet uit de weg. Integendeel, de hele bestaansreden van de Singularity University bestaat in het aanpakken van de Grote Uitdagingen: honger (een miljard mensen!), werkloosheid en armoede, vergrijzing, ziekte, geweld en oorlog, water en energie...

De studenten van het tien weken durende programma krijgen de opdracht een project uit te werken dat een impact kan hebben op een miljard mensen over een periode van tien jaar. 'Wanneer ze hier binnenkomen, zijn de studenten wat gestresseerd. Hoe gaan ze presteren? Wat gaan de anderen van hen denken? Maar halverwege de opleiding beseffen ze dat het helemaal niet over hen gaat en dat ze in team moeten werken. Waar het wel over gaat, dat is dat miljard mensen', legt Ismail uit. De studentenprojecten zijn bijzonder divers: van een wereldwijd netwerk dat workshops in nieuwe technologie organiseert voor kinderen, over quantumcomputers tot tools die de slaagkansen van start-ups aanzienlijk moeten vergroten. 

Maar hoe denkt de Singularity University zelf dat miljard mensen te bereiken? De tien weken durende opleiding wordt bewust kleinschalig gehouden. Zo'n kleine honderd studenten werken samen in teams, bezoeken de leiders van topbedrijven in Silicon Valley, en werken zelf met 3D-printers en biotechlabs. Momenteel zijn er zo'n 2000 alumni wereldwijd.

De alumni proberen op hun beurt mensen bewust te maken van de veranderingen en uitdagingen. Er zijn ook een veertigtal 'ambassadeurs', Ismail vermeldde bijvoorbeeld de Belg Walter De Brouwer die momenteel volop belangstelling krijgt voor zijn Scanadu-project - een soort 'tricorder' à la Star Trek die medische diagnoses kan maken. 'We doen aan onderwijs, maar we zijn ook een denktank, helpen nieuwe bedrijven opstarten, en we zijn een netwerk', zegt CEO Rob Nail van SU.

De invloed van SU valt niet te onderschatten: leiders van Fortune500 bedrijven komen er over de vloer, maar ook de generaals van de Amerikaanse Navy worden geacht een week les te volgen. Ook organiseert SU tal van kortlopende (een dag, enkele dagen, een week) programma's voor toplui van bedrijven en overheden. Telkens is het effect dat die toplui zwaar onder de indruk zijn van wat op ons afkomt van technologische verandering - waarop hen vaak de zware taak wacht het roer van hun bedrijf of administratie om te gooien.

Eén van de indrukwekkendste presentaties ging overigens over hoe organisatie kunnen worden bijgestuurd, van John Hagel, mede-oprichter van het Deloitte Center for the Edge in Silicon Valley. Dat is ook van belang voor het onderwijs - in een wereld die afstevent op een majeure technologische disruptie dreigen heel wat mensen hun job kwijt te raken, ook hooggeschoolden. Passie en creativiteit lijken zowat de enige karakteristieken die niet zomaar kunnen worden gerepliceerd door computersystemen. Is ons onderwijs daar wel voldoende op toegespitst? En laten bedrijven en instellingen hun werknemers en externe partners toe hun talenten te ontwikkelen? 

Kan de SU tijdig voldoende mensen wakker schudden?  Er is inderdaad nog meer nodig, geeft CEO Rob Nail toe. De grote vraag is hoe het werk van de SU online te vertalen. Video's publiceren is makkelijk, maar hoe de intense persoonlijke samenwerking of de concrete projecten in labs online uitdragen? 'Als je het kan denken, moet het ook te realiseren zijn', was tijdens de tweedaagse regelmatig te horen. Verwacht dus maar alvast opvallende online-initiatieven van SU voor het volgende jaar. 

Lees ook de liveblog van de tweedaagse conferentie (en werk een blik op de bijhorende mindmap waar ook heel wat links zijn in verwerkt). De hashtag op Twitter was #SUSummit Europe

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content