Skype krijgt belastingaftrek van 95% in Luxemburg

De nieuwe kantoren van Microsoft en Skype aan de Rives de Clausen in Luxemburg-Stad. ©AFP

De bekende internetcommunicatiedienst Skype moet dankzij een geheime belastingdeal met Luxemburg geen belasting betalen op 95 procent van zijn winst. Dat onthullen vier gelekte belastingakkoorden uit Luxembourg Leaks 2.

De 80 onderzoeksjournalisten die al maanden werken aan het ophefmakende Luxembourg Leaks-project zijn verspreid over 26 landen wereldwijd. Toch wordt zeer vlot informatie gedeeld. Naast een vertrouwelijke databank en een afgesloten internetforum dat dienst doet als digitale nieuwsredactie, zijn ook videogesprekken via de internetdienst Skype een handige manier om vlot te overleggen. Maar in deze tweede lek van geheime Luxemburgse belastingdeals met topbedrijven, zitten ook vier belastingdeals met… Skype.

Lees dit artikel over Luxemburgse belastingdeals van Skype als een interactief kaartverhaal.

Skype is opgericht in 2003 door twee Scandinaviërs, de Deen Janus Friis en de Zweed Niklas Zennström. Toch hebben de twee hun officiële hoofdkantoor meteen neergepoot in het kleine Luxemburg. Voor hun eerste officiële adres gebruikten ze gewoon de postbus van het gereputeerde advocatenkantoor Arendt & Medernach in het Groothertogdom, aan de Erasmusstraat nummer 14 in Luxemburg-stad.

Na enkele omzwervingen via eigen, kleine kantoortjes, onder andere aan de Adolphe Fischer-straat nummer 6, heeft Skype vandaag een uit de kluiten gewassen kantoor in Luxemburg, aan de Rives de Clausen nummers 23-29. In de inkomhal hangt een grote neon van Skype, maar het hele gebouw is eigendom van Microsoft.

Sinds de beginjaren van Skype is er dan ook veel veranderd. In september 2005 kocht de Amerikaanse internetgigant eBay de aandelen voor 2,6 miljard dollar. Maar al in april 2009 maakte eBay bekend dat het een groot deel van de aandelen opnieuw zou verkopen. Zo kwam in september van dat jaar 70 procent van Skype in handen van een groep investeerders voor 1,9 miljard dollar. De resterende aandelen bleven bij eBay, tot in mei 2011 Skype volledig verkocht werd aan de computermastodont Microsoft voor 8,5 miljard dollar.

©Mediafin

De vier gelekte belastingdeals met de Luxemburgse fiscus dateren van 21 april 2005, 10 december 2009, 14 juni 2010 en 11 november 2010. Ze zijn gesloten met de hulp van twee grote advieskantoren: EY en Deloitte. Ze dateren allemaal van voor de overname door Microsoft, maar Skype heeft vandaag nog altijd zijn officiële hoofdzetel in Luxemburg. Als u Skype op uw computer wil downloaden, zult u ontdekken dat de ‘uitgever’ van de software nog altijd het Luxemburgse Skype Software Sarl is.

De gelekte belastingdeal die teruggaat tot 2005 onthult haarfijn hoe Skype al jaren amper belastingen moet betalen dankzij de vertrouwelijke belastingakkoorden of ‘rulings’ met Luxemburg.

De gelekte belastingdeal die teruggaat tot 2005 onthult haarfijn hoe Skype al jaren amper belastingen moet betalen dankzij de vertrouwelijke belastingakkoorden of ‘rulings’ met Luxemburg. De belastingdeal uit 2005 gaat over een fiscale constructie met de ‘licenties’ van Skype. Licenties zijn voor een internetdienst zoals Skype, die deels betalend is, de belangrijkste bron van inkomsten naast reclame. En dan is het interessant om al die miljoeneninkomsten te verzamelen in Luxemburg, waar Skype een gigantische belastingvrijstelling krijgt van 95 procent.

0 euro personeelskosten

In de gelekte belastingdeal zet Skype uiteen hoe het Luxemburgse hoofdbedrijf, aan de Rives de Clausen nummers 23-29, alleen dienst doet als financieel en fiscaal zenuwcentrum van de groep.  De jaarrekening van 2009 onthult zelfs dat Skype Technologies dat jaar geen personeel had in Luxemburg. Op het einde van dat jaar zijn dan toch drie personeelsleden aangeworven. Maar in de laatste jaarrekening van 2013 bedragen de personeelskosten van het bedrijf opnieuw 0 euro.

Luxemburg gaf voor deze deal groen licht à la tête du client.
Belgisch fiscaal expert

In Luxemburg worden dan ook alleen de aandelen gehouden, de financieringen geregeld en de belastingen betaald. Dat is de taak van het Luxemburgse Skype Technologies, het spilbedrijf van Skype in het Groothertogdom. Maar de intellectuele eigendomsrechten zaten op het moment van de belastingdeal in het Ierse Skype Limited, gevestigd in een plaatselijk bedrijvenpark. Het personeelsbeheer, het marketingbeheer en de rest van de administratie zat dan weer in het Vereningd Koninkrijk bij S Technologies Limited. Terwijl de ontwikkeling en verbetering van de hele Skype-technologie in Estland gebeurde bij SkypeTechnologies OÜ. En de reclamecampagnes en contracten voor de Amerikaanse markt kwamen tot stand via het Amerikaanse Skype Inc.

Ierse constructie

Toch is het dus in Luxemburg dat de licentie-inkomsten toestromen en haast onbelast mogen blijven. Daarvoor zette Skype de volgende constructie op, die in de gelekte documenten staat beschreven. Vlak voor de belastingdeal werden de intellectuele eigendomsrechten op Skype ‘gerepatrieerd’ van de postbusfirma Skyper op de Bahama’s. Die werden in december 2004 verschoven naar de Ierse firma Skype Limited. En daar begint het fiscale gegoochel.

De Luxemburgse fiscus gaat dus akkoord dat het Luxemburgse hoofdbedrijf Skype Technologies geen belastingen betaalt op 95 procent van die inkomsten. En ook nog op de resterende 5 procent belastbare winst mag Skype kosten aftrekken.

De Ierse firma geeft de licentie gratis (dus zonder royalty’s te vragen) aan het Luxemburgse spilbedrijf Skype Technologies. En die speelt de licentie door naar zijn andere twee Luxemburgse dochterbedrijven, maar deze keer wel tegen betaling. Van de Luxemburgse dochter Skype Software zal dat weinig inkomsten opleveren want die verleent de gratis-diensten van Skype aan de gebruikers. Maar de andere Luxemburgse dochter Skype Communications verzorgt de betalende diensten en betaalt dus wel elk jaar meer dan honderd miljoen euro betalen aan het Luxemburgse hoofdbedrijf. Bijvoorbeeld in 2009 stroomde er 168 miljoen euro binnen.

De Luxemburgse fiscus gaat dus akkoord dat het Luxemburgse hoofdbedrijf Skype Technologies geen belastingen betaalt op 95 procent van die inkomsten. En ook nog op de resterende 5 procent belastbare winst mag Skype kosten aftrekken. Om de belasting bijna volledig te verpulveren.

De persdienst van Microsoft wil alleen spreken over wat zich afspeelde na de overname van Skype in oktober 2011. ‘We hebben het business model aangepast bij de integratie van Skype. En als internationaal bedrijf volgt Microsoft zorgvuldig alle wetten en regels in elk land waar we activiteiten hebben.’

'Heel agressief'

Een Belgische fiscale topexpert fronst de wenkbrauwen bij het lezen van de gelekte documenten.  ‘Ze krijgen dus een fictieve aftrekpost van 95 procent in Luxemburg! Omdat Luxemburg zogezegd maar een doorgeefluik is richting Ierland. Maar in de praktijk moeten ze niets doorstorten aan Ierland. En toch mogen ze elk jaar 95 procent afschrijven. Dat is bij de haren getrokken. Ze krijgen gratis geld. Dat is heel agressief. En dat is niet gebaseerd op wettelijke bepalingen. Luxemburg geeft hiervoor groen licht à la tête du client.’

Ook uit de latere belastingakkoorden met de Luxemburgse fiscus blijkt dat de constructie in stand is gehouden. En de latere belastingakkoorden leverden nog meer belastingcadeaus op. Bijvoorbeeld toen eBay 70 procent van Skype verkocht, gebruikten alle partijen daarvoor Luxemburgse bedrijven. Om te genieten van de ruime belastingvrijstelling die Luxemburg biedt bij de verkoop van aandelen met meerwaarde, het opstrijken van dividenden uit aandelen en het opdoeken van bedrijven. Van 2007 tot 2012 gebruikte Skype trouwens ook zijn Luxemburgse firma Skype Communications om in België actief te zijn.

Intussen gebeuren er ook facturaties tussen de verschillende Luxemburgse bedrijven van Skype en worden winsten bij de ene firma weggewerkt met verliezen bij de andere. Dat gebeurt boven op ‘hybride leningen’, ‘informeel kapitaal’, ‘verborgen dividenden’ en andere belastingtrucs waarmee alleen internationale bedrijven kunnen goochelen. Om de belastbare winst bijna helemaal in rook te laten opgaan. Luxemburg neemt genoegen met enkele miljoenen euro’s belastingen per jaar, volgens de logica: beter iets dan niets.


Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud