‘Het is een zeer, zeer heftig jaar geweest'

©Diego Franssens

Bleef ze vroeger vooral in de schaduw, dan trad Michèle Sioen in 2016 echt op de voorgrond: in haar bedrijf, bij het VBO, in de Groep van Tien. ‘Het was heftig, ja.’

‘Ik durfde de krant bijna niet meer open te doen, uit vrees weer een foto van mezelf te zien.’ Michèle Sioen heeft een uitzonderlijk jaar achter de rug. Elke maand stond ze wel eens in de schijnwerpers. Was het niet als voorzitster van het Verbond van Belgische Ondernemingen (VBO) of van de Groep van Tien tijdens het sociaal overleg, dan wel als CEO van het familiebedrijf Sioen Industries.

Dat bedrijf uit Ardooie, gespecialiseerd in technisch textiel, zette de motor de voorbije twaalf maanden in hoogste versnelling en deed aan de lopende band overnames. Het kocht voor 88 miljoen euro vier bedrijven, waardoor de groepsomzet in één jaar een kwart groter is geworden. Een nooit geziene spurt van de West-Vlamingen. ‘Op eigen kracht groeien is mooi, maar het mocht wat sneller gaan’, zegt Michèle Sioen, die al tien jaar het familiebedrijf leidt.

De voorbije weken zat ze onder andere in Duitsland en Italië, om te overleggen met de nieuwkomers in de groep en investeringsplannen uit te werken. In Ardooie werden de budgetten voor volgend jaar op punt gesteld. En in Brussel probeerde ze enkele discussies met de sociale partners alsnog voor de feestdagen rond te krijgen. Tevergeefs. ‘Als bedrijfsleider heb je sneller invloed op de zaken en gaat het vooruit. Maar in Brussel realiseer je je dat dat in de politiek niet vanzelfsprekend is, dat er altijd compromissen gesloten moeten worden en dat wijzigingen maar langzaam doorsijpelen’, zegt ze.

Wat doet Sioen?

Sioen is gespecialiseerd in technisch textiel. Het heeft spinnerijen, weverijen en behandelt de textielweefsel met specifieke coatings om die bijvoorbeeld waterafstotend, brandvertragend en hitte- en uv-bestendig te maken. Denk aan textiel voortec vrachtwagendekzeilen, biogasinstallaties, matrasbeschermers, schaduwdoeken, judomatten, mestopslag en oliedammen op zee. Sioen heeft een aparte divisie voor ‘beschermende kledij’: brandweer- en politiepakken, uitrusting voor de visserij, bosbouw en de petrochemische industrie, duikpakken, kogelvrije vesten.

Het telt wereldwijd 3.500 werknemers, van wie het grootste deel in Indonesië en een 1.000-tal in België.

In maart loopt uw mandaat bij het VBO af. Een opluchting?
Michèle Sioen: ‘Het is voorbijgevlogen. Ik heb het graag gedaan, maar het zal wel een opluchting zijn als ik opnieuw op een normaler ritme kan leven. 2016 is een heftig en intens jaar geweest. Zeer intens. Zeker bij Sioen. In 2008-2009 heeft het bedrijf een grote crisis gekend. Die hebben we uitgezweet en de schulden hebben we onder controle gekregen. Drie jaar geleden hebben we de beslissing genomen om via overnames te groeien. Eens bedrijven en zakenbanken dat weten, staan ze snel voor de deur. Elke week lag er wel een nieuw dossier op tafel. Het overgrote deel is afgevallen. Ofwel stond het bedrijf technologisch onvoldoende sterk, of was de prijs te hoog, of kregen we een investeringsplan in de vorm van een hockeystick voorgesteld. De voorbije jaren hebben we een paar kleine deals gedaan, en per toeval zijn er dit jaar vier grote gekomen.’

Had u zelf nog wel tijd om al die overnames te onderhandelen?
Sioen: ‘Een bedrijf is geen onemanshow. We hebben een heel team dat daarmee bezig is. Er is zoiets als een directiecomité en elke afdeling heeft zijn eigen CEO. Maar ik heb alle onderhandelingen mee gevoerd. Dat vond ik belangrijk. Hoe meer overnames je doet hoe efficiënter je daarin wordt, heb ik gemerkt. Maar bedrijven kopen is gemakkelijk. Nu moeten we nog de bedrijven integreren en doen groeien.’

Daar loopt het soms fout.
Sioen: ‘De CEO’s van de overgenomen bedrijven zitten al jaren in hun functie en stappen mee in ons verhaal. Twee van de vier zijn familiebedrijven, net als bij Sioen. Dat maakt het eenvoudiger. Ze zien dat de lange termijn primeert bij ons, en beseffen dat ze nu meer financiële middelen zullen hebben om hun activiteiten uit te breiden. Prioriteit is nu de IT-systemen integreren en de spirit van Sioen overbrengen. En die is: een groeipad bewandelen met de focus op innovatie.’

Wat zijn de criteria waaraan een overname moest voldoen?
Sioen: ‘Specialisatie, techniciteit, knowhow. Want dat is de enige manier waarop we ons kunnen onderscheiden van lagelonenlanden. Constante innovatie, constant nieuwe toepassingen vinden voor textiel. Dat is ook de basis van ons succes geweest de voorbije jaren. En er moest natuurlijk synergie met onze activiteiten zijn. Het overgenomen Dimension-polyant, dat zeildoek maakt, koopt garen bij een concurrent van ons. Dat gaan we intern regelen om meer winstmarge bij ons te houden.’

Waarom moest Sioen op overnamepad?
Sioen: ‘We moesten niet, maar we wilden. Groeien via overnames gaat veel sneller en ja, het mocht wel sneller gaan. Bovendien kan je er zaken mee bereiken die anders onmogelijk zijn. Begin maar eens van nul een positie in de zeilmarkt op te bouwen. Dat lukt je niet. Nu zijn we in één keer marktleider wereldwijd. En onze financiële situatie liet toe om schulden te maken. Het was het moment om toe te slaan.’

20 jaar geleden heeft Sioen de aanzet gegeven tot een stormloop van familiebedrijven op de Brusselse beurs. Nu trekken er elk jaar weg, en komen er geen bij. Heeft u daar een verklaring voor?
Sioen: ‘Ik heb al vaak gezegd dat we zonder de beursgang nog een kmo zouden zijn. Het heeft ons naambekendheid gegeven en we hebben er fabrieken mee kunnen uitbouwen. Maar iemand die nu geld zoekt, vindt dat veel gemakkelijker dan toen. Bij investeringsmaatschappijen, bij family offices. Er zijn zoveel andere manieren.’

Groter via duikpakken en kogelvrije vesten

Totale omzet Sioen: 82,5 miljoen.

Totale ebitda: 11,3 miljoen euro.

Sioen spendeerde in 2016 88 miljoen euro voor vier overnames in 2016.

Verseidag Ballistic Protection

Fins bedrijf dat kogel- en mesvrije vesten maakt voor leger, politie, veiligheidsfirma’s.

Overnameprijs (ondernemingswaarde): 18 miljoen euro.

Ebitda: 2,2 miljoen euro.

Omzet: 17 miljoen euro.

Ursuit

Fins bedrijf dat duikpakken en droogpakken maakt voor sporters en professionals (politie, brandweer, bemanning boorplatformen).

Prijs: 22,4 miljoen euro.

Omzet: 15 miljoen euro.

Ebitda: 2,6 miljoen euro.

Dimension-polyant

Duitse wereldmarktleider in zeildoek.

Prijs: 38 miljoen euro.

Omzet: 38 miljoen euro.

Ebitda: 5,7 miljoen euro.

Manifattura Fontana

Italiaans bedrijf dat ‘geotextiel’ maakt voor ondergronds gebruik voor versteviging dijken, wegen, spoorlijnen.

Prijs: 9,5 miljoen euro.

Omzet: 12,5 miljoen euro.

Ebitda: 0,75 miljoen euro.

Het aandeel Sioen zit nu al drie jaar in een rechte lijn omhoog. Eindelijk wordt uw werk gewaardeerd door beleggers? Hoe ervaart u dat?
Sioen: ‘Ik kijk niet elke dag naar de beurskoers, hoor. Als familie zijn we langetermijnaandeelhouder. Maar het is natuurlijk wel plezant dat de inspanningen van het hele team nu correct gewaardeerd worden.’

Gaat Sioen de investeringen opdrijven?
Sioen: ‘De voorbije jaren hebben we gemiddeld zo’n 10 miljoen euro per jaar geïnvesteerd. Dat gaat de komende jaren verdubbelen. We gaan investeren in nieuwe apparatuur voor onze weverij en spinnerij in België. Nieuwe weefgetouwen, nieuwe spinkoppen. Om nog meer gespecialiseerde garens te maken, onder andere voor de zeildoeken van Dimension-polyant. Machines constant verbeteren is cruciaal in onze sector. Maar dat brengt geen extra tewerkstelling mee. In Italië gaan we wel een nieuwe productielijn zetten om te groeien in de markt voor geotextiel. Dat is speciaal textiel voor de versteviging van dijken, wegen, treinspoorbeddingen. We doen ook onderzoek, samen met bagger- en constructiebedrijven, hoe we dat verder kunnen verbeteren.’

Wat zijn de beloftevolste onderzoeksprojecten bij Sioen?
Sioen: ‘We hebben textieldoeken ontwikkeld om zeewier op te kweken. Zo’n zeewierboerderij is al getest in Noorwegen, en binnenkort in België op de Noordzee. We werken ook aan matten voor groene muurtuinen, en zelfs om groenten op te kweken in steden. Of nog: doeken met daarin elektronica en ledverlichting geïntegreerd. Daarmee zou je grote videomuren op festivals kunnen vervangen. Dat zijn embryonale projecten met tot nu enkel kosten en geen inkomsten. Maar als bedrijf moet je daarin investeren.’

Ondanks alle innovatie steeg de omzet van Sioen amper de voorbije vijf jaar. Botste het bedrijf op zijn groeilimieten?
Sioen: ‘Maar onze winst is in die periode wel aanzienlijk gestegen (+70% sinds 2011, red.), door kostencontrole en innovatieve producten met een hogere winstmarge. De omzet is dit jaar (+9% in eerste 9 maanden, red.) weer aan het oppikken. En de overgenomen bedrijven zullen sneller groeien de komende jaren, al is dat relatief. 10 procent groei op 20 miljoen euro omzet is 2 miljoen. 5 procent groei op 300 miljoen is 15 miljoen euro. We voelen gewoon dat de economie aantrekt. En door de zwakke euro worden producten uit Aziatische dollarlanden duurder op de Europese markt. Dat helpt ons. Maar alles kan snel veranderen en in elkaar vallen. We moeten constant op onze qui-vive zijn.’

Voelt u de impact van de brexit?
Sioen: ‘Dat hadden we absoluut niet verwacht. Het VK is een belangrijke markt voor ons (ongeveer 9 procent van de omzet, red.). Het Britse pond is 15 procent in waarde gedaald. Over drie maanden spreken we toch over 1,5 miljoen euro negatieve impact. Voor ons valt het nog mee, maar voor de Belgische textielbedrijven actief in tapijten en meubelbekleding is het echt een probleem.’

Is Sioen beter bestand tegen een crisis dan acht jaar geleden?
Sioen: ‘We hebben weinig schulden en een sterke balans. Dat is al een groot verschil. En in 2008 waren we zeer afhankelijk van de transportsector. De verkoop van dekzeilen voor vrachtwagens was 50 procent van onze omzet. Die markt is toen met 80 procent gezakt. Dat was heel zwaar. Intussen zijn we in heel veel verschillende markten actief.’

Sioen haalt 80 procent van de omzet in Europa, en ook voor de overnames houdt u het dicht bij huis. Bent u de boot in de groeilanden niet aan het missen?
Sioen: ‘We zeggen regelmatig dat we eens verder moeten kijken. Dat hebben we ook gedaan, maar in een overnamedossier buiten Europa zijn we overboden door een private-equityfonds. Anderzijds, met Dimension-polyant hebben we nu ook een vestiging in de VS. Een eerste hub van waaruit we in de regio verder kunnen groeien. Ook in het Midden-Oosten zijn we aan het uitbreiden, onder meer in textiel voor schaduwdoeken.’

‘Kijk, de Europese markt is nu eenmaal rijper voor onze hoogwaardige en dus duurdere producten dan de groeimarkten. Om maar een voorbeeld te geven: dekzeilen voor camions zijn in Azië nog kleine volumes. Veel goederen worden er nog gewoon met koorden bovenop een truck gebonden. Maar misschien is de volgende overname wel daar.’

U zei bij uw aantreden bij het VBO: ‘Het is tijd dat er een beleid gevoerd wordt waardoor ondernemers minder klagen.’ Is de regering daarin geslaagd?
Sioen: ‘Ik moet oppassen wat ik nu zeg. Ik denk dat de regering-Michel toch veel werk verricht heeft. Er zijn heel wat jobs bijgekomen vorig jaar, en dit jaar. Maar er blijven nog twee jaar over, en er mag zeker nog een tandje bijgestoken worden om het werk af te maken.’

Is er genoeg gebeurd om de industrie aan het investeren te krijgen?
Sioen: ‘Het is natuurlijk nooit genoeg. De hervorming van de vennootschapsbelasting moet er absoluut komen. Het nominaal tarief van 33,99 procent is gewoon te hoog. Buitenlandse bedrijven kan je dat moeilijk uitleggen. Wat dat betekent voor Sioen? Voor de begroting zou de hervorming een nuloperatie zijn, maar voor familiale bedrijven die gerund worden als goede huisvaders zal het in principe een positieve impact hebben. Maar een land als België heeft ook multinationals nodig. En de notionele intrest is in dat opzicht belangrijk.’

Is het niet frustrerend dat dat dossier door CD&V gekoppeld wordt aan een meerwaardebelasting op aandelen?
Sioen: ‘Heel erg. Absoluut. Het is spijtig dat het niet vooruitgaat.’

Hoe staat u als familiale aandeelhouder tegenover een meerwaardebelasting?
Sioen: ‘Ik denk dat bedrijven al heel veel belastingen betalen. Belastingen op de winst, roerende voorheffing op dividenden, noem maar op. België is al een van de koplopers in Europa voor belastingen op kapitaal. Ondernemers werken hun hele leven hard, en die dan nog eens extra belasten op het einde van hun loopbaan als ze hun bedrijf verkopen? Dat is geen goed idee.’

Maar dat geldt niet voor Sioen. Het staat toch niet te koop?
Sioen: ‘Dat klopt. Af en toe worden we wel gecontacteerd om te verkopen. Maar we zijn nog te ambitieus.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud