Biocartis-stichter naar spin-off Imec

Rudi Pauwels: ‘Er wordt al decennia gesproken over een labo op een chip, maar in de dagelijkse dokterspraktijk veranderde niets.’ ©Diego Franssens

Rudi Pauwels, de oprichter van het biotechbedrijf Biocartis, wordt uitvoerend voorzitter bij miDiagnostics, de ambitieuze spin-off van Imec die een snelle bloedtest ontwikkelt. De start-up, met Marc Coucke als grootaandeelhouder, moet zich bewijzen met het oog op een volgende kapitaalronde.

Rudi Pauwels zwaaide zo’n twee maanden geleden af bij Biocartis, het beursgenoteerde bedrijf dat minilabo’s maakt voor snelle bloedanalyses om ziektes op te sporen. ‘Hij is een serieel ondernemer die al met een aantal andere projecten bezig is’, was de karige uitleg bij zijn vertrek.

Een van die projecten is nu bekend. De Tijd vernam dat Pauwels als ‘executive chairman’ mee aan de kar gaat trekken van miDiagnostics, in veel opzichten de meest ambitieuze start-up van het land. MiDiagnostics werd in 2015 boven de doopvont gehouden door het Leuvense elektronica-onderzoekscentrum Imec, de Amerikaanse Johns Hopkins-universiteit, de Vlaamse overheid en de bekende ondernemers Marc Coucke (ex-Omega Pharma) en Michel Akkermans (ex-Clear2Pay). Samen brachten ze 60 miljoen euro startkapitaal aan, waarvan Coucke bijna de helft voor zijn rekening nam.

Het bedrijf wil in eerste instantie een compact diagnosetoestel ontwikkelen om op basis van een druppeltje bloed snel het aantal witte en rode bloedcellen vast te stellen. Dat is een heel courante bloedanalyse die vandaag nog door gespecialiseerde labo’s moet worden uitgevoerd en die veel tijd vraagt.

De komst van Pauwels volgt amper enkele weken na de overstap van Biocartis’ innovatiedirecteur Nicolas Vergauwe, die zonder veel ruchtbaarheid benoemd werd tot CEO van miDiagnostics. Hij verving de Duitse Hilja Ibert, die de start-up ruim twee jaar had geleid.

Luc Van den hove ©LAURIE DIEFFEMBACQ_BELGAPLUS

Volgens Luc Van den hove, CEO van Imec en de huidige voorzitter van miDiagnostics, past de managementwissel in het voorziene businessplan. ‘In een eerste fase hebben we onder leiding van Ibert de markt bestudeerd en een commercieel plan opgesteld. Nu begint de tweede fase waarbij we van een prototype naar een commercieel product moeten gaan. En daarvoor hebben we de expertise nodig van mensen als Vergauwe en Pauwels, die dat traject al eens hebben afgelegd bij Biocartis.’

Moeilijk parcours

Maar in kringen rond het bedrijf is te horen dat de ontwikkeling van zo’n schaalbaar prototype een bijzonder moeilijk parcours is. ‘Imec heeft wel de juiste technologische expertise in huis om de chiptechnologie te ontwikkelen. Maar met het ontwikkelen en opschalen van commerciële producten heeft het geen ervaring’, zegt een bron.

De uitdaging is nochtans niet van de minste. Spitstechnologie die zich alleen nog maar in een labo bewezen heeft, moet worden samengebracht in een erg compacte plastic behuizing, en vervolgens in grote volumes geproduceerd worden zonder tolerantie voor foute metingen.

Volgend jaar moeten we er staan met een werkend prototype dat klaar is voor massaproductie.
nicolas vergauwe
ceo midiagnostics

MiDiagnostics blijft vaag over de vorderingen van zijn prototype. Toenmalig CEO Ibert zei een jaar geleden in De Tijd dat het design en de merknaam in het najaar van 2017 bekend zouden worden, maar dat gebeurde niet. Huidig CEO Vergauwe bevestigt alleen dat het om een zeer complexe oefening gaat. Of er ten laatste eind 2020 een product op de markt zal zijn, zoals eerder was gezegd? ‘Dat kunnen we vandaag niet zeggen. Ik wil me niet op een datum vastpinnen, al zal het waarschijnlijk niet veel schelen.’

De timing is nochtans niet zonder belang. MiDiagnostics heeft zijn startkapitaal van 60 miljoen euro bijna helemaal opgenomen en zal sowieso vers geld nodig hebben om tot een eindproduct te komen. Maar als het bedrijf nieuwe investeerders wil overtuigen om tegen een hogere waardering in te stappen, moet het eerst een toestel zonder gebreken kunnen tonen. Waarnemers twijfelen eraan of dat zal lukken.

Volgens Vergauwe kan miDiagnostics zeker dit jaar nog verder zonder extra kapitaal. ‘Het klopt dat al een significant deel van het kapitaal is opgenomen, maar dat betekent niet dat dat geld ook effectief is opgebruikt. De kostenstructuur is gaandeweg aangepast’, klinkt het. Hij sluit evenwel niet uit dat nog andere vormen van financiering worden aangesproken, zolang die de bestaande aandeelhouders niet verwateren.

‘Volgend jaar moeten we er wel staan’, zegt Vergauwe. ‘Om dan naar een nieuwe kapitaalronde te gaan, moeten we bewijzen dat we een werkend prototype hebben dat klaar is voor massaproductie.’

Ook Pauwels geeft toe dat het grootste risico van het project ligt in een langer dan voorziene ontwikkeltijd. ‘We moeten absoluut een werkend design hebben. Maar als dat er eenmaal is, is de stap naar massaproductie slechts een druk op de knop. Imec heeft daar gelukkig veel ervaring mee.’

3 vragen aan Rudi Pauwels, uitvoerend voorzitter miDiagnostics

1. Wat trekt u aan in miDiagnostics?

In deze industrie wordt al meer dan 20 jaar gesproken over een labo op een chip, maar in de dagelijkse geneeskunde is nauwelijks iets veranderd. Onderzoekers tonen zich altijd heel enthousiast over hun doorbraken, maar de stap naar echte producten wordt zelden gezet. Imec heeft zich in de halfgeleiderindustrie altijd kunnen onderscheiden doordat zijn onderzoek juist wel op industriële schaal gebeurt. Het is goed geplaatst om dat nu ook toe te passen op de geneeskunde. Dit is het soort verhaal waar je als innovator het gevoel hebt dat je echt een grens kunt verleggen.’

2. Waarin verschilt dit project van Biocartis?

Beide bedrijven spelen in op dezelfde trends. Medische diagnoses gebeuren steeds meer op basis van harde data in plaats van symptoombeschrijvingen. Daarvoor is behoefte aan snelle en makkelijk uit te voeren tests. Maar waar Biocartis zich richt op erg moeilijke stalen en vooral focust op oncologie, richt miDiagnostics zich op de meest voorgeschreven bloedtest ter wereld, die alleen in een labo kan uitgevoerd worden.’

3. Ziet u mogelijkheden om met Biocartis samen te werken?

De technologie is totaal verschillend, maar beide bedrijven geloven in het model om complexe diagnosetesten overal beschikbaar te maken, ook op afgelegen plaatsen in Afrika of Azië. Daar zie ik op termijn wel een mogelijke synergie (om verschillende soorten testen gezamenlijk aan te bieden, red.)

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content