Ontoforce staat voor doorbraak in VS

©Emy Elleboog

Het Belgische IT-bedrijf Ontoforce haalt 2,1 miljoen euro op. Een deal met twee grote Amerikaanse farmabedrijven staat in de steigers. ‘Als we zijn doorgebroken in de VS, zal België snel volgen.’

Het Belgische IT-bedrijf Ontoforce staat voor de grote doorbraak in de VS. ‘Met onze technologie kunnen farmabedrijven miljoenen besparen en sneller medicijnen ontwikkelen’, zegt CEO Hans Constandt. Twee van de grootste tien biotechbedrijven ter wereld staan op het punt het technologieplatform van Ontoforce wereldwijd in gebruik te nemen. ‘We doen nu een allerlaatste test. Nog een zestal maanden en dan is het zover’, aldus Constandt. De kans dat het nog misloopt, is volgens hem zeer klein. ‘De technologie is klaar. De bedrijven hebben het op kleine schaal getest en zijn tevreden.’

Profiel Ontoforce

De Google van de farmasector, opgericht in 2011.

Vorig jaar door het onderzoeksbureau Gartner bestempeld als een van de meest disruptieve bedrijven.

Ontwikkelde een zoekmachine voor farma- en biotechbedrijven. Bedrijven kunnen daardoor miljoenen besparen in het ontwikkelingsproces voor medicijnen.

Haalde zopas 2,1 miljoen euro op, wat het totale opgehaalde kapitaal op zo’n 3,5 miljoen euro brengt.

De inkomsten beginnen binnen te stromen: 240.000 euro tijdens de eerste vijf maanden van dit jaar, vermoedelijk 0,8 miljoen euro op het einde van het jaar.

Ontoforce telt 15 werknemers. De volgende stap is de oprichting van een kantoor in de VS eind dit jaar, in Boston, het mekka van de Amerikaanse farmasector. Of in Silicon Valley. ‘Pas op, België blijft een prachtig land voor starters. Ook voor ons. En het team blijft hier, we zullen het zelfs nog uitbreiden. Je vindt hier enorm veel talent. IMEC, iMinds, het VIB (Vlaams instituut voor Biotechnologie)... We kunnen hier in de regio enorm veel brain-power tappen.’

Maar de VS zijn een logische verdere stap. Constandt zal er volgend jaar vermoedelijk met het hele gezin gaan wonen, tweewekelijks op en af vliegen zoals nu is niet meer haalbaar. ‘De klanten en de hoofdkwartieren van farmamultinationals zitten daar. We moeten er zijn’, zegt hij.

Nochtans liggen de potentiële klanten in België voor het rapen - van big pharma tot groeiende biotechbedrijven. Maar die happen niet toe. ‘Ja, dat is maf’, zegt Constandt. ‘Bij Belgische bedrijven moeten we tonen wat we al gerealiseerd hebben. Ze zijn bang om als eerste te springen. Dan hoor je ze zeggen: ‘We krijgen elk jaar tientallen bedrijven zoals jullie op bezoek. Drie jaar later bestaat het merendeel niet meer. Kom over drie jaar eens terug.’ Maar goed, we geven het niet op. Als we eenmaal doorbreken in de VS, zal het ook hier snel gaan.’

Waar het om draait bij Ontoforce is Disqover, een zoekmachine speciaal ontwikkeld voor farma- en biotechbedrijven. ‘Een intelligente zoekmachine die rekening houdt met semantische verschillen tussen woorden’, zegt Constandt. Ontoforce staat intussen bekend als de ‘Google voor de farmasector’.

Het platform linkt de interne informatie van een bedrijf met meer dan honderd - vaak anders gestructureerde - publieke databanken en stelt de gebruiker in staat er razendsnel informatie uit te halen. Onderzoekers die bijvoorbeeld werken aan een nieuw middel tegen longkanker kunnen alle soortgelijke proeven wereldwijd opvragen. Welke bedrijven zijn er nog mee bezig? Welke universiteiten? Hoe hebben ze hun medicijn op dieren getest? Welke problemen zijn daar opgedoken? In plaats van tientallen databanken één na één af te schuimen, centraliseert Ontoforce alles op één plaats. ‘Onderzoekers vinden informatie die anders nooit aan de oppervlakte zou komen.’

Volgens Constandt bespaart dat onderzoekers weken werk. En tijdsbesparing is cruciaal in de sector. ‘Elke dag dat een medicijn vroeger op de markt komt, betekent gemiddeld 1 miljoen dollar extra inkomsten’, stelt hij.

Elke dag dat een medicijn vroeger op de markt komt, betekent gemiddeld 1 miljoen dollar extra inkomsten.
Hans Constandt
CEO Ontoforce

Ontoforce werd aanvankelijk overal bejubeld. Het Massachusetts Institute of Technology (MIT) nodigde het bedrijf uit om deel te nemen aan een startersprogramma. Het onderzoeksbureau Gartner bestempelde het als een disruptieve onderneming in de farmasector. ‘Maar enthousiaste gesprekken en schouderklopjes, daar koop je niets mee, hebben we intussen geleerd’, zegt hij. ‘Nu staat de technologie op punt. Dat moet ook, want one bug and you’re out. Twee jaar geleden duurde een zoekopdracht 30 seconden, nu heb je resultaten in een fractie van een seconde. De inkomsten groeien maand na maand. We zien het gebeuren. Een wereld van verschil.’

Smart money

Ontoforce vond de verse centen in Vlaanderen (LRM, SOFI, Luc Vauterin) en Duitsland en bij een investeringsfonds in Boston. Luc Vauterin richtte destijds Applied Maths op, waarvan de software enkele jaren geleden onder andere de Europese komkommercrisis oploste. Vauterin veroverde de wereld en verkocht het bedrijf uiteindelijk aan een Franse farmareus. ‘Smart money’, zegt Constandt. ‘Een investeerder die meedenkt over de te volgen strategie en die het allemaal al eens heeft meegemaakt.’ Intussen staat al een volgende kapitaalronde op de agenda, voor vermoedelijk begin volgend jaar. Ontoforce wil zijn actieterrein uitbreiden. De technologie is evengoed toepasbaar bij banken of bedrijven in de sector van de milieutechnologie.

Constandt is wel realistisch genoeg om te beseffen dat Ontoforce, zelfs met nieuwe investeerders, het niet op eigen houtje zal kunnen. ‘We groeien dit jaar van twaalf naar twintig werknemers. Dat is al snel, maar het moet sneller’, zegt Constandt, waarna hij de woorden partnerships en exit laat vallen. Exit is in de wereld van het risicokapitaal synoniem voor verkoop. Denk aan techbedrijven als IBM, EMC of SAP. Of Google, dat de machinerie van Ontoforce in zijn zoekrobot kan integreren. ‘Big data is de toekomst. En wij hebben een unieke technologie. Heel wat bedrijven zijn nu al geïnteresseerd.’

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content