interview

Nieuwe burgemeester Knokke: 'Ik word geen Lippens'

©Wouter Van Vooren

Zijn respect voor zijn voorganger is groot. Maar een nieuwe Leopold Lippens wil de nieuwe burgemeester van Knokke-Heist niet worden. Ontbijt met De Tijd.

Aan het einde van het gesprek zal Piet De Groote (54) het moeilijk krijgen als hij het voor de zoveelste keer in de tegenwoordige tijd over ‘de burgemeester’ heeft. Zijn stem zal stokken als hij verontschuldigend zegt: ‘De burgemeester is iemand die iedereen altijd verrast. Ook in de snelheid van zijn sterven. Hij heeft ons weer eens mooi liggen gehad. Ik heb nog geen tijd gehad voor verdriet. Ik zit nog in een trance.’

Ontbijt met De Tijd

Westkapelle, 8.00 uur, in de verluchte veranda van Piet De Groote. Met de opvolger van Leopold Lippens praten we over uitgesteld verdriet, belangrijke mensen en tweedeverblijvers.

Voor De Groote is ‘de burgemeester’ nog altijd Leopold Lippens, die een week geleden overleden is. Dat hij nu zelf die burgemeester is, dringt stilaan door. Dit ontbijtgesprek is het eerste moment dat hij de tijd heeft om echt stil te staan bij Lippens’ overlijden, en even ambitieus vooruit te blikken op waar hij met Knokke-Heist naartoe wil. ‘Het is enorm druk geweest. Mijn zoon heeft vorig weekend het aantal oproepen geteld. Sinds zijn overlijden op vrijdagmiddag tot zondagavond waren het er 537. En dan spreek ik nog niet over de sms’en, whatsapps, mails en Facebook-berichten.’

Het is woensdagochtend. We zitten in de mooi ingerichte veranda van zijn huis in het centrum van de deelgemeente Westkapelle. Aan de muur hangt een dartsbord. Op een houten bordje staat: ‘Ce n’est pas le wifi qui connecte les gens, c’est l’apéro’. De deur staat open voor verluchting. Op tafel staan verse croissants en pistolets, met typisch Vlaams beleg.

©Wouter Van Vooren

‘Het is precies een week geleden dat de burgemeester me belde. ‘Piet, ik voel me zeer slecht. Neem voorlopig al mijn taken over’, zei hij. Ik wilde nog iets zeggen, maar hij brak meteen het gesprek af. Ik had een slecht voorgevoel. Twee dagen later zat hij voor het eerst sinds hij deze zomer de diagnose leukemie kreeg het digitale schepencollege niet voor. De vergadering duurde tot 12 uur. Twee minuten later kreeg ik telefoon van zijn zoon. De burgemeester was iets voor twaalf overleden. Symbolisch, niet?’

Als eerste schepen nam De Groote al een tijdje de functie van de zieke Lippens over. Buiten Knokke-Heist is hij niet zo bekend, maar in de gemeente is hij al lang populair. Bij zijn eerste deelname aan de gemeenteraadsverkiezingen in 2006 haalde de advocaat vanop plaats 26 zo veel stemmen dat hij meteen een schepenmandaat kreeg.

Ja, ik heb grote schoenen te vullen. Maar liever dat dan kleine schoenen.

Bij de jongste verkiezingen haalde De Groote 3.500 voorkeurstemmen. Dat is na Lippens de hoogste score in het 50-jarige bestaan van de gemeente. Toen Lippens in 1979 voor het eerst burgemeester werd, zat De Groote in het eerste middelbaar op internaat in het Sint-Leocollege in Brugge. ‘Ik herinner me hem goed. Een jonge, statige man was hij. Omdat mijn vader toen schepen was, kwam hij geregeld bij ons thuis.’

Terwijl hij zijn pistolet met confituur besmeert, vertelt De Groote dat hij uit een bakkersfamilie stamt. ‘Mijn vader heeft de bakkerij uitgebreid tot een bloeiend bedrijf, waar ze in de zomer met 24 personeelsleden tot tienduizend pistolets per dag maakten. Later heeft hij van de bakkerij een tearoom gemaakt, en een appartementsgebouw gezet, waardoor hij ook promotor werd. Maar hij is een volkse man gebleven. En hij heeft me geleerd: ‘Als je gewoon doet, doe je al zot genoeg.’’

Als burgemeester wil hij dat devies trouw blijven. ‘Ik word geen Lippens. Ik word hier gewaardeerd en haal zo veel stemmen, omdat ik mezelf ben gebleven. Ik zal dezelfde Piet zijn die op zondag naar de voetbal gaat, een pint drinkt in het café, zijn eigen boodschappen doet en voor de rest keihard werkt.’ Hij is ook van plan actief te blijven in zijn advocatenkantoor om de hoek, zij het op een lager pitje.

Ooit was De Groote een beloftevolle voetballer, die bij KFC Heist nog tegen het Club Brugge van Hugo Broos en Marc Degryse speelde. Als voorzitter van de club liep hij vorig jaar corona op na het tellen van de biljetten in de kassa. En hij is lid van wielerclub De Jumpers. ‘Golf speel ik niet, en dat ben ik ook niet van plan, al ben ik wellicht de enige schepen van de gemeente die niet golft.’ Worden daar niet de belangrijke contacten gelegd? ‘Je moet niet naar de golf gaan om te golfen, je kan er ook iets eten. En de belangrijke mensen zitten heus ook niet elke dag op de golf.’

©Wouter Van Vooren

Die belangrijke mensen hebben klinkende namen als Bart Versluys, Marc Coucke, Joris Ide, Bart Verhaeghe en Paul Gheysens. Of ze hem al hebben gebeld? ‘Ik heb wel wat telefoontjes gehad, ja. Een goede vriend zei me: ‘Wees maar zeker dat je nu plots in de adresboeken van veel bekende mensen belandt.’’

Net als Lippens wil De Groote een dam blijven opwerpen tegen nieuwe promotoren die Knokke-Heist willen volbouwen. ‘Dat wordt de moeilijkste oefening: de drang tegenhouden van iedereen die hier zaken wil doen. Want onze vastgoedprijzen bloeien, natuurlijk.’

De Groote is de eerste burgemeester in tientallen decennia die geen banden met Compagnie Het Zoute heeft. ‘Mijn sterkte is dat ik niemand iets verschuldigd ben. Ik heb geen leningen en moet aan niemand verantwoording afleggen. Iedereen die binnenstapt, krijgt bij mij sowieso een nee. Van de eerste minister tot de gewone werkmens. Willen ze een ja, dan zullen ze zich serieus moeten verantwoorden.’

Door de coronacrisis is Knokke-Heist alleen maar populairder geworden. De Groote: ‘Mensen gaan zelfs van deur tot deur bellen met de vraag of ze een appartement of huis kunnen kopen. Dat wordt onhoudbaar, zeker als we hier jonge, eigen mensen willen houden. We voorzien daarom in enkele wijken met betaalbare woningen en willen de gemeente verjongen door in te zetten op een wavepool, een kunstmatig meer voor surfers.’

Het gemeentebestuur wil nog verder gaan. ‘Een van de eerste dingen die ik als burgemeester wil doen, is een domiciliëringsplicht invoeren in sommige wijken. Anders wordt alles opgekocht door tweedeverblijvers. Dat zal onder meer zo zijn in het centrum van Heist en oud-Knokke, waarvoor we een specifiek plan gaan opstellen. De huidige tweedeverblijvers zullen dat appreciëren, de nieuwe niet. Het toeristische centrum zal daar niet onder vallen.’

Ik heb nog geen tijd gehad voor verdriet. Ik zit nog in een trance.

Hij geeft toe dat sommige uitspraken van zijn voorganger onbezonnen waren. Maar hij staat achter maatregelen zoals 350 euro boete voor wie met bloot bovenlijf door de binnenstad loopt, en wil zelfs nog een stap verder gaan.

‘Deze zomer liep het soms de spuigaten uit. Dat moeten we niet onder stoelen of banken steken. Er was een massa volk, en vooral veel mensen van Maghrebijnse afkomst. Op een dag kregen we meer dan duizend klachten. Die mensen wasten zich in fonteinen, blokkeerden de weg door fout te parkeren, liepen rond met grote radio’s. Ik stond achter de oproep van de burgemeester om de gemeente af te sluiten op drukke dagen. Hij kon dat niet afdwingen, maar ik heb hem aangeraden dat in de pers te verkondigen.’

Natuurlijk blijven dagjestoeristen welkom, zegt De Groote. ‘Maar wie komt, moet respect tonen. We gaan nog meer inzetten op politie en security op straat, de camerabewaking opdrijven, de strandpolitie uitbreiden en de politie uitrusten met quads. Eerder kondigden we al aan dat we decibelmeters willen installeren tegen lawaaierige voertuigen, die op basis van nummerplaten tot boetes leiden.’

Veel van de beslissingen zijn genomen onder Lippens. Maar De Groote heeft al plannen in zijn hoofd die mee moeten bepalen hoe Knokke-Heist er over dertig jaar uitziet. ‘Ik zal ze niet eerst met u delen, maar met mijn schepencollege’, zegt hij lachend. ‘Ik daag u uit over vijf jaar eens terug te komen. U zult versteld staan. Natuurlijk ga ik fouten maken. Er liggen veel politieke en vastgoedhaaien op de loer, maar de spelregels moeten worden gevolgd.’

Hij geeft het zelf aan: met het verdwijnen van Lippens als politiek bindmiddel dreigt een politieke verscheuring. Sommigen voorspellen een kladderadatsch door het uiteenvallen van de lijst Gemeentebelangen bij de volgende verkiezingen. ‘Dat is onzin. En het grootste bewijs is de dag na het overlijden geleverd, toen het voltallige schepencollege zich achter mij schaarde voor de opvolging.’

Normaal volstaat de helft van de handtekeningen van de gemeenteraad om de nieuwe burgemeester aan te duiden, maar nu lijkt het erop dat ook nagenoeg de voltallige oppositie dat zal doen. In de loop van volgende week kan De Groote dan de eed afleggen. ‘Het kantoor van de burgemeester hebben we uit respect onaangeroerd gelaten. Ik weet zelfs niet of ik er mijn intrek zal nemen. Ja, ik heb grote schoenen te vullen, maar liever dat dan kleine schoenen. In die zin heb ik de meest dankbare ondankbare taak ter wereld gekregen.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie