column

Destroying trust

Kurt Vansteeland

Europa's langstlopende interne bedrijfsvete blaast twee kaarsjes uit.

Wie opgelet heeft tijdens de begingeneriek van de thrillerserie ‘The Bridge’, is vertrouwd met de Turning Torso in Malmö. Dat die Zweedse woontoren er zo glad uitziet, is te danken aan Zwitserse ingenieurs: vloeibaar beton van Sika, de wereldmarktleider in bouwchemie. Sika verkoopt zijn producten onder de slagzin ‘Building Trust’, een vlag die de lading niet meer dekt.

De openingsscène van 'The Bridge' mét Turning Torso

Gisteren ‘vierden’ we de tweede verjaardag van een van de hardnekkigste vetes uit de Europese bedrijfsgeschiedenis.

Op 5 december 2014 kondigde de Franse bouwreus Saint-Gobain een deal aan met de familie Burkhard. Die controleert met 16 procent van het kapitaal 52 procent van de stemrechten van Sika. De Burkhards - twee broers, drie zussen - zijn achterkleinkinderen van Kaspar Winkler, die in 1918 met Sika-1 de dichtingsmortel voor de Gotthardtunnel leverde.

De vijf zijn meer bezig met jetsetten langs de sjieke rechteroever van het meer van Zürich, dan met betonspecie. Ze vullen volgens de Zwitserse boulevardpers hun dagen met bobsleeën, fitnessstudio’s of geflopte modeboetieks.

©Mediafin

De Fransen boden de familie voor hun 16 procent een premie van liefst 80 procent op de toenmalige beurskoers. Logisch: Saint-Gobain zou de volledige controle over een industrieparel verwerven, zonder te diep in de buidel te moeten tasten.

Edoch: de Burkhards en de Fransen vonden Dr. sc. techn., Dipl.-Chem. Paul Hälg op hun weg. De Sika-voorzitter organiseerde het verzet, in naam van management, personeel en minderheidsdaandeelhouders. In een vlammende speech op de jaarvergadering van 14 april 2015 liet Hälg geen spaander heel van de ‘industriële logica’ die Saint-Gobain in de deal dacht te zien.

De man liet het niet bij woorden: op die vergadering blokkeerde hij de verkoop door via een clausule in het Zwitserse vennootschapsrecht het stemrecht van de familie tot 5 procent in te perken. De interne vete groeide uit tot een ‘cause célèbre’ die in Zwitserland, waar de rechten van minderheidsaandeelhouders niet altijd even goed beschermd zijn, en ver daarbuiten met argusogen gevolgd wordt.

Hälg kreeg steun van een van die minderheidsaandeelhouders, de Bill & Melinda Gates Foundation. ‘Mocht dit alleen om geld gaan, zouden we verkopen en overgaan naar het volgende’, liet de stichting in een zeldzame publieke stelling weten. ‘Maar dit gaat om de wet die moet primeren op hebzucht en de bescherming van de aandeelhoudersrechten die de vorige generaties van de Burkhards voorzien hebben.’

©Tijd Multimedia

De juridische strijd loopt nog, maar Hälg riep eind oktober in de Neue Zürcher Zeitung de familie op te komen praten en een deal uit te werken die ‘aantrekkelijk is voor de familie en toch Sika onafhankelijk houdt’. Lees: dat de beurskoers dankzij ijzersterke resultaten op een record noteert, kan misschien zelfs de inhalige Burkhards over de streep trekken.

Lees verder

Tijd Connect