interview

Chris Sacca: eenhoornjager in cowboyhemd

Chris Sacca in zijn huis in Californië. Hij ontvangt er steevast de ondernemers in wiens bedrijf hij investeert. ©Jamel Toppin/Forbes Collection/Corbis Outline

Chris Sacca is bekend om zijn baard, zijn cowboyhemd én zijn uitermate succesvolle investeringen in start-ups. ‘Politici die Uber in de weg staan, dwarsbomen hun eigen carrière.’

Unicorns zijn al even dé prijsbeesten in Silicon Valley. Investeerders jagen gedreven op de start-ups met een waardering van 1 miljard dollar (875 miljoen euro) of meer. En hoewel de mythische status door de boom van de sector aan een stevige inflatie onderhevig is - terwijl een eenhoorn vroeger zeldzaam was, zijn er nu al 140 van die bedrijven in omloop - is het nog altijd verdomd moeilijk er één in het wild te ontwaren.

Maar Chris Sacca is er bedreven in. De unicorns van de 40-jarige investeerder zijn niet op de vingers te tellen. In minder dan tien jaar bouwde hij een portefeuille op die volgens ingewijden het meest succesvolle fonds in de durfkapitaalgeschiedenis kan zijn. Naar de precieze waarde is het raden. Maar volgens het daarin gespecialiseerde magazine Forbes - dat Sacca op drie zette in zijn jaarlijkse Midas-lijst van succesrijke moneymakers - is hij 1,2 miljard dollar waard.

Sacca, een jurist en ex-Googler, begon met haast niets. In 2006 moest hij zelf lenen om 25.000 dollar te kunnen investeren in een bedrijfje dat hem werd gepitcht door medeoprichter Evan Williams: Twitter, dat toen nog twttr heette. Tegen dat het sociaal netwerk met het blauwe vogeltje in november 2013 naar de beurs ging, was Sacca de grootste externe aandeelhouder. Ook zijn gok met Instagram draaide goed uit. Hij stapte vroeg in - ‘on the ground floor’, zoals dat heet - en passeerde langs de kassa toen Facebook de socialefoto-app voor 1 miljard dollar overnam.

Gevraagd naar zijn recept antwoordde Sacca in een interview: ‘De meest succesvolle oprichters van bedrijven hebben de onvermijdelijkheid van succes in hun stem. Ze spreken niet in voorwaardelijke termen. Ze twijfelen niet aan zichzelf. Ze weten gewoon dat hun bedrijven groot, heel groot gaan worden.’

Sacca’s status liegt er niet om. Marissa Mayer, de CEO van Yahoo en een ex-collega van Sacca bij Google, zei ooit over hem: ‘Chris heeft elke veelbelovende start-up in de Valley gevonden, en allemaal in de beginfase. Hij kent zijn gelijke niet.’ Met zijn ‘boetiekfirma’ Lower Case Capital zit Sacca ook in bedrijven als Kickstarter, Stripe en Slack. En de grootste jackpot moet wellicht nog komen. Sacca heeft een belang van 4 procent in Uber, de wereldwijd actieve digitale taxidienst die volgens de jongste tussenstand rond 50 miljard dollar wordt gewaardeerd.

De meeste dingen die Chris Sacca aanraakt, lijken in goud te veranderen. Maar hoe indrukwekkend zijn portefeuille ook is, hij lijdt aan een syndroom waar wel meer investeerders aan lijden: FOMO, de fear of missing out. Deze kansen heeft Sacca gemist:

  • Airbnb: ‘Een kamer in je huis verhuren aan een vreemde? Dat leek me te gevaarlijk. Airbnb was toen nog maar 1,5 miljoen waard.’
  • Pinterest: ‘Ik kreeg een perfecte e-mail van Pinterest-oprichter Ben Silbermann met de vraag of ik wilde investeren. Ik heb pas twee jaar later geantwoord.’
  • Dropbox: ‘Toen ik het voorstel van Dropbox hoorde, wist ik dat Google met iets gelijkaardigs bezig was. Ik was ervan overtuigd dat ze die concurrentie nooitzouden overleven.’
  • Snapchat: ‘Ik heb niet geantwoord op een uitnodiging voor een vergadering met de oprichters van Snapchat. Ik was niet zeker of ze wel meer konden doen dan naaktfoto’s uitwisselen.’
  • GoPro: ‘Toen ik de pitch vanGoPro-stichter Nick Woodman hoorde, dacht ik: ‘No way dat hij ooit met de camerabouwers in Azië kan concurreren.’

9.000 woorden

Achter Sacca’s successen schuilt een tactiek die zowel onconventioneel als gecontesteerd is. Zijn positie in Twitter bouwde hij niet op door mee te doen aan elke kapitaalronde, maar door aandelen op te kopen via de achterdeur. Sacca vormde anonieme fondsen in samenwerking met de zakenbank JPMorgan en slaagde erin ex-werknemers van Twitter te overtuigen hun aandelen, die een deel waren van hun verloning, aan hem te verkopen. Pas vlak voor de beursgang werd zijn positie duidelijk en vroeg iedereen zich af : ‘Wie is die Sacca?’

Intussen neigen zijn banden met Twitter naar activisme. In juni schreef Sacca een blogpost van bijna 9.000 woorden over wat beter kan aan het sociale medium. Niet veel later stapte de CEO op, supporterde Sacca voor een terugkeer van costichter Jack Dorsey, en werd die laatste benoemd als nieuwe topman. Of er causale verbanden zijn tussen deze gebeurtenissen, is niet bekend.

©Bloomberg

Sacca - steevast gekleed in cowboyhemden, net zoals Steve Jobs een coltrui droeg en Mark Zuckerberg elke dag in dezelfde combinatie van jeans en T-shirt gaat werken - staat erom bekend persoonlijke banden te smeden met de ondernemers in wiens start-up hij investeert. Hij nodigt hen uit voor een verblijf in zijn huis in de bergen in Californië, op meerdere uren rijden van de drukte van de Valley.

Zo had hij enkele jaren geleden tijdens de feestdagen Uber-oprichter Travis Kalanick over de vloer, toen Uber nog een start-up was met hooguit een tiental medewerkers. Sacca’s vader verbleef er ook, en op een ochtend speelde hij met Kalanick een spelletje tennis op de Wii, de spelcomputer van Nintendo. Kalanick was zo dominant dat Sacca’s vader er niet aan te pas kwam. Toen de wereldwijde rangschikking van het spel verscheen, bleek de Uber-oprichter het nummer twee in Wii Tennis. Sacca vertelt graag over het moment waarop hij ontdekte dat Kalanick over een grenzeloze verbetenheid beschikt. ‘Als hij een doel heeft, zal hij het tegen elke prijs bereiken.’

Met Uber is dat doel: ’s werelds grootste transportbedrijf worden. Dat het bedrijf onder vuur ligt, vindt Sacca absurd. ‘Uber is zo succesvol omdat het een echt probleem oplost’, zegt hij. ‘Taxi’s hebben te lang hun macht gehad en misbruikt, ten koste van consumenten. Uber is veiliger, verantwoordelijker, goedkoper en beter beschikbaar. Chauffeurs hebben hun eigen toekomst in handen, passagiers zijn gelukkiger, minder mensen zitten dronken achter het stuur, steden zien minder files. Politici die deze oplossing in de weg staan, zullen merken dat ze hun eigen carrière dwarsbomen.’

Gewoon dwaas

Uber is het schoolvoorbeeld van de technologiestart-up die de bestaande orde ontwricht. Maar het is ook de grootste unicorn van allemaal. In het kielzog van Uber rijzen de waarderingen in de Valley de pan uit. Volgens Sacca is de band met de realiteit soms volledig zoek. ‘Sommige waarderingen zijn gewoon dwaas. Er zijn mensen zonder discipline aan het werk die geld gooien tegen bedrijven gewoon omdat de namen goed klinken.’

Silicon Valley trekt tegenwoordig iets te veel poseurs aan. Het is te cool geworden om een eigen bedrijf op te richten.
Chris Sacca
Investeerder

Sacca is behoorlijk kritisch voor de Valley, waar de bomen volgens hem iets te hoog groeien. De topinvesteerder betreurt de manier waarop twintigers met een informaticadiploma zomaar een overbetaalde job kunnen instappen zonder zich daar vragen bij te stellen. ‘Silicon Valley trekt tegenwoordig te veel poseurs aan. Het is te cool geworden om een bedrijf te richten. Mensen komen naar hier om in het hart van de actie te zitten, maar het ontbreekt hen aan de visie, de passie en de gedrevenheid die de meeste succesvolle ondernemers wel hebben.’

Toch is Sacca enthousiast over de technologieboom. ‘De onderliggende golf van innovatie is wel degelijk echt. We zitten midden in een verschuiving van het internet zoals we het kennen naar mobiele technologie. De groei is geen tijdelijk fenomeen. Dit is geen zeepbel. Integendeel, dit is een heel bijzonder tijdperk. De toenemende bandbreedte en computerkracht eten alles op. Dat gaat niet stoppen.’

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud