weekboek

Bruis in de proefbuis

Redacteur Beleggen

Het leukste aan biotechbedrijven? Als ze na vallen en opstaan toch een middeltje ontdekken in een van hun duizenden proefbuisjes, en het potentieel medicijn niet alleen blijkt te werken voor een ziekte waar u wellicht nog nooit van gehoord hebt, maar ook voor talloze andere aandoeningen.

Herinnert u zich het gehypete Amerikaanse bedrijfje Hemispherx, dat om een of andere reden in tal van Belgische beursbladen als supertip stond? Zijn middel Ampligen - al meerdere malen afgekeurd door de Amerikaanse farmawaakhond FDA - zou niet alleen effectief zijn tegen het chronisch vermoeidheidssyndroom, maar kan volgens het bedrijf mogelijk baarmoederkanker, prostaatkanker en nog vier andere soorten kanker bestrijden. In 2009, in volle vogelgriephysterie, publiceerde Hemispherx plots een persbericht dat Ampligen mogelijk ook tegen dat virus werkt. En toen de ebola-epidemie in 2014 door Centraal-Afrika raasde, meldde Hemispherx dat het ging onderzoeken of Ampligen ook dat dodelijke virus kan tegenhouden. Eén pilletje, en u bent van alle kwalen en bedreigingen af.

©Mediafin

Hemispherx wijzigde vorig jaar zijn naam in AIM Immunotech. De onderneming is nog amper 6 miljoen dollar waard. Het verlies tegenover de top: 99,99 procent. Het bedrijfje zegt omfloerst dat het van de FDA ‘meerdere dingen’ moet doen. Waaronder een compleet nieuwe fase 3-studie voor Ampligen tegen het chronisch vermoeidheidssyndroom, nota bene een studie die al in 1990 in een Brussels ziekenhuis werd uitgevoerd. Hopelijk zitten niet veel Belgen meer in Hemispherx.

Het verhaal toont aan dat biotech een hoog risico inhoudt, en dat u persberichten van kleine buitenlandse namen vaak best met enkele kilo’s zout neemt. Gelukkig telt de Brusselse beurs biotechbedrijven van een ander en beter kaliber. Ook hun middelen blijken vaak voor meerdere ziektes geschikt. Het dossier voor filgotinib van Galapagos (+1,9%, 191,90 euro) is ingediend tegen reuma, maar het Mechelse bedrijf test het ook voor de ziekte van Crohn, de darmziekte ulceratieve colitis, de auto-immuunziekte lupus, het syndroom van Sjögren (klierziekte) en een resem andere dingen. Al is reuma de grootst mogelijke inkomstenbron.

Als alles goed gaat, kan filgotinib in het derde kwartaal op de Amerikaanse markt komen. Dat zal alweer mijlpaalbetalingen van naar schatting 50 miljoen dollar van partner Gilead Siences naar Mechelen doen stromen. De Amerikanen recupereren daar wel wat van. Gilead heeft een half miljoen Galapagos-aandelen bijgekocht, waardoor het al 25,84 procent van het kapitaal bezit. Steeds meer analisten vragen zich af hoe onafhankelijk Galapagos nog is.

Niet langer op de blaren zitten

Argenx (+4,5%, 149,70 euro) deelde een nieuwjaarscadeautje uit aan zijn aandeelhouders in de vorm van een sterke update over zijn pijplijn. ‘We zitten in poleposition om te schitteren’, zei de niet onbescheiden CEO Tim Van Hauwermeiren. Het potentiële goudhaantje van de Gentenaars heet efgartigimod. Argenx meldde vroeger dan verwacht positieve fase 2-resultaten van het middel voor de behandeling van de huidziekte phemphigus vulgaris (PV). Fase 2, dat betekent een studie op een beperkt aantal patiënten. In dit geval 23, van wie bij 18 de ziekte onder controle kwam nadat ze twee weken efgartigimod hadden gekregen.

De cash van Biocartis vertegenwoordigt de helft van de beurswaarde, wat een stevige buffer biedt.

Voor de patiënten is het nieuws nog belangrijker dan voor de aandeelhouders. De zeldzame huidziekte veroorzaakt blaren op de huid en in de mond die na verloop van tijd openbarsten. Wie eraan twijfelt welke ravage de ziekte veroorzaakt, moet maar enkele beelden googelen. Er is nog geen effectief medicijn beschikbaar, zodat efgartigimod de status ‘weesgeneesmiddel’ kreeg. Die biedt een aantal fiscale voordelen en een langere marketingexclusiviteit voor het product.

Argenx test efgartigimod ook tegen andere aandoeningen, zoals de bloedziekte ITP en de ernstige auto-immuunziekte myasthenia gravis (MG), die de spieren aantast. Daarvan komen de laatste fase 3-cijfers al midden dit jaar in plaats van in de tweede helft. De dokters mikken niet op een genezing, maar op een min of meer normaal leven voor de patiënten. In de VS zijn dat er zo’n 60.000. Als alles op wieltjes loopt, kan de goedkeuringsaanvraag tegen eind dit jaar naar de autoriteiten en kan Argenx in de tweede jaarhelft van 2021 zijn eerste product op de markt hebben. Met 1,5 miljard dollar op de rekening heeft de groep in tussentijd geen vers geld nodig.

Viagra voor UCB

Ook UCB (+9,4%, 77,42 euro) werkt aan zijn versie tegen MG. Het goede nieuws bij Argenx is dus slecht nieuws voor het Brusselse bedrijf, al had de koers daar geen last van. Verschillende zakenbanken trakteerden UCB op ratingverhogingen. De groep heeft nog andere ijzers in het vuur. Vooral bimekizumab tegen psoriasis kan een blockbuster worden. Tests tonen aan dat het beter werkt dan de bestaande producten. Vrijdagavond verhoogde UCB trouwens zijn winstprognoses. Het is voorlopig het enige farmabedrijf op de Brusselse beurs dat winst maakt en dividenden uitkeert.

UCB moet wel nog een commerciële naam voor het bijna onuitspreekbare bimekizumab vinden. Uit onderzoek blijkt dat de naamgeving heel belangrijk is. Een voorbeeld is Viagra. De naam van de erectiepil van Pfizer kwam tot stand door een bevraging van urologen, die moesten beschrijven hoe het voelde als mannen van hun erectiestoornis af raakten. Daarbij doken woorden op als ‘vigorous’ (levenskrachtig), virile (viriel), en... de Niagara-watervallen. Viagra was geboren!

Mooie nieuwjaarsbrief uit Mechelen

Behalve Argenx kwam ook Biocartis (+6,2%, 6,20 euro) onverwacht met een mooie nieuwjaarsbrief. Het diagnosticabedrijf bevestigde dat het zijn - weliswaar verlaagde - prognoses voor 2019 heeft gehaald. De Mechelaars verkochten 337 Idylla-minilabo’s, wat het totaal op 1.310 brengt. De verkoop van ‘cartridges’ met kankertests steeg 32 procent tot 175.000. Beide cijfers liggen in het midden van de vork die Biocartis naar voren had geschoven.

©Mediafin

Dat het bedrijf de beloftes eindelijk kan inlossen, is een forse opsteker na de waarschuwingen van vorig jaar die het aandeel de helft deden kelderen. Twee jaar geleden waarschuwden we in deze rubriek dat het niet logisch was dat de beurswaarde van Biocartis even groot was als die van het gevestigde, winstgevende textielbedrijf Sioen. Toen betaalde u 70 keer de omzet en was er 50 miljoen verlies. Nu moet u nog zowat 8 keer de verwachte omzet van 2020 op tafel leggen, en is Biocartis een stuk kleiner dan Sioen. Opstekers zijn de versnelling van de verkopen in de VS, die ruimere marges creëren, en de hoger dan verwachte cashpositie van 179 miljoen euro dankzij een strikte kostencontrole. De cash vertegenwoordigt iets meer dan de helft van de beurswaarde, wat een stevige buffer biedt.

Ook enkele kleintjes uit de sector kwamen met gunstig nieuws. Acacia Pharma (+7,9%) koopt een licentie van het Nederlandse Cosmo, maar de Hollanders kopen ook voor 10 miljoen euro Acacia-aandelen. Sequana Medical (+9,7%) kreeg de tests van zijn alfapump om vocht weg te pompen gepubliceerd in het tijdschrift van de American Heart Association, wat de zichtbaarheid vergroot. Oxurion (+7,2%) meldde positieve fase 1-resultaten van een oogmiddel. De stroom biotechnieuws hielp vergeten dat ook het wapengekletter in het Midden-Oosten de beurzen beroerde. Al bleek opnieuw dat blind verkopen bij paniek zelden de juiste beslissing is.

Lees verder