reportage

'De weg naar het Witte Huis loopt via deze universiteit'

De campus van Washington University had veel weg van een festivalterrein. ©REUTERS

Universiteiten betalen miljoenen om een presidentieel debat te organiseren. In Missouri, een symbolische plaats voor de protestbeweging Black Lives Matter, ligt zoiets extra gevoelig.

Van onze verslaggeefster in Missouri

Alsof je op een festivalterrein loopt. De campus van Washington University in de Amerikaanse staat Missouri had zondag veel weg van één groot feest. Studenten pikken zo veel mogelijk feestjes, gratis hebbedingen en media-aandacht mee. Journalisten proberen de meest excentriek verklede student te spotten.

(Onze hoofdprijs gaat naar deze man in een duivelpak met de boodschap: ‘Trump probeerde me zijn ziel te verkopen. Afzetterij, want er was geen ziel’)

 

‘Dit is fantastisch. Waarom organiseren we hier niet elk jaar een debat?’, juicht de tweedejaars Gary Simons terwijl hij in de rij staat voor gratis ijs.

Die opwinding in de aanloop naar het debat is precies wat Washington University in St. Louis wil bereiken. Tientallen Amerikaanse universiteiten stellen zich kandidaat om een van de presidentiële debatten te organiseren.

Nochtans schieten de winnaars een dure prijs af. Het debat kost de private universiteit ongeveer 4,5 miljoen euro. Daarvan gaat 1,8 miljoen naar de Commission on Presidential Debates, de onafhankelijke organisator van de presidentsdebatten. Wright State University, een publieke universiteit in Ohio, besliste vanwege de oplopende veiligheidskosten om het eerste van de drie presidentiële debatten aan zich te laten voorbij gaan.

Bloemenperken

Bovendien is de organisatie een Herculestaak. De helft van de campus is door de geheime dienst met een anderhalf meter hoog veiligheidshek afgezet. Voor het anderhalf durende duel tussen presidentskandidaten Hillary Clinton en Donald Trump installeerde de universiteit 15.000 m² kabels, 18.000 m² tapijt en 3.200 banners om de meer dan 4.500 journalisten, politieke medewerkers en bezoekers te ontvangen. Zelfs de bloemenperken zijn voor de gelegenheid in het rood, blauw en wit.

De strakke organisatie verraadt de ervaring van Washington University. In oktober 1992 raakten toenmalig president George Bush en gouverneur Bill Clinton het maar niet eens over het debatschema waardoor de universiteit slechts zeven dagen had voor de organisatie van het debat. Ook in 2000 en 2004 kruisten de presidentskandidaten op de statige campus van ‘WashU’ de degens.

De extra kosten zijn het waard. De toekomstige leiders van ons land worden hier geschoold.
Kenneth Sng
Voorzitter studentenraad

‘De extra kosten zijn het waard’, zegt Kenneth Sung, voorzitter van de studentenraad. ‘De toekomstige leiders van ons land worden hier geschoold. Het debat verhoogt de maatschappelijke en politieke betrokkenheid van de studenten. Dat engagement zullen ze in hun latere carrières meenemen.’

Investering

Voor universiteiten die het zich kunnen veroorloven, is een presidentieel debat een rendabele investering. Op korte termijn geeft het de instelling een onbetaalbare nationale zichtbaarheid en een stroom aan extra donaties van alumni. De directe economische impact voor de stad wordt op 9 miljoen euro geschat. Pers, politici en hun achterban verblijven vaak meerdere dagen in de stad in de aanloop van het duel en kijken daarbij niet op een extra dollar.

9 miljoen
De directe economische impact van een presidentieel debat wordt op 9 miljoen euro geschat.

Op langere termijn draagt een presidentieel debat vooral bij aan het prestige van de universiteit. Op de T-shirts van het leger aan studentenvrijwilligers staat niet toevallig: ‘De weg naar het Witte Huis loopt via Washington University.’

‘We beïnvloeden de toekomst van het land door deze debatten te organiseren’, verklaarde rector Mark Wrighton in een videoboodschap aan de studenten. ‘Dit is een opportuniteit voor onze academici en studenten. Ze zien hoe de geschiedenis zich vormt.’

Kloof

Niet iedereen is het daarmee eens. ‘De meeste studenten zijn opgewonden dat ze dit historisch moment mogen meemaken’, zegt Noa Yadidi, hoofdredactrice van het studentenblad Student Life. ‘Maar velen zijn ook bezorgd over de hoge kosten en vinden dat de universiteit beter in andere dingen zou investeren. Zij blijven bewust weg van de campus tijdens het debat.’

Washington University is een van de meest sociaal-economisch ongelijke instellingen in de Verenigde Staten. Slechts zeven procent van de studenten komt uit een gezin met een laag inkomen. De universiteit lag eerder al onder vuur voor het gebrek aan inspanningen om die kloof te dichten.

Ferguson

Bovendien ligt de campus in een rijke, blanke buurt van St. Louis. De armere, zwarte buurten  in het noorden van de stad plukken amper de vruchten van het campagnecircus dat in de stad neerstrijkt. Zoiets ligt gevoelig in de stad die op een steenworp ligt van Ferguson. De dood van een zwarte tiener leidde daar in de zomer van 2014 tot dagenlange hevige rellen en was cruciaal voor de opkomst van de protestbeweging Black Lives Matter.

De oproep van burgemeester James Knowles om Ferguson te bezoeken viel bij beide presidentskandidaten in dovemansoren. Een goede zaak, vindt de Afro-Amerikaanse studente Tiffany Hill.  ‘We hebben geen nood aan valse solidariteit van politici. Ferguson is onterecht herleid tot een museum van armoede en tristesse. Als Hillary de steun wil van de zwarte gemeenschap moet ze haar vage beloftes concreet maken. Wat wil ze doen aan het grote aantal zwarte Amerikanen in de gevangenissen? Hoe wil ze het politiegeweld aanpakken?’

Hill voelt zich omwille van het hoge aantal Trumpaanhangers op de campus onveilig, en ze is niet de enige. ‘Bij de ingang vroeg de security mijn studentenkaart terwijl verschillende blanke mannen gewoon doorliepen’, zegt Clayton Covington, lid van de Afro-Amerikaanse studentenvereniging.’ Alsof sommige Trump supporters geen kwade bedoelingen kunnen hebben. Ik ben net als vele zwarte studenten bezorgd om mijn veiligheid op de campus. Maar daar zijn de meeste feestende studenten zich hier amper van bewust.’

'Wat een teleurstelling'

De sfeer tijdens een presidentieel debat op een 'campus watch party' met een honderdtal studenten heeft veel weg van een sportwedstrijd op café. Elke goed gemikte quote van Hillary Clinton werd op gejuich onthaald. Trump moest het ongelden bij elke sneer naar zijn tegenstander. Maar de studenten bleven vooral op hun honger zitten. 'Praat over de issues, idioten', riep een student de kandidaten na een kwartier toe.

Veel studenten waren achteraf ontgoocheld. 'Hillary heeft goed stand gehouden, maar dit was geen fijn debat om naar te kijken als jongere', zegt Mary Simons, studente internationale politiek. 'Moeten we ons echt tevreden stellen met dit lage niveau van politiek in ons land?'

Ook bij een groepje activisten die collega-studenten aansporen om te gaan stemmen, heerst teleurstelling. 'Dit was een trieste vertoning', zegt Timothy Wells, die Chinees studeert.

'Dit debat moest draaien om de vragen van onbesliste kiezers. Het ging alleen maar over gelekte geluidsopnames en e-mails. Wij proberen studenten enthousiast te maken om te gaan stemmen, maar de kandidaten werken niet echt mee.'          

 

 

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud