interview

Paul Renson: ‘De koers is een grote toog waar iedereen verhalen uitwisselt'

©RV DOC

Terwijl zijn ventilatie- en zonneweringsbedrijf boomt, zit de wielerploeg die hij sponsort wat in het slop. Toch blijft hij de koers fantastisch vinden. Ontbijt met De Tijd.

Flashback naar zaterdag 6 juli. Aan het Paleizenplein in Brussel lijkt een wedstrijd blinken aan de gang. De kasseien voor het koninklijk paleis liggen er glanzend bij voor de start van de Ronde van Frankrijk. Protserig glimmende tourbussen van de deelnemende ploegen parkeren zich. In de felle ochtendzon worden glimmende racefietsen uitgestald. Maar de grootste blinkers komen een kwartier later uit de bus: de afgetrainde, bruingebrande en glunderende renners.

Ik heb gevloekt toen de opgave van Tom Dumoulin bekend raakte. Als sportliefhebber en als zakenman.

Het grootste wielercircus ter wereld trekt zich op gang. Honderden mensen vergapen zich aan het geblink. Eerst alleen genodigden met een pasje. Maar als blijkt dat de dranghekken laag genoeg zijn om erover te springen en er niet genoeg veiligheidspersoneel is om iedereen tegen te houden, voegen zich daar snel duizenden andere wielerfans aan toe.

Door de drukte is Paul Renson (58), de eigenaar en CEO van de gelijknamige producent van ventilatie, zonnewering en tuininrichting, te laat op de ontbijtafspraak. Hij is samen met enkele genodigden vanmorgen met de auto uit thuisbasis Waregem vertrokken, heeft zich in de buurt van Koekelberg geparkeerd en is het laatste stukje met de fiets naar hier gereden. ‘Door Molenbeek. Een agent raadde ons dat af wegens te gevaarlijk. Maar dat leek ons wat overdreven,’ zegt Renson nadat hij ons een stevige hand heeft gedrukt.

Koffiekoeken en een smoothie

Het plan is ons onder te dompelen in het wielerfeest dat drie weken lang door België en Frankrijk zal trekken, en waarvan Renson als cosponsor van het Sunweb-team een klein onderdeel is. Dus installeren we ons naast een opwarmende Michael Matthews en Wilco Kelderman op twee barstoeltjes onder de luifel van de bus. We trakteren de bedrijfsleider op enkele koffiekoeken en een smoothie van mango, vanochtend gekocht in de supermarkt.

Vergeleken met de andere tourbussen - zeker die van Jumbo-Visma, Deceuninck-Quickstep en Ineos - valt de volkstoeloop hier nog mee. De wat mindere belangstelling is niet zo’n goed nieuws voor een sponsor als Renson en heeft alles te maken met de afwezigheid van Tom Dumoulin. De Nederlandse favoriet is nog niet hersteld van de knieblessure die hij opliep in de voorbije Ronde van Italië.

Poep

Renson - voor de gelegenheid in een wit poloshirt met daarop de naam van zijn bedrijf - geeft toe dat hij zwaar heeft gevloekt toen de opgave van Dumoulin bekend geraakte. ‘Als sportliefhebber, maar natuurlijk ook als zakenman. Als je merknaam wereldwijd minutenlang in beeld komt tijdens een tijdrit, is dat goud waard. Daarom kiezen wij er bewust voor onze naam op de poep van de renner te zetten. Die komt vooral in de tijdrit, maar ook in de bergen, het meest in beeld. De camera’s mogen niet voor, en ook meestal niet naast de renner rijden.’

In Vlaanderen denken we nog altijd dat wij het enige kloppende hart van de koers zijn. Niets is minder waar.

Renson stapte in het wielrennen als co-sponsor van het grote Quickstep-team van onder meer Tom Boonen. Toen het contract was afgelopen, twijfelde hij eraan het voort te zetten. ‘Dat we uiteindelijk toch zijn doorgegaan bij Sunweb, heeft alles met de internationalisering van ons bedrijf te maken’; zegt hij. Het bedrijf uit Waregem, inmiddels goed voor 212 miljoen euro omzet, haalt zijn forse groei vooral uit het buitenland.

‘In Vlaanderen denken we nog altijd dat wij het enige kloppende hart van de koers zijn. Niets is minder waar. Wij nodigen lokale klanten of verkopers uit voor de Ronde van Californië en de Tour Down Under, twee belangrijke groeimarkten voor ons waar mensen ook verzot zijn op wielrennen.’

Die internationale uitstraling vindt Renson niet bij zijn andere sportsponsoring: die van de voetbalclub Zulte-Waregem. Bedragen wil hij niet noemen, maar de investering als derde sponsor bij de wielerploeg bedraagt een vijfvoud van die als hoofdsponsor in het voetbal.

Netwerken

‘Kijk, wat een volksfeest,’ zegt Renson, wijzend naar de tientallen mensen die zich rond de bus hebben verzameld om het peperdure materiaal te bewonderen, selfies te maken met hun favoriete renner of een handtekening op een Panini-boek vol stickers van de Tour te laten zetten. Renson zegt meer een voetbalfan te zijn. Maar het wielrennen vormt - samen met het voor een man uit de streek onvermijdelijke Waregem Koerse - een onmisbare gelegenheid om te netwerken.

Heeft een gevestigde CEO die al bijna veertig jaar actief is en nu vooral internationaal groeit dat netwerken nog nodig? ‘Onderschat het niet, hoor. Natuurlijk moet ik niets verkopen, maar op zulke evenementen hoor je wat leeft bij bedrijfsleiders. Het is als een grote toog waar iedereen verhalen uitwisselt.’

Mobiele raad

Als volledige eigenaar van het familiebedrijf heeft Paul Renson geen raad van bestuur. ‘Toch niet officieel. Ik heb wat ik noem een ‘mobiele raad van bestuur’. In functie van het probleem breng ik mensen samen om raad te vragen. Voor ik beslis naar China te trekken consulteer ik toplui van Barco en Bekaert die de markt door en door kennen. Als we van IT-systeem wisselen, ga ik op zoek naar bedrijven die dat onlangs hebben gedaan. Die aanpak werkt perfect.’

Mijn vrouw is rechtdoorzee. Als ik met moeilijke beslissingen worstel, pols ik vaak even bij haar.

Ook zijn echtgenote - Pascale Sioen, de zus van Michèle Sioen van het gelijknamige textielbedrijf - is een goed klankbord. ‘Wij spreken thuis veel over zaken. Zij is heel recht door zee, zegt meteen wat ze ervan vindt. En als ik met moeilijke beslissingen worstel, pols ik vaak even bij haar.’

Met zijn jeugdvrienden trekt Renson elk jaar naar Afrika om een land te doorkruisen met de motor. Ze reden onder meer al door Marokko, Congo en Namibië. Volgend jaar staat Senegal op het programma. ‘Elk van ons neemt zijn dochter mee, omdat Afrika de beste leerschool is om zaken te doen. De Afrikanen zien elke blanke als een wandelende bank, en proberen altijd geld uit je te slaan. Om ergens te geraken, bijvoorbeeld om met een gammel veerpont een rivier over te steken, moet je telkens weer onderhandelen. En je leert er je plan trekken.’

De renners zijn intussen naar de start vertrokken. Teambaas Iwan Spekenbrink komt de stoeltjes waarop we zitten te ontbijten terugvragen. De bus vertrekt naar de aankomstplek aan het andere koninklijk paleis in Brussel, en de stoeltjes moeten mee. We installeren ons dan maar op een bankje aan de rand van het park, in de schaduw van een monumentale beuk.

Vierde generatie

Renson maakt de vierde generatie uit van het familiebedrijf. Zijn al die generatiewissels zonder problemen verlopen? ‘Mijn nonkel pater, die toevallig in de living zat waar de familiale raad van bestuur doorging - die toen nog in het Frans verliep - merkte ooit op: ‘Ils vont se battre!’ Waarop een lid van de raad zei: ‘Non, non, ils causent entre eux.’ Wij zijn niet de grootste praters, zeker niet als het over gevoelige onderwerpen gaat. En toen dachten de familieleden nog dat je het meest gelijk kreeg door het hardst te roepen’, zegt Renson lachend.

Hij geeft toe dat tussen zijn vader en broer wel wat onenigheid was tijdens de laatste overdracht van het bedrijf. ‘Dat heeft de firma enkele jaren in de tang gehouden, maar het gezond verstand heeft de bovenhand gehaald. Daar heb ik wel wat lessen uit getrokken voor de toekomst.'

De drie kinderen van Renson studeerden economie en zetten al hun eerste stappen bij grote consultancybedrijven. Zoon Leon heeft een eigen bedrijfje dat design pakketbrievenbussen in aluminium verkoopt waarin online bestelde pakjes veilig thuisgeleverd kunnen worden.

Lange termijn

Het parcours van Renson is indrukwekkend. Sinds 2014 groeit het bedrijf jaarlijks met dubbele cijfers. De langetermijnstrategie staat daarbij voorop. ‘Wij betalen onze verkopers nooit op commissie. Zo vermijd je dat ze alleen aan hun bonus op korte termijn denken. En we investeren 10 procent van onze omzet in onderzoek en ontwikkeling.’

Ik maak me grote zorgen over het klimaat, maar geloof dat mensen technologische oplossingen zullen vinden in de strijd tegen de opwarming van de aarde.

Dat is nodig. De sector verandert razendsnel en concurrenten zijn er als de kippen bij om producten te kopiëren. ‘De Duitsers zeggen: ‘Renson macht den Weg, wir fahren darauf.’ Wij zijn een pionier, maar de Duitse concurrenten hebben een veel groter distributienetwerk waarmee ze gekopieerde producten aan de man kunnen brengen. Daarom maken we nu veel meer dan vroeger werk van een goed patentbeleid.’

Een van de snelst groeiende markten voor het bedrijf zijn de outdoorproducten: pergola’s, carports, tuininrichting. In die zin is de klimaatopwarming een objectieve bondgenoot van Renson. ‘Dat klopt. Ook voor onze corebusiness van ventilatie in gebouwen, trouwens. Door de strengere isolatienormen en de compactere en steeds luchtdichter gebouwde woningen wordt het binnenshuis ook steeds warmer, waar wij met onze natuurlijke ventilatiesystemen en zonnewering op inspelen.’

‘Dat betekent niet dat ik de opwarming van het klimaat een goede zaak vind. Maar elke crisis is een opportuniteit, blijkt in dit geval. Ik maak me grote zorgen over het klimaat, maar geloof ook dat wij mensen technologische oplossingen zullen vinden in de strijd tegen de opwarming van de aarde. Wij bewijzen op onze kleine schaal alvast dat het kan.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie