Marleen Vaesen: ‘Er zullen nog wel overnames volgen'

©Debby Termonia

Marleen Vaesen is sinds vrijdag CEO van een miljardengroep, met dank aan de samensmelting van de bedrijven uit het imperium van landbouwondernemer Hein Deprez. Maar ze kijkt alweer verder. ‘Er zullen zeker nog overnames op de agenda komen’, zegt ze in een gesprek.

De aandeelhouders van de diepvries- en conservengroentespecialist Greenyard Foods hebben gisteren het licht op groen gezet voor de fusie van hun beursgenoteerde groep met twee andere bedrijven uit het imperium van landbouwondernemer Hein Deprez. Met de toevoeging van de groente- en fruitdistributeur Univeg en de potgrondspecialist Peatinvest maakt het bedrijf van CEO Marleen Vaesen een kwantumsprong. De omzet van haar bedrijf verzesvoudigt tot net geen 4 miljard euro. Deprez is de roerganger van de hele operatie. Maar het is Vaesen die alles in goede banen moet leiden. ‘Een uitdaging, maar een mooie uitdaging’, noemt ze het.

De wereld kreeg het nieuws over de fusieplannen in februari te horen. Hoe is het voor u gegaan?
Marleen Vaesen: ‘Mentaal waren we al veel langer over de verschillende groepen heen aan het kijken. We hadden bij Greenyard Foods al een analyse van de markt gemaakt, om te kijken hoe de consument met groenten en fruit omgaat. Wij zijn gespecialiseerd in diepvries en conserven, maar als je een volledig plaatje wilt, moet je ook naar verse groenten en fruit kijken.’

BIO Marleen Vaesen

Studeerde toegepaste economie aan de KU Leuven en behaalde een MBA aan de University of Chicago. Begon haar carrière bij Procter & Gamble, onder meer voor Pampers en Always. Stapte in 1999 over naar Sara Lee-dochter Douwe Egberts. Daar liet ze de koffiemachine Senseo op de wereld los. Verdween van het toneel nadat Sara Lee Douwe Egberts in 2012 apart naar de beurs had gebracht. Hein Deprez lokte haar dan naar Greenyard Foods, waar ze nu CEO is. Ze is ook bestuurder bij de lingeriegroep Van de Velde.

Twijfelde u niet of zo’n fusie wel een goede zaak was?
Vaesen: ‘Ik ben altijd enthousiast geweest over het idee. Ons startpunt is wat de consument wil. Groenten en fruit in al hun vormen onder één dak verenigen biedt veel opportuniteiten. Uit ons marktonderzoek blijkt dat vers, conserven en diepvries complementair zijn. Als je de consument weer enthousiast wilt maken over groenten en fruit, want nu eten we er te weinig van, moet je op elk moment het juiste product kunnen aanbieden, in functie van waar de klant naar op zoek is.’

‘Ik ben een marketeer van achtergrond. Ik bekijk het altijd vanuit de consument. Dan kan je de mogelijkheden ontdekken en erop inspelen. Nu kunnen we dingen doen die voordien niet konden. Er wordt vaak gediscussieerd over wat gezonder is: vers, diepvries of conserven. Maar de consument heeft daar absoluut geen boodschap aan. Afhankelijk van wat ze op een bepaald moment nodig hebben, kiezen ze voor een product in een van die vormen. Die combinatie is uniek. Het laat ons toe dingen te doen die de concurrentie niet kan doen.’

Toen u in 2012 aan boord werd gehaald, was het verhaal dat Deprez de man was met de visie en u de management- en marketingervaring moest aanbrengen. Doorkruist deze operatie uw werk niet?
Vaesen: ‘Ik denk dat dit perfect aansluit bij wat ik tot dusver heb gedaan. Iedereen dacht, toen ik begon, dat ik meteen onze producten onder handen zou nemen, om ze beter in de markt te zetten. Maar ik zag meteen dat er op het vlak van de organisatie nog veel werk aan de winkel was. Onze financiële structuur moest versterkt worden en er moest een duidelijke toekomstvisie op papier gezet worden. We hebben de afgelopen jaren vooral de efficiëntie van onze diepvriesactiviteiten verbeterd. Dat weerspiegelt zich in de resultaten. We staan er financieel veel sterker voor. Nu kan ik beginnen aan het beter in de markt zetten van onze producten. De dingen die deze fusie met zich meebrengt, sluiten perfect aan bij die planning.’

Fusiegroep

Univeg

Omzet: 3,1 miljard euro

Bedrijfswinst: 55,5 miljoen euro

5.700 werknemers

Greenyard Foods

Omzet: 635 miljoen euro

Bedrijfswinst: 27 miljoen euro

2.470 werknemers

Peatinvest

Omzet: 62 miljoen euro

Bedrijfswinst: 3 miljoen euro

400 werknemers

Zijn alle bedrijven die nu samensmelten even gezond? Kan u bij pakweg Univeg, dat actief is in een sector met traditioneel lage marges, nog zo’n efficiëntieverbeteringen realiseren?
Vaesen: ‘Het klopt dat er minder ruimte is om de marges te verhogen vanwege de sector waarin Univeg actief is. Maar in elk bedrijf moet je continu streven naar een verbetering van de winstgevendheid. Maar ik denk niet dat we bij Univeg een even grote verbetering kunnen realiseren als bij Greenyard Foods. Je moet je bewust zijn van de marktomstandigheden. Het blijft een aandachtspunt, maar voor Univeg ligt de focus toch vooral op de groei en op het beter benaderen van de markt en de consument.’

Dat doet u vandaag als privatelabelfabrikant. U maakt de producten, maar ze liggen onder de merknaam van de supermarktketens in de winkel. Is het geen optie om eigen merken te creëren, waarvoor u hogere prijzen kunt vragen?
Vaesen: ‘Als je een merk wilt lanceren, moet je een reden hebben om dat merk te lanceren. Ik heb indertijd Senseo in de markt gezet. Dat was een duidelijke vernieuwing op de markt met een meerwaarde voor de consument. Als je dat niet hebt, heeft het geen zin. Bovendien zijn de retailermerken in onze markt heel groot en steeds belangrijker voor de supermarkten. Ze gebruiken ze om zichzelf in de markt te zetten. Wij kunnen onze relatie met hen versterken door daaraan mee te werken. We hebben dus geen plannen om eigen merken in de markt te zetten. Ons doel is samen met onze supermarktklanten iets te bouwen. Steeds meer supermarkten vragen ons niet langer een goedkoop product tegen de laagste prijs in de markt te zetten. Ze vragen ons producten te maken waarmee zij naar de consument toe het verschil kunnen maken.’

Heeft u nooit getwijfeld of u CEO wilde worden van een dergelijke groep? Uiteindelijk verzesvoudigt uw omzet in één klap. Dat was niet waar u in 2012 voor tekende.
Vaesen: ‘Ik kom van Sara Lee, evengoed een complexe en internationale business. Voor mij is dat dus niet nieuw. Ik vind het zelfs heel interessant. Ik denk dat ik kennis heb die de groep naar een hoger niveau kan tillen. Mijn achtergrond brengt nieuwe inzichten in de groep.’

Het is gewoon allemaal wat groter?
Vaesen: ‘Dat zou ik nu ook niet zeggen. (lacht) Het is absoluut een grote uitdaging, maar een mooie uitdaging. Ik ga verder bouwen op de sterktes die ik altijd heb gebruikt. Ik ga ervan uit dat dat de juiste zijn.’

U bereikt met deze deal een mooie schaalgrootte. Is die voldoende of is er nog nood aan consolidatie in de sector? En wil u daarin vooroplopen?
Vaesen: ‘Er is zeker nog nood aan consolidatie. De hele sector in Europa is goed voor een omzet van 100 miljard euro. Als grootste speler hebben wij daarvan 4 miljard euro, al is ons marktaandeel in bepaalde segmenten groter dan die 4 procent. Dan weet je het wel. Vers en diepvries zijn nog erg gefragmenteerd. In conserven staat de consolidatie al veel verder. We sluiten zeker niet uit dat we door overnames nog groeien. Als je kijkt naar de geschiedenis van de verschillende bedrijven die vandaag zijn samengesmolten, dan is dat een geschiedenis van groei door overnames. Succesvolle overnames, om preciezer te zijn. Ik kan enkel spreken over Greenyard Foods, waar we diepvries en conserven samen hebben gebracht. Iedereen vroeg zich af wat die twee met elkaar te maken hebben. Eenvoudig: groenten. We hebben ze gecombineerd en er een groeiverhaal van gemaakt. Dat gaan we nu ook met deze nieuwe fusiegroep doen. Overnames zullen waarschijnlijk wel op de agenda komen. Al kan ik daar nu natuurlijk niet meer over zeggen.’

Heeft u de ruimte voor die overnames? De huidige schuldgraad is misschien wel aanvaardbaar, maar veel speling heeft u toch niet meer?
Vaesen: ‘We moeten in de eerste plaats zien dat we goede resultaten boeken. Winst is op zich al een vorm van financiering. En verder zullen we op dat moment moeten bekijken hoe we het dan precies gaan aanpakken.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud