reportage

Vulkoprin | Heftrucks en rollercoasters lopen wereldwijd op Vlaamse wieltjes

©Thomas De Boever

Zowat alle rollercoasters in Europese pretparken zweven op de kunststofwielen van Vulkoprin. Het West-Vlaamse familiebedrijf verovert de wereld ook als producent van wielen voor heftrucks. Een groeiverhaal, met dank aan de e-commerce.

Ziekenhuisbedden, roltafels, bureaustoelen, maar ook lopende banden in fabrieken, heftrucks, logistieke lijnen, havenkranen, waterzuiveringsinstallaties, assemblagelijnen, rollercoasters,... Het aantal voorwerpen en machines die bewegen op wielen is haast oneindig. ‘In de jaren 60 hadden enkel het Amerikaanse leger en hele grote bedrijven een Clark-heftruck, vandaag heeft zelfs de kleinste kmo er een’, zegt Jan Maes, de CEO en eigenaar van Vulkoprin.

Vulkoprin
  • In 1964 opgericht door een West-Vlaamse textielindustrieel, die een licentie kocht op de Vulkollan-formule van Bayer.
  • Begin jaren 90 verwerft Roger Maes 100 procent van de aandelen. Hij verdeelt die over zijn vier kinderen, onder wie huidig CEO Jan Maes en zijn broer Bert, sinds kort nog de enige aandeelhouders.
  • Behoort vandaag tot de wereldwijde top vijf in hoogtechnologische kunststofwielen voor heftrucks, machines en rollercoasters.
  • Omzet: 15 miljoen euro
  • Dit jaar opnieuw een lichte nettowinst na zware investeringen in automatisatie.
  • 84 werknemers

Lees de volledige reeks op tijd.be/verborgenkampioenen

De familiale kmo uit Tielt maakt kunststoffen wielen in allerlei soorten en maten, op basis van een recept van de chemiereus Bayer waar het bedrijf 50 jaar geleden de rechten op verkreeg. ‘Vulkollan is een van de weinige kunststoffen die een hoog draagvermogen bieden, niet in twee te snijden zijn en resistent zijn tegen oliën en vetten’, legt Maes uit.

De voorbije jaren groeide Vulkoprin met 10 procent per jaar, tot een omzet van 15 miljoen vorig jaar. Die sterke groei heeft het oertraditionele industriële bedrijf wonderwel te danken aan de hoge vlucht die de e-commerce de jongste jaren heeft genomen. ‘Wereldwijd rijzen de magazijnen als paddenstoelen uit de grond als vervangers van groothandels en fysieke winkels’, zegt Maes. ‘Het zijn complexe, computergestuurde, logistieke tempels geworden. De chauffeurloze heftrucks die deze magazijnen bevolken, moeten enorme krachten aankunnen, veel groter dat de klassieke Clarck. De pakketten liggen soms 20 meter hoog gestapeld, waardoor de wielen tegelijk hoge lasten moeten kunnen verdragen en toch stabiliteit leveren.’

U kan ons bellen voor een setje van vier wielen op maat. Bij de Duitse topbedrijven is dat uitgesloten.
Jan Maes
CEO en eigenaar Vulkoprin

‘De evolutie van mankracht naar machine in de logistiek is in China en India nog maar net ingezet. Maar ook in Oost-Europa verdwijnen steeds meer kleine buurtwinkeltjes, ten voordele van de grote distributiecentra, waar heftrucks nodig zijn, liefst met een hoge slijtageweerstand. Vandaar dat de vraag naar onze wielen spectaculair blijft stijgen. We hebben trouwens goede relaties met Thermote & Vanhalst in Waregem, een van de grote spelers in de wereld voor de verhuur en het onderhoud van heftrucks.’

De logistieke wielen maken ongeveer 40 procent uit van de omzet van het Tieltse bedrijf. Ook de assemblagelijnen voor de autoindustrie, mobiele hijskranen in havens, de molens van waterzuiveringsinstallaties of tunnelboormachines lopen op Vulkoprin-wielen. ‘Machinebouw is onze tweede afzetmarkt’, zegt Maes. ‘Hier is onze grote sterkte dat ze zware lasten tot 10 ton kunnen dragen.’

Vulkoprin levert daarnaast ook de wielen van rollercoasters. ‘Meer dan 70 procent van de rollercoasters in Europese pretparken, inclusief Disneyland Parijs, rijden op onze wielen’, zegt Maes. ‘Veiligheid is hierbij uiteraard de topprioriteit.’

Dat dat marktleiderschap beperkt blijft tot Europa heeft te maken met het gegeven dat Rusland en Azië minder ontwikkelde markten zijn en minder eisen stellen. Ook de afgeschermde markten in bijvoorbeeld de VS of Zuid-Amerika maken het moeilijk om door te dringen. ‘Brazilië moet zowat het meest protectionistische land ter wereld zijn’, vindt Maes. ‘En in de VS hebben we het al meermaals geprobeerd, maar door de sterke cultuur van claims doen de verzekeringsmaatschappijen erg moeilijk als je geen Amerikaanse producent bent. Terwijl onze producten hoger scoren in Duitse tests dan die van Amerikaanse concurrenten. Maar in al de marktsegmenten behoren we tot de top drie.’

Zwenkwiel

Bij Vulkoprin loopt dus alles op wieltjes, zoals de voor de hand liggende slogan op het bedrijfsgebouw aangeeft. Waarom scoort Vulkoprin zo hoog in een nichemarkt waar de Duitsers vaak heer en meester zijn? ‘We zijn flexibeler, waardoor we ook hele kleine series kunnen leveren. U kan ons bellen voor een set van vier wielen op maat, dat mag je bij de Duitsers wel vergeten.’

©Thomas De Boever

Maar wat als Bayer plots de samenstelling van Vulkollan ook aan andere bedrijven in licentie geeft? ‘Het kunststof in onze wielen is maar een klein deel van onze knowhow’, antwoordt Maes. ‘Minstens even belangrijk is de legering van de metalen wielkernen, de lijmen waarmee het kunststof op de wielkern zit of de constructie waarmee het hele wiel in het toestel vastzit. Zo hebben we ooit voor Colruyt een zwenkwiel ontwikkeld waardoor de winkelkarren voortaan 750 kilo in plaats van 500 kilo konden dragen. Innovatie bestaat er ook in dat de wielen bijvoorbeeld elektriciteit geleiden of dat de tractie ervan verbetert zodat heftrucks een helling op kunnen.’

Maar de innovatie zit niet alleen in het product. ‘Ook in ons productieproces willen we ‘lean’ zijn: de juiste machine op de juiste plaats, met daar de juiste persoon bij, zonder verspilling van grondstoffen of energie. We hebben de voorbije jaren ook sterk geïnvesteerd in automatisatie, de reden waarom we pas dit jaar opnieuw - na afschrijvingen - winstgevend zullen zijn.’

Maes is ook voortdurend op zoek naar toepassingen in nieuwe markten. ‘Een tip daarbij: probeer één keer per jaar op een beurs te staan die atypisch is voor uw producten. Door op een glasbeurs te staan, hebben we al wielen kunnen ontwikkelen voor het vervoer van glasplaten in glasfabrieken. Of op de internationale beurs voor grondverzet in Italië zijn we in contact gekomen met een producent van extreem zware tunnelboormachines.’

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud