column

Het decennium van de AI

Digitaal nieuwsmanager

Het viel het voorbije jaar misschien minder op door al het nieuws over de pandemie, maar artificiële intelligentie (AI) was goed voor opvallende doorbraken. Het is een fundamentele technologie die mee zal bepalen hoe dit decennium verloopt.

DeepMind Technologies, een Londens filiaal van het Amerikaanse Alphabet dat ook Google overkoepelt, maakte eind november een grote sprong voorwaarts bekend in de analyse van eiwitvouwing. Eiwitten sturen het gedrag van levende wezens. Ze draaien en vouwen zich in driedimensionale vormen die bepalen wat ze kunnen doen en wat niet. Die vormen kunnen analyseren en voorspellen is dan ook van groot belang.

Datzelfde DeepMind verloor in 2019 omgerekend 550 miljoen euro, wat overeenkomt met het verlies van het jaar daarvoor. Alphabet was zo vriendelijk ook nog eens 1,2 miljard euro aan schulden af te schrijven. De topman van Alphabet en Google, Sundar Pichai, vindt het helemaal geen probleem. Hij is 'gelukkig en opgewonden' over het tempo waarin het onderzoek en de ontwikkeling van AI in zijn groep vordert.

Hoeksteen

Alphabet lijkt een samenraapsel van vele dingen, van de zoekmotor annex advertentiemachine Google over een videoplatform tot projecten over levensverlenging en zelfrijdende auto's. Is een project stoutmoedig en kan het hele sectoren overhoophalen? Dan is het voor Google, leek de enige logica te zijn onder het bewind van de oprichters Larry Page en Sergey Brin.

Er komt een tijd dat we zoekresultaten genereren op basis van wat we zien.

Pichai, die zijn eerste jaar achter de rug heeft als topman van Alphabet, slaat een andere toon aan. In een recent interview met Financial Times maakte hij duidelijk hoe AI de kern is van Alphabet. Als AI robots steeds beter helpt te leren 'zien', is dat op termijn ook cruciaal voor de zoekmotor. Er komt een tijd dat we zoekresultaten krijgen op basis van wat we zien, eerder dan als het resultaat van wat we in een box typen. Voor Pichai is AI de hoeksteen van de identiteit van Alphabet.

Taal

Uiteraard is niet alleen bij Alphabet/Google AI fundamenteel. Een ander veelbesproken hoogstandje in 2020 was het taalmodel GPT-3, dat teksten produceert die niet of nauwelijks zijn te onderscheiden van die van een mens. Het ontstond in de schoot van OpenAI, een AI-lab in San Francisco dat in 2015 werd opgericht door de ondernemer Elon Musk samen met andere investeerders. Microsoft heeft nu een exclusieve licentie op het taalmodel.

China

OpenAI, Alphabet, Microsoft, het zijn allemaal Amerikaanse bedrijven. DeepMind was ooit Brits, nu Amerikaans. De VS geven meer geld uit aan AI dan enig ander land. Een groot deel gaat naar privéondernemingen. 'Dat is niet noodzakelijk een teken van een coherent nationaal beleid', staat te lezen in een analyse op de site van het World Economic Forum. In China daarentegen maakt AI deel uit van het nationale industriële beleid. De voorbije weken werd ook duidelijk dat de Chinese overheid zijn grote techbedrijven dicht bij zich wil houden.

Het gaat niet alleen over controle en planning, maar ook over geld. Volgens Tortoise Intelligence, dat AI-investeringen wereldwijd opvolgt, zullen de AI-investeringen van China dit decennium anderhalf keer groter zijn dan die van de rest van de planeet.

Europa heeft knappe onderzoekers, beloftevolle bedrijven en timmert aan hoognodige regelgeving over data en algoritmes. Toch lijkt het erop dat de EU veel meer moet doen om binnen tien jaar geen kolonie te worden van AI-grootmachten.

Lees verder