nieuwsanalyse

Eén persbericht, 2 miljard lichter

De forse waarschuwing van Umicore verbaasde analisten, omdat in de Chinese strijd tegen de luchtvervuiling de verkoop van elektrische auto's structureel in de lift blijft zitten ©REUTERS

Eén persbericht van Umicore liet analisten 'perplex' en topte de beurswaarde met meer dan 2 miljard af.

Eén van de fijne aspecten van het werken op een redactievloer is dat je collega's hebt rondlopen die van alle markten thuis zijn. Zo kon een collega die vloeiend Zweeds spreekt mij uitleg geven bij het prachtige woord 'bostadsbubbla', de huizenzeepbel die de Riksbank met zijn volgens sommige economen 'zot' subzerobeleid tot astronomische proporties aan het opblazen is. 

En via een even onvolprezen oud-collega en sinoloog konden we een kleine twee jaar geleden achterhalen dat 'Berg Berg' een muis gebaard had. Dat was toen beleggers even in een kramp schoten toen ze dachten dat het Chinese bedrijf Shanshan - ooit begonnen als producent van herenkledij (!) - via een nieuwe grote fabriek in Binnen-Mongolië zich tot een serieuze concurrent in kathodematerialen zou ontpoppen voor Umicore. 

©Mediafin

Het eentalig Mandarijns persbericht van Shanshan bleek echter over anodes in plaats van kathodes te gaan, een niet geheel onbelangrijke nuance die in de oorspronkelijke machinevertaling verloren was gegaan.

Die anode is een vrij eenvoudige elektrode van grafiet die in gebruik is als de batterij oplaadt, de kathode is de veel complexere elektrode van lithium en andere materialen - vaak nikkel, mangaan en kobalt (NMC) - die aan de slag moet als de herlaadbatterij zijn energie vrijgeeft. 

In de zomer van 2017 bleek de paniek over extra concurrentie voor wereldmarktleider Umicore dus loos alarm. En bleven de meeste analisten de sterke groei en forse winstmarges van de Energie-afdeling van Umicore (E&ST) tot in de verre toekomst extrapoleren.

Voorschokken

Aan die ongeremde extrapolatie is deze week bruusk een eind gekomen. Aanleiding was één persbericht vlak na het verlengde paasweekeind, die een winstwaarschuwing voor 2019 én 2020 bevatte. Een aardschok. Die eigenlijk sinds de euforische beleggersdagen in Zuid-Korea, in juni vorig jaar, aangekondigd werd door een reeks voorschokken.

Cofinimmo, uw beste 'ECB-watcher'

De eurozone telt veel 'ECB-watchers', economen die als exegeten elke toespraak uitvlooien op zoek naar indicaties over het rentebeleid. Informatieleverancier Bloomberg houdt van 40 watchers de vinger aan de pols, van ABN AMRO tot Zürcher Kantonalbank. 

Er niét bij: Cofinimmo. Spijtig. Want de vastgoedgroep charmeert ons al jaren met zijn geslepen financieel beleid. 

En vooruitziendheid: zo zegde Cofinimmo vijf jaar geleden zijn dure rente-indekking op. Op een ogenblik dat de meeste ‘watchers’ voor 2016 of 2017 een eerste renteverhoging incalculeerden, hadden de financiële breinen van de Woluwelaan al door dat Mario Draghi veel langer de rente op nul zou houden. En dat het onzin was veel geld te betalen als verzekering tegen een rentestijging die er niet zou komen. 

Deze week leerde het kwartaalrapport dat de gemiddelde rentelast is gezakt tot 1,6 procent, van 3,9 procent in 2013. Cofinimmo kan Mario Draghi niet alleen goed voorspellen, hij slaat ook als geen ander munt uit het nulrentebeleid.

Eerst was er eind juli het halfjaarrapport met wat schoonheidsvlekjes. In het najaar volgde temidden de escalerende crisis in de autosector een verkapte winstwaarschuwing. En ten slotte in februari een halve waarschuwing voor 2019, gekoppeld aan een bijzonder optimistische outlook voor 2020.

Het persbericht van Umicore riep vooral veel vragen op, wat de koersval extra hard maakte. Onzekerheid die beleggers de beurswaarde met 2 miljard deed aftoppen. Hamvraag: waarom laat CEO Marc Grynberg nauwelijks twee maanden nadat hij voor volgend jaar een bedrijfswinst van ongeveer 700 miljoen euro voorspelde, die belofte al weer vallen? 

Grynberg verwijst voor de beslissing om de productieverhoging van kathodematerialen tot 175.000 ton - de grootste investeringen in de geschiedenis van het bedrijf - met 12 à 18 maanden te vertragen onder meer naar de lage kobaltprijs en de lagere Chinese subsidies voor elektrische auto's.

Maar de kobaltprijs is niet echt substantieel lager dan in februari. En wat de Chinese markt betreft: JPMorgan - weliswaar hetzelfde beurshuis dat zich in 2017 even vergaloppeerde aan Shanshan - zegt 'perplex' te staan. Peking blijft voluit elektrische auto's steunen en ziet die sector als een speerpunt in zijn 'Made in China 2025'-plan.

Data van de Chinese autofederatie CAAM geven aan dat de verkoop van elektrische auto's in de Volksrepubliek over het eerste kwartaal 100 procent hoger lag dan een jaar eerder. En de seizoensgebonden terugval in het eerste kwartaal - tegenover een altlijd sterk vierde kwartaal - was zelfs kleiner dan gewoonlijk.

'De vertraging in de vraag naar kathodematerialen is mogelijk specifiek voor Umicore, niet voor de sector', merkt JPMorgan op. Eenzelfde geluid bij Credit Suisse, al jaren de grootste 'Umicore-beer'. Die vreest dat er overcapaciteit in de markt voor kathodematerialen is, met structureel lagere marges tot gevolg.

©rv

Die prijsdruk gaf Grynberg ook toe, zowel in het persbericht als in de telefonische conferentie met analisten. En dat is verontrustend. Want als de onbetwiste marktleider Umicore prijsdruk ondervindt, is er misschien een minder stevige slotgracht dan gedacht rond de business.

Een risico is dat een aantal batterijfabrikanten als LG Chem de productie van kathodematerialen 'internaliseert' om zo ook de winstmarge op te strijken. En zij die de productie niét in huis doen, oefenen mogelijk in reactie op de lagere subsidies druk uit op de toeleveranciers om hun prijzen te verlagen. Of opteren voor goedkopere leveranciers, die het minder nauw nemen met de vraag of het kobalt in Congo netjes uit de grond gehaald is.

Zoals The Wall Street Journal het in zijn 'Heard on the Street'-column formuleerde: 'Het risico voor Umicore is dat overcapaciteit de winstmarge opvreet in een productieketen die China als strategisch ziet. De door Chinees overheidsbeleid in plaats van winst gedreven groei van elekrische auto's was nog nooit een makkelijk beleggingsthema. Sinds deze week is het nóg moeilijker geworden.'

Die risico's zijn best verontrustend als je ziet hoe fors Umicore investeert in batterijmaterialen. Door die investeringen - zowel kapitaalinvesteringen als investeringen in werkkapitaal om de nodige voorraden kobalt en andere materialen op te bouwen - kleurde de vrije kasstroom van Umicore fors negatief en zal dat volgens beurshuis UBS tot 2023 zo blijven.

Netflix op batterijen

De enorme kloof tussen winst en kasstroom (zie grafiek) doet denken aan Netflix, dat deze week met verse schulden 2 miljard bijtankte. Met dat verschil dat de ene cash bloedt om 's werelds comakijkers tevreden te houden, de andere om 's werelds snel groeiende vloot elektrische auto's zoemend op de weg te houden.

©Mediafin

Geen van beide hebben ze de garantie dat die investeringen zich later stevig zullen terugverdienen, al gaan beleggers daar met de huidige stevige waardering - die vooral op toekomstige cashflow gebaseerd is - van uit.  

Intussen maakt de cashuitstroom bij Umicore het bijna onvermijdelijk dat de materialengroep binnen afzienbare tijd opnieuw - na die van vorig jaar - met een kapitaalverhoging zal moeten komen, kwestie van de schulden niet te snel te laten oplopen.

Begin 2018 haalde Umicore op luttele uren 930 miljoen euro op, met recordresultaten en een recordkoers als rugwind. We durven te poneren dat een volgende kapitaalronde iets langer zal duren.

Intussen zijn we hier op de redactievloer op zoek naar een nieuwe collega-sinoloog om een beetje wijs te raken uit wat er zich in China precies allemaal afspeelt. Kandidaten mogen zich altijd melden. In vloeiend Mandarijns. 

Lees verder

Advertentie
Advertentie