Duitse copycats frustreren het web

Een kussengevecht in het hippe Berlijn, georganiseerd via Facebook. foto Reuters

‘Je hebt het pas gemaakt, als je gekopieerd bent door de Duitsers.’ Een officieel spreekwoord is het niet, maar elke webondernemer zal knarsetandend erkennen dat er een waarheid in schuilt.

Berlijn is anno 2012 stilaan de favoriete plek voor Europese webondernemers. De stad bruist van de creativiteit en is nog betaalbaar, wat voor de nodige aantrek zorgt van jonge creatievelingen. Berlijn is de thuisstad van jonge, beloftevolle internetbedrijven, zoals SoundCloud, 6WunderKinder en ReadMill, bedrijven die met een nieuw concept furore maken.

Maar Berlijn heeft overzees toch vooral een tweede gezicht. De stad wordt in het webwalhalla Silicon Valley vooral gezien als ‘Copycat Capital’, de stad waar de inspiratielozen gaan lopen met de ideeën van de creatievelingen.

Die reputatie is grotendeels te wijten aan de broers Marc, Alexander en Oliver Samwer. Al meer dan tien jaar perfectioneert het trio de kunst van het ‘klonen’. Het concept is kinderlijk eenvoudig. Ze nemen een beloftevol concept van een bepaalde website, bouwen daar zelf een eigen website rond en introduceren die in andere taalgebieden. Als het meezit, verkopen ze even later hun bedrijfje aan het brein achter het oorspronkelijke idee. Zo niet, blijft de website in eigen portefeuille.

Het begon allemaal met eBay. De broers werkten eind jaren 90 in de VS, waar eBay aan populariteit won. Ze schreven het bedrijf herhaaldelijk aan om te melden dat een Duitse tak veel succes zou kunnen hebben, en dat zij die zouden moeten leiden. Omdat er geen reactie kwam, namen ze het heft in eigen handen. De Samwers stampten in Duitsland eBay-kloon Alando uit de grond. Na 100 dagen kocht eBay het bedrijf over voor 35 miljoen dollar. Een zakenmodel was geboren.

Ondertussen oogt de lijst indrukwekkend. Wrapp.com werd DropGifts, Amazon.com werd Lazada, Pinterest werd Pinspire, Zappos werd Zalora, Groupon werd CityDeal, en nog zo veel meer.

Volgens diverse techblogs staat er nu een kloon van Square in de steigers. Dat bedrijf van Twitter-oprichter Jack Dorsey maakt, naast talrijke andere projecten, momenteel furore in Silicon Valley met een platform voor mobiele betalingen.

Schatrijk

 Schatrijk werden de mediaschuwe broers ervan. Niet alleen verdienden ze veel door hun klonen met winst te verkopen, door het verdiende geld te investeren in onder andere Facebook en Zynga (de echte!) passeerden de Samwers nog eens langs de kassa. De broers zouden aan Rocket Internet - het bedrijf waarin alle klonen het levenslicht zien - al bijna een miljard euro verdiend hebben.

Het levert hen weinig vrienden op. Serie-webondernemer Jason Calacanis kon zich in februari, te gast op de Duitse techshow Twist, niet bedwingen. ‘Als je een van de Samwer-broers op straat ziet, moet je hen uitjouwen. Wat zij doen, is de laagste vorm van afval denkbaar. Ze geven Duitsland een slechte naam in de hele wereld. Wie voor hen gaat werken, verkoopt zijn ziel aan de duivel.’ Het Duitse magazine Manager typeerde de broers als ‘een roedel wolven die geld door een gesloten raam kan ruiken’. Het imago van de Duitse start-ups lijdt dermate onder de Samwer-haat, dat onder de creatieve denkers een tijdje werd overwogen een soort manifest à la Bauhaus op te stellen. Die Duitse school van kunstenaars en architecten had een manifest met de ‘basisregels’ waar ieder lid zich aan moest houden.

De Samwers wijzen hun critici op hun dubbele moraal. ‘Hoeveel autofabrikanten zijn er? Hoeveel bedrijven maken wasmachines? Wat is het verschil?’, vraagt Oliver Samwer zich af in een zeldzaam interview met magazine Wired. Net als bij die meer tastbare producten zit het verschil volgens de broers in de uitvoering.

Een punt waar weinig tegen in te brengen valt. Op het moment dat ze hun eBay-kloon in Duitsland lanceerden, waren 18 veilingsites actief in het land. Het was omdat hun kloon zo goed werkte, dat eBay geïnteresseerd geraakte. ‘Innovatie gebeurt niet alleen op het conceptie- niveau, maar ook op het operationele niveau’, probeert een medewerker een positieve draai te geven aan het verhaal van de Samwers. De broers werken hyperefficiënt, dat moeten zelfs hun grootste vijanden toegeven. Als ze iets uit de grond stampen, dan moeten de kosten binnen zes maanden terugverdiend zijn. Zo niet, trekken ze de stekker eruit. Dat ze dat sinds de start van Rocket Internet nog maar zelden moesten doen, zegt veel over hun focus.

Bovendien erkennen ook de grote critici schoorvoetend dat de Samwers in Berlijn het pad hebben geëffend voor ‘echte’ innovators. De broers waren bij de eerste Duitse internetmiljonairs, en leerden vele jonge ondernemers de kneepjes van het internetondernemen. Dat creëerde mee het webklimaat waar Berlijn het liefst om bekend zou staan.

Op deze video ziet u hoe de Amerikaanse serie-webondernemer Jason Calacanis op de techshow TWiST Berlin scherp uitvalt tegen de Sanwer broers.

 

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud