Redacteur T-weekend

De Rekenmeester brengt dagelijks het echte verhaal achter de cijfers.

Weet u waar het hart van uw smartphone, tablet of pc klopt? Tip: het is niet in Californië, Zuid-Korea of China. Wel vlak over de Belgisch-Nederlandse grens, in het Noord-Brabantse Veldhoven.

Daar rijst, tussen de molens, kerkjes en een enkele kinderboerderij, de 82 meter hoge toren van ASML uit. Daarin wordt door een resem knappe koppen uitgedacht hoe we zo klein en krachtig mogelijk chips kunnen maken om onze slimme elektronica aan te drijven. ASML giet die kennis in machines - fotolithografische systemen - die gebruikt worden door zowat elke chipbakker ter wereld.

De gigantische boom die smartphones en tablets de voorbije vijf jaar hebben gekend, legde ASML geen windeieren. Als de vraag naar chips lekker loopt, dan geldt hetzelfde voor de peperdure machinerie van de Nederlanders. Tussen begin 2010 en begin dit jaar zag ASML het aandeel meer dan verdrievoudigen, gedragen door de wereldwijde honger naar chips.

400 miljoen
Intel schaafde nog eens 400 miljoen dollar van zijn investeringsbudget.

Maar er verschijnen stilaan wat donkere wolken in de van zon overgoten hemel die de voorbije jaren boven Veldhoven hing. Het internationaal onderzoeksbureau Gartner stelde onlangs zijn verwachtingen voor de wereldwijde groei van de vraag naar chips naar beneden bij. De groei zal niet op 4, maar op 2,2 procent uitkomen.

In grote stukken van de wereld is de smartphonemarkt stilaan matuur, wat een rem zet op de groei. De pc-verkoop zit al langer in een dip. In het derde kwartaal daalde de mondiale verkoop van pc’s met 7,7 procent naar 73,7 miljoen stuks. En het Internet of Things, waarbij alledaagse huishoudtoestellen op het internet worden aangesloten via chips - staat nog niet ver genoeg om die wegvallende vraag op te vangen.

Werknemers trekken speciale kledij aan voor ze de ASML-fabriek in Veldhoven intrekken ©REUTERS

Dat uit zich de jongste maanden ook zichtbaar bij de chipbakkers. Samsung was vorige week een uitzondering, met positieve cijfers. Maar elders in de sector worden verwachtingen vooral naar beneden bijgesteld. Zo ook bij de chipreus Intel gisteren. Die verlaagde - al voor de derde keer dit jaar - zijn investeringsbudget met 400 miljoen euro naar 6,8 à 7,8 miljard dollar. Vorig jaar investeerde Intel nog meer dan 10 miljard dollar. Eerders had collega-chipbakker AMD al een winstalarm uitgestuurd.

Het is het soort nieuws dat hard aankomt bij ASML. Want minder winst en investeringsbudget bij je klanten, voel je logischerwijs ook in je verkoopcijfers. De timing van de vertragende groei in chipverkoop is extra vervelend, omdat ASML nog druk bezig is chipbakkers te overtuigen over te schakelen naar een nieuwe generatie machinerie - de peperdure ‘extreem ultra violet’-technologie.

ASML had er het voorbije kwartaal nog geen last van. De omzet steeg met een kloeke 17 procent naar 1,55 miljard euro en de winst dikte 32 procent aan tot 322 miljoen euro. Maar ASML merkt wel degelijk dat de klanten scheutiger zijn met hun investeringen.

De vooruitzichten voor het vierde kwartaal zijn met een verwachte omzet van 1,4 miljard euro niet waar analisten op hoopten. En het bedrijf gaf in één adem het signaal dat het eerste kwartaal er ook niet echt spectaculair uitziet. In een videoboodschap, erkende financieel directeur Wolfgang Nickl bovendien dat de klanten maar traag zijn in het adopteren van de EUV-technologie.

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud